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Squalus sinking: una tragedia e un trionfo

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L’equipaggio della USS Falcon si prepara ad abbassare la Camera di salvataggio McCann alla USS Squalus, che affondò vicino alle Isole di Shoals il 23 maggio 1939. ▲
John James Batick, residente a Portsmouth e veterano della Marina di 17 anni, morì durante l’affondamento del sottomarino USS Squalus il 23 maggio 1939. Ha sacrificato la sua vita per salvare molti dei suoi compagni di nave. ▲
USS Squalus viene lanciato in questo 1938. Squalus sarebbe affondato al largo della costa di Portsmouth il 23 maggio 1939. Ventisei uomini morirono a bordo del sottomarino mentre un notevole sforzo di salvataggio salvò la vita di altri 33. ▲
L’artista John Groth raffigura i marinai nella stanza dei siluri di prua della USS Squalus in attesa di soccorsi dopo l’affondamento del sottomarino al largo di Portsmouth il 23 maggio 1939. La Marina ha stimato che l’equipaggio di Squalus aveva circa 48 ore di ossigeno e le operazioni di soccorso sono state completate il 25 maggio. L’acquerello di Groth del 1966 si intitolava ” Sweating It Out.”▲
La prua della USS Squalus (SS-192) viene in superficie nel primo tentativo di refloat il sottomarino affondato, al largo della costa del New Hampshire durante l’estate del 1939. Il sottomarino affondò sul fondo dell’oceano a nove miglia dalla costa del New Hampshire il 23 maggio 1939. La nave di salvataggio Falcon (ASR-2) è sullo sfondo. (Boston Public Library fotografia)▲
La torre di collegamento e la prua degli Stati Uniti. Navy sottomarino USS Squalus sovratensioni ancora una volta alla superficie dell ” oceano durante un tentativo di salvataggio di successo al largo della costa di Portsmouth il settembre. 13, 1939. ▲
USS Squalus è visto durante le operazioni di salvataggio a Portsmouth Naval Shipyard dopo che è stato sollevato dal fondo dell’oceano al largo della costa di Portsmouth nell’autunno del 1939. Squalus affondò il 23 maggio 1939, mietendo la vita di 26 uomini. ▲
Un Navyman si erge in cima alla prua della USS Squalus, un giorno dopo la missione di successo per salvare il sottomarino dalle profondità dell’Oceano Atlantico, a Portsmouth, il settembre. 14, 1939. ▲
La USS Squalus fu recuperata e ricostruita dopo il suo affondamento nel maggio 1939. Il sottomarino è stato ribattezzato USS Sailfish e servito con distinzione durante la seconda guerra mondiale.Qui l’equipaggio di Sailfish posa sulla torre di collegamento. La loro bandiera di citazione dell’unità presidenziale è visibile volando dietro la bandiera americana. ▲

Il capo della Marina John Mihalowski fu uno dei quattro marinai insigniti della Medaglia d’Onore per essersi tuffati per salvare i marinai intrappolati nel sottomarino affondato e allagato USS Squalus, e aver tentato di salvare altri membri dell’equipaggio che perirono. Squalus affondò il 23 maggio 1939.▲

La perdita del sottomarino USS Squalus 80 anni fa questa settimana è una sorta di paradosso tra gli annali navali.

È una tragedia, poiché 26 giovani sono morti orribilmente nel fiore delle loro vite mentre servivano il loro paese. Ma è anche una storia di genio e coraggio, dato che altri 33 uomini sono stati salvati nel salvataggio sottomarino più audace e di successo della storia.

John James Batick, un veterano della Marina ben salato di 17 anni, non era uno dei fortunati. Ha sacrificato la sua vita per salvare molti dei suoi compagni di nave. Di conseguenza, per tutta la vita Portsmouth residente Elizabeth Batick Ricci ha perso il padre prima che lei aveva un anno.

Ma grazie soprattutto agli sforzi di un brillante eroe più grande della vita conosciuto come “svedese”, molti altri uomini sono stati in grado di tornare alle loro famiglie.

La nipote di Charles Bowers Momsen dice che l’uomo che ha orchestrato questo salvataggio si è addolorato per gli eroi persi a bordo di Squalus. Ma è orgogliosa di vedere i lasciti viventi di coloro che sono stati salvati.

“Ho incontrato figli e nipoti che non sarebbero mai esistiti se quei 33 uomini avessero subito la stessa sorte delle centinaia di altri militari della Marina che perirono mentre le idee e le invenzioni del nonno languivano in un’atmosfera di sopracciglia alzate e ridicolo”, ha detto recentemente Helen Hart Momsen.

‘The Terrible Hours’

Nel maggio 1939, la guerra stava scoppiando in Europa e in Asia. Il Giappone aveva già invaso la Cina, ma la Germania nazista era ancora a pochi mesi dalla sua invasione della Polonia.

Gli Stati Uniti non erano ancora coinvolti in quella che sarebbe diventata la seconda guerra mondiale. Tuttavia, vedendo ciò che stava accadendo all’estero, i leader militari statunitensi presero provvedimenti per rafforzare le difese della nazione.

USS Squalus (SS 192) faceva parte di questo sforzo, un sottomarino diesel-elettrico costruito a Portsmouth Naval Shipyard e messo in servizio il 1º marzo 1939. Era lunga più di 300 piedi e aveva una velocità di superficie di 20 nodi, una velocità sommersa di 8. Il suo armamento comprendeva otto tubi lanciasiluri ,un cannone da 3 pollici e due.mitragliatrici calibro 50.

“Apparentemente, ogni cura e precauzione era stata profusa su di lei”, l’autore di bestseller Peter Maas scrisse in seguito nel suo libro classico del 1999, “The Terrible Hours.””Lei era state-of-the – art-e mortale.”

Squalus aveva completato una serie di immersioni di successo nelle settimane successive al suo battesimo. L’esercitazione del 23 maggio 1939 si svolse appena fuori dalle Isole di Shoals per testare la sua capacità di immergersi ad alta velocità in caso di attacco nemico.

L’equipaggio quella mattina comprendeva 56 marinai della Marina e tre lavoratori civili. Lo skipper era il tenente Oliver Naquin, un nativo della Louisiana di 35 anni e laureato all’Accademia navale degli Stati Uniti ad Annapolis.

Durante la sua fatidica immersione verso le 8:30 del mattino, una valvola guasta fece sgorgare improvvisamente acqua salata nella sala macchine di poppa del sottomarino poco dopo che Squalus andò sotto la superficie.

Una volta ricevuta la notizia, Naquin ordinò immediatamente all’equipaggio di chiudere tutti i portelli stagni.

John James Batick era un veterano nel maggio 1939, dopo essersi arruolato solo pochi giorni dopo il suo diciottesimo compleanno nel 1922. Un sottufficiale di prima classe e compagno di elettricista, ha servito su diverse navi e altri incarichi durante la sua carriera navale, tra cui un periodo in Cina.

Appena un anno prima, gli era stato raccomandato di sostenere l’esame per capo sottufficiale. Aveva navigato a bordo dei sottomarini USS 0-6 e USS S-38, e dei dragamine USS Quail e USS Falcon, tra gli altri. La sua body art comprendeva un’infermiera della Croce Rossa tatuata su una spalla e una ragazza zingara tatuata sull’altra.

“Aveva molti tatuaggi”, ha raccontato di recente sua figlia Elizabeth. “Era un tipico marinaio in quel modo.”

Batick era originario di Bridgeport, Connecticut, figlio di immigrati ungheresi. Suo padre morì quando era giovane, e l’uomo che sua madre sposò in seguito era solito picchiare i suoi figli.

“Mio padre interveniva e prendeva la maggior parte delle percosse per gli altri”, disse Elizabeth.

La Marina ha dato Batick una via d’uscita. Ora il suo porto d’origine quando non era in mare era 295 Thornton St. a Portsmouth, la casa che i genitori di sua moglie Margaret condividevano con la giovane coppia e la loro unica figlia Elizabeth.

Il marinaio giramondo amava ballare, e sua figlia dice che era abbastanza bravo da vincere trofei. Ma Margaret non era così appassionato di danza, così quando i due utilizzati per andare a Hampton Beach insieme con gli amici che avrebbe socializzare in disparte, mentre lui jitterbugged sulla pista da ballo.

L’ultima mattina della sua vita, Batick e il compagno di bordo Gerald McLees, un altro compagno di elettricista, si incontrarono nella sala mensa dell’equipaggio per decidere davanti al caffè chi avrebbe sorvegliato i compartimenti delle batterie di prua e di poppa. Batick, che non aveva ancora finito la sua coppa, scelse di rimanere a poppa poiché era già lì.

Quando l’acqua esplose per la prima volta in Squalus attraverso la sua sala macchine, secondo i giornali del giorno, Batick esortò cinque dei suoi compagni di nave a passare attraverso il portello davanti a lui. Al fine di salvare i restanti membri dell’equipaggio della barca, l’amico di Batick Lloyd Maness esercitò una forza quasi sovrumana per chiudere il portello per impedire all’acqua di entrare nel resto del sottomarino – e Batick fu lasciato intrappolato dall’altra parte.

“Pensava sempre ad altre persone”, disse sua sorella Mary a un giornale locale in seguito. “Gli altri erano probabilmente più giovani di lui, e voleva che avessero la prima possibilità.”

Il primo compleanno della figlia Elizabeth era a poco più di una settimana di distanza.

Il Momsen lung

Con i portelli sigillati, Squalus era ora seduto sul fondo dell’oceano più di 240 piedi sotto la superficie. Nelle acque più profonde il sottomarino potrebbe essere affondato a “schiacciare la profondità”, dove l’enorme pressione del mare l’avrebbe fatta implodere.

Ma ora l’equipaggio aveva una quantità limitata di ossigeno per rimanere in vita. Si sedettero nell’oscurità, molti sdraiati per non consumare ossigeno prezioso.

Alla fine, i razzi fumogeni che segnalavano il pericolo attirarono l’attenzione della nave gemella USS Sculpin, inviata per localizzare il sottomarino mancante. Sculpin trovò presto una boa di segnalazione inviata da Squalus con un telefono all’interno, ma proprio mentre i capitani delle due navi iniziarono a conversare, un improvviso rigonfiamento causò lo scatto del cavo telefonico.

Ora non c’era alcuna comunicazione diretta con i soccorritori dell’equipaggio.

Anche se i marinai di Squalus non lo sapevano ancora, l’aiuto era già in arrivo. Il comandante del cantiere aveva chiamato il tenente comandante Charles “Swede” Momsen.

In “The Terrible Hours”, Maas, che scrisse classici della saggistica come “Serpico” e “The Valachi Papers”, descrisse Momsen come “una straordinaria combinazione di visionario, scienziato e uomo d’azione.”

“Alto sei piedi, aveva una paglia indisciplinata di capelli castano chiaro, una mascella quadrata e un modo riflessivo pacato”, scrisse Maas. “Molti direbbero che era il più grande sommergibilista che la Marina abbia mai avuto.”

Momsen, laureato nel 1919 all’Accademia Navale, era una specie di anticonformista nella Marina. Fu tra i primi con l’audacia di credere che i sommergibilisti intrappolati in acque profonde potessero essere salvati. Nei primi giorni del” Servizio silenzioso”, è stato generalmente accettato tali uomini erano goners.

Ispirato da una serie di orribilmente fatali incidenti sottomarini, Momsen ha dedicato gran parte della sua carriera a rendere il suo sogno una realtà. Ha sviluppato il famoso “Momsen lung” – un respiratore subacqueo di emergenza-e una campana subacquea che immaginava avrebbe salvato i marinai da un sottomarino affondato.

Non c’è abbastanza spazio qui per elencare gli ostacoli che ha incontrato all’interno della Marina per portare a compimento le sue visioni, ma la nipote Helen dice di aver sopportato le avversità con “tolleranza silenziosa.”

Prima del maggio 1939, la campana subacquea, nota come Camera di salvataggio McCann dal nome dell’uomo che completò il progetto di Momsen, non era mai stata messa in pratica.

“Era il momento in cui aveva lavorato nella sua mente e in realtà per quasi due decenni”, ha detto Helen. “Sapeva sempre che la prova avrebbe avuto un prezzo…che ci dovrebbe essere un disastro e alcune mani potrebbero essere perse.”

Momsen e il suo equipaggio di sommozzatori arrivarono sulla scena con la campana subacquea la mattina seguente a bordo della nave di soccorso USS Falcon – ironicamente, una delle navi Batick servì a bordo prima di Squalus.

Persone di tutto il mondo si sono sedute vicino alle loro radio per seguire il drammatico salvataggio dell’equipaggio di Squalus. I giornali emisero bollettini speciali che riportavano senza fiato gli aggiornamenti dello sforzo.

Tutti sapevano che questa era una corsa contro il tempo, con non molto più di due giorni di ossigeno nel sottomarino.

Una volta che Squalus si trovava sul fondo dell’oceano, la campana subacquea a forma di pera-alta 10 piedi e larga 7 piedi – fu abbassata e truccata da un subacqueo della Marina sopra il portello della stanza dei siluri di prua. Nelle ore successive la camera trasportò i sopravvissuti in quattro viaggi separati.

Naquin, come skipper, è stato tra gli ultimi salvati. Questo tentativo è durato circa quattro ore, come un cavo inceppato, quindi la camera ha dovuto essere trainato manualmente.

Alla fine, 33 uomini sono stati portati in salvo. Una successiva ricerca di altri sopravvissuti risultò vuota. Quattro subacquei della Marina sono stati successivamente premiati con la Medaglia d’onore per i loro sforzi.

Sulla riva, mogli e famiglie aspettavano con ansia di sapere se i loro cari erano tra i vivi. L’elettricista del cantiere Charles Myron Woods, un veterano dell’esercito decorato, non sopravvisse.

In un episodio crudele, il fratello di Batick, Joseph, udì un rapporto radio che affermava che Batick era tra i marinai portati nella campana. Quando è andato a funzionari della Marina per verificare la notizia gli è stato detto che il rapporto era falso.

Joseph alla fine ha dovuto rompere l’orribile verità a sua cognata Margaret dopo che le sue speranze erano state sollevate.

“Svenne e dovette essere portata via”, disse in seguito Joseph ai giornalisti. “Sua sorella era morta poco tempo fa, e questo secondo shock era troppo per lei.

La copertura nel suo giornale natale, il Telegramma Bridgeport, salutato Batick come un eroe, e comprendeva titoli come l’errore di ortografia “Battick ha dato la vita per salvare i compagni.”Incredibilmente, un altro articolo descriveva come la madre del marinaio defunto fosse in così cattive condizioni di salute che la famiglia la proteggeva dalla notizia della sua morte. I suoi figli hanno detto al giornale un “completo collasso mentale ne deriverebbe” se venisse a sapere della perdita di Batick, poiché la morte del suo secondo marito quattro anni prima era stata un duro colpo.

“La sua famiglia e coloro che lavorano con lei alla Hathaway Manufacturing Company hanno fatto in modo che non vedesse i resoconti dei giornali della tragedia, e a meno che qualcuno non le dica la notizia involontariamente non saprà mai del destino di suo figlio, credono”, ha riferito il giornale.

Elizabeth dice che la Marina voleva seppellire Batick al Cimitero Nazionale di Arlington, ma sua madre insistette che fosse sepolto nel terreno della sua famiglia a Portsmouth. Il funerale si è tenuto presso la Chiesa dell’Immacolata Concezione.

Tuttavia, in alcuni documenti della Marina e anche sul suo certificato di morte, i resti di Batick sono elencati come “non recuperati.”

Riportando Squalus al porto

Swede Momsen tornò al sito di Isles of Shoals per aiutare a salvare il sottomarino affondato in settembre. La figlia di Batick, Elizabeth, ricorda di andare a Hampton Beach con sua madre ogni giorno durante l’operazione.

Il sottomarino è stato finalmente recuperato, ristrutturato e ribattezzato USS Sailfish. Alcuni membri dell’equipaggio, sopravvissuti alla catastrofe del 1939, tra cui Gerald McLees, si offrirono volontari per tornare alla loro vecchia nave. Sailfish continuò a completare una dozzina di pattuglie di guerra durante la seconda guerra mondiale.

Durante una tragica riunione nel 1944, Sailfish silurò e affondò la portaerei di scorta giapponese Chuyo. Ventuno prigionieri di guerra americani della nave gemella USS Sculpin, che aveva precedentemente preso parte al suo salvataggio, erano a bordo della portaerei. Venti perirono nell’attacco.

Elizabeth e sua madre Margaret furono ospiti d’onore alla cerimonia di smantellamento di Sailfish nel cantiere navale nel 1945. La famiglia ha ancora ritagli di giornale di 7 anni, “Betty” in piedi accanto a sua madre durante l’evento.

Oggi, la torre di collegamento dello Squalus/Sailfish si trova nel centro commerciale del cantiere navale come memoriale. Nelle vicinanze, una panca di pietra donata dalla famiglia di Elizabeth ha la scritta: “Tu eri l’uomo che non ho mai conosciuto, tu sei il padre che non dimenticherò mai.”

” Una delle tradizioni più sentite per coloro che indossano le uniformi delle nostre forze armate non è un uomo lasciato indietro”, ha detto venerdì il capitano David Hunt, comandante del cantiere. “Questo è sacro e sposteremo il cielo e la terra per recuperare e recuperare.”

La vedova di Batick non si risposò mai. Elizabeth è cresciuta nella stessa casa di Thornton Street con la madre e i nonni William ed Elizabeth Robinson. La sorella di sua madre in seguito perse anche suo marito a bordo di un sottomarino quando la USS Tullibee affondò durante la guerra.

Elizabeth Ricci non ricorda suo padre ed è cresciuta in un’epoca in cui i bambini non mettevano in discussione i loro genitori, quindi sa poco di lui. Sua madre parlava raramente di lui. “Era troppo doloroso parlarne”, ricordò Elizabeth.

Margaret ha lavorato nella pianificazione e nella stima del cantiere per molti anni prima di andare in pensione. Morì nel 1983.

Elizabeth alla fine sposò Robert “Bud” Ricci, che fondò Ricci Lumber a Portsmouth nel 1957. Il padre di Ricci Erminio iniziò la costruzione di Ricci nel 1935. Elizabeth vive nella stessa casa dove lei e il suo defunto marito hanno cresciuto i loro quattro figli.

Momsen servì con distinzione come comandante di squadriglia sottomarina durante la seconda guerra mondiale, guadagnandosi la Navy Cross, e dopo la guerra comandò la flotta sottomarina del Pacifico. Si ritirò come ammiraglio a tre stelle e morì il 25 maggio 1967.

La nipote di Momsen, Helen, crede che l’eredità di suo nonno sia meglio illustrata da una scena che ricorda di una cena anni dopo il salvataggio, in una locanda del Connecticut. Carl Bryson, uno dei marinai salvati da Squalus, stava guardando e ascoltando mentre sua figlia suonava l’arpa per i presenti.

Bryson osservò improvvisamente che sua figlia non sarebbe stata lì per serenare la stanza se non fosse stato per l’eroica perseveranza di Momsen. Il commento fece capire a Helen quante altre famiglie erano state preservate dalle azioni del 1939.

“L’opportunità agrodolce di mostrare alla Marina e al mondo che la sua ricerca e il suo sacrificio erano valsi la pena non sarebbe stata persa su di lui”, disse Helen di suo nonno. “L’ammiraglio Momsen era un uomo umile, quindi immagino che avrebbe definito la sua realizzazione una soluzione praticabile per una sfida reale piuttosto che un trionfo personale.”

D. Allan Kerr è l’autore di” Silent Strength”, un libro sugli uomini persi a bordo del sottomarino USS Thresher nel 1963.

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