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 Sequestro del Surcouf

Di Christopher Miskimon

Quando fu costruito, il Surcouf francese era il più grande sottomarino del mondo. È stata chiamata per Robert Surcouf, il famoso corsaro francese che ha intrapreso una guerra economica di successo contro l’Inghilterra durante l’era napoleonica. Questo Golia era inteso come un corsaro moderno in grado di rendere orgoglioso il suo omonimo. Invece, il sommergibile finì in Inghilterra, dopo essere fuggito dai tedeschi che avanzavano nella primavera del 1940. Una volta lì, ha ospitato una tragica sparatoria tra marinai francesi e britannici.

Lo sfortunato sottomarino fu impostato nel 1927 ma non entrò in servizio fino al 1934. Surcouf era inteso come la barca di piombo di una serie di grandi sottomarini “cruiser” o “corsair”, pesantemente armati per cacciare le navi nemiche. Oltre alla sua dozzina di tubi lanciasiluri, Surcouf sfoggiava un paio di cannoni da otto pollici montati in una torretta di forma ovale nella parte anteriore della sovrastruttura, proprio davanti alla torre di collegamento. Un piccolo hangar ha sostenuto un floatplane per lo scouting e spotting. Un’edizione contemporanea di Jane’s Fighting Ships l’ha elencata come lunga 393,7 piedi e dislocante 4.300 tonnellate sommerse. La sua velocità era di 18 nodi affiorati, 10 sommersi.

Destinato ad essere un leviatano simile a uno squalo tra le flotte sottomarine del mondo, Surcouf era invece una balena. Afflitto da problemi meccanici e scarsa tenuta di mare, la nave non è mai stato all’altezza della sua reputazione. Quando arrivò l’invasione tedesca della Francia, Surcouf era seduto al molo di Brest, una città portuale sulla penisola bretone. Mentre i tedeschi avanzavano si avvicinavano, il sottomarino fu trasferito in Inghilterra, sperando di finire le riparazioni lì e rendere degna la sua battaglia.

Sfortunatamente, i suoi motori erano inutilizzabili. Tre delle bielle nei due diesel erano rotte. Solo i motori ausiliari elettrici erano utilizzabili. Mentre il sole tramontava sul Canale della Manica il 18 giugno 1940, Surcouf zoppicava lentamente verso la Gran Bretagna a soli quattro nodi, la sua velocità migliore. Nel suo stato disabile non poteva immergersi. Tuttavia, secondo il medico della nave, Bernard Le Nistour, ” Tutti speravamo di continuare il combattimento … il morale era alto; la forma fisica dell’equipaggio eccellente.”

Cosa fare con la Marina francese?

Poco dopo l’alba del mattino successivo una breve barca volante della Royal Air Force Sunderland avvistò il sottomarino e scambiò segnali di riconoscimento con esso. Al largo di Penzance, sulla punta sud-occidentale dell’Inghilterra, Surcouf si fermò mentre i suoi ingegneri apportavano alcuni miglioramenti consentendo 10 nodi il resto della strada per Plymouth e successivamente Devonport. Lungo la strada, i bagnanti inglesi salutarono il sottomarino con la sua bandiera francese. A Devonport, Surcouf si unì alla corazzata francese Paris della prima guerra mondiale. Nelle vicinanze c’erano altri due sottomarini francesi e un cacciatorpediniere. Nel giro di pochi giorni, i funzionari francesi si arresero ai nazisti trionfanti nello stesso vagone ferroviario dove era stata ricevuta la resa tedesca che pose fine alla prima guerra mondiale nel novembre 1918.

Una questione critica della resa della Francia per il governo britannico era il destino della flotta francese. La flotta di superficie della Kriegsmarine tedesca era troppo piccola per rappresentare una minaccia esistenziale per il Regno Unito, anche se i suoi raider di superficie e U-boot erano una minaccia terribile. Se le unità di superficie della flotta francese, tra cui navi da guerra, incrociatori, cacciatorpediniere e una singola portaerei, fossero trasferite in Germania, creerebbe un intollerabile squilibrio di forze. I tedeschi vittoriosi promisero di non impadronirsi della marina francese, ma a quel punto le garanzie di Hitler non furono più credute.

Fotografato nel 1940, il massiccio sottomarino francese Surcouf presenta una figura imponente in mare, ma è stato afflitto da problemi meccanici durante la sua carriera.
Fotografato nel 1940, il massiccio sottomarino francese Surcouf presenta una figura imponente in mare, ma è stato afflitto da problemi meccanici durante la sua carriera.

Era più di quanto la Gran Bretagna potesse rischiare. Furiosi sforzi furono fatti per assicurare la flotta francese supplicando i suoi comandanti di continuare la lotta al fianco della Gran Bretagna come parte del nascente movimento francese libero o incorporare le loro navi nella Royal Navy. In alternativa, potevano accettare l’internamento negli Stati Uniti o un lontano possesso francese come la Martinica nei Caraibi. Gran parte della Marina era già stata trasferita in Nord Africa o sedeva in porto nel territorio di Vichy non ancora occupato dai nazisti. Come ultima risorsa, gli equipaggi potevano affondare le loro navi.

Nei giorni immediatamente successivi alla resa francese, la tensione cominciò a crescere poiché era incerto cosa avrebbero fatto i marinai francesi. Pochi di loro optarono per unirsi ai francesi liberi, e la maggior parte pensava che la Gran Bretagna avrebbe fatto accordi con i tedeschi entro poche settimane al massimo.

La Gran Bretagna, tuttavia, scelse di continuare la lotta e prese provvedimenti per neutralizzare le navi da guerra del suo alleato. A Devonport, centinaia di marinai francesi non poterono fare a meno di notare i cannoni della corazzata britannica Revenge posati sulle loro navi e sottomarini. A casa, i nuovi capi di Vichy France erano determinati che quelle navi non sarebbero cadute in mani britanniche, anche se la maggior parte erano ugualmente risolute che non sarebbero state consegnate ai tedeschi.

Il piano per impadronirsi della Surcouf

Nel caso di Surcouf, furono fatti i preparativi per proteggerla da qualsiasi tentativo di sequestro britannico. I suoi siluri erano già disarmati. Il capitano, Paul Martin, ordinò che tutti tranne uno portellone fosse chiuso. Il portello aperto, più vicino al suo arco, era sorvegliato da due marinai armati in ogni momento. Un sottufficiale è stato incaricato di guardare per avvicinarsi barche o frogmen. Poiché Surcouf era legato a Parigi, nessuno poteva salire sulla nave in quel modo senza prima salire sulla nave da guerra. Questo ha dato una misura aggiuntiva di sicurezza. Se gli inglesi venivano a prendere la sua nave, le sentinelle dovevano dare l’avvertimento precipitando attraverso il portello aperto nel sottomarino in modo che potesse essere affondato.

Infine, l’ordine arrivò da Vichy per distruggere il sottomarino mercoledì 3 luglio 1940. Prima dell’alba è arrivato un messaggio radio. L’operatore l’ha portato all’ufficiale di turno, il tenente Emile Crescent. Recuperò il codice dalla cassaforte e iniziò a decifrare la trasmissione. Al termine, si affrettò a capitan Martin, gridando: “Gli inglesi stanno arrivando.”Stava cercando di fornire ai 140 membri dell’equipaggio il tempo di affondare il loro sottomarino. Non sapeva, la Royal Navy aveva già promulgato il proprio piano per prendere le navi francesi a Devonport e altrove. Gli inglesi non venivano—erano lì.

Intenzionato a negare alla Germania qualsiasi nave francese, gli inglesi pianificarono di impadronirsi di tutte le navi francesi nei porti britannici. Ad ogni nave è stata assegnata una parte di imbarco commisurata alle sue dimensioni. Gli ufficiali portavano revolver, così come alcuni marinai, che avevano anche mazze di legno. Royal Marines e alcuni marinai anche toted fucili a baionetta, che potrebbe rivelarsi ingombrante sottocoperta.

Furono emesse varie lettere che esortavano i marinai francesi ad arrendersi, e tutto il personale indossava il casco in acciaio modello britannico, che avrebbe aiutato con l’identificazione. La squadra di imbarco assegnata a Surcouf contava 60 uomini, metà Marines e il resto dell’equipaggio del sottomarino britannico Thames. Dovevano impadronirsi del sottomarino senza spargimento di sangue, se possibile. Il gruppo era comandato dal capitano Denis Sprague, soprannominato “Lofty”, del Tamigi. Il suo secondo era il tenente Patrick Griffiths, che aveva servito come ufficiale di collegamento e visitato Surcouf pochi giorni prima.

L’imbarco britannico

La mossa britannica iniziò alle 04: 30, poco prima dell’alba. Invece di attraversare Surcouf dalla vicina Parigi, Sprague guidò i suoi uomini dal lato dell’acqua usando un trio di lanci a motore. Un altro ufficiale del Tamigi, il tenente Francis Talbot, fu il primo a bordo del sottomarino. I suoi pensionanti seguirono rapidamente e sorpresero una sentinella, catturandolo. L’altra guardia pensò più rapidamente e corse verso l’unico portello aperto, sbattendo sullo scafo mentre andava. Il portello si chiuse non appena scomparve attraverso la sua apertura. Gli inglesi non avevano pianificato che tutti i portelli fossero chiusi e ora erano chiusi fuori.

Sotto, il tenente Crescent, il messaggio decodificato ancora stretto in mano, vide la sentinella passare attraverso il portello. L’uomo ha riferito la festa di imbarco di cui sopra. Crescent disse all’uomo di suonare le stazioni d’azione mentre andava ad avvisare gli altri ufficiali e a svegliare gli elettricisti e i siluristi di Surcouf, ordinando loro di iniziare a distruggere le attrezzature.

Solo un minuto dopo, i francesi si precipitarono sul ponte e incontrarono il capitano Sprague e i suoi marinai armati, che avevano ottenuto l’ingresso. L’osservatore tenente Talbot aveva scalato la torre di collegamento di Surcouf e ispezionato il suo portello. Lì, ha notato che le catture sono state progettate per essere aperte dall’esterno dai sommozzatori di soccorso in caso di disastro, proprio come i portelli dei sottomarini britannici. Il giovane Talbot sarebbe stato “menzionato nei dispacci” per il suo rapido pensiero.

Il gruppo d’imbarco si diffuse rapidamente attraverso la nave e aprì il resto dei portelli per consentire ai loro compagni di entrare. Sprague chiese a tutti gli ufficiali francesi di riunirsi nel reparto, e loro obbedirono. I marinai arruolati francesi erano meno collaborativi; alcuni si rifiutavano di muoversi e alcuni dovevano essere svegliati. Con tutti gli ufficiali nel reparto, Sprague ha letto loro una lettera che si diceva provenisse dall’ammiraglio francese Coyal a bordo di Parigi. La lettera, apparentemente un falso, pregava i francesi di unirsi ai francesi liberi.

Il capitano Martin non credette alla lettera e chiese di incontrare Coyal e ascoltare il messaggio di persona. Sprague accettò di lasciarlo andare anche se sapeva che la lettera era falsa. Martin mise un capitano minore di nome Pichevin al comando e se ne andò.

Equipaggio francese sotto tiro

Ciò lasciò l’equipaggio in una situazione di stallo, che gli inglesi presero per cercare di prendere pacificamente il sottomarino. Il tenente Talbot convinse i marinai francesi nella sezione di prua della barca a partire pacificamente, compresi gli uomini assegnati a distruggere le attrezzature. In seguito, andò a poppa con Sprague per cercare di ripetere il suo successo. Alcuni marinai francesi sembravano inclini a collaborare. Mentre un guardiamarina britannico saliva su una scala, lasciò cadere il suo revolver, mandandolo a sbattere sul ponte della sala macchine. Un marinaio francese afferrò il giovane inglese per il sedile dei pantaloni e lo tirò indietro prima di riportare con calma la pistola alla fondina.

Sprague tornò sul ponte e vide Pichevin passare un biglietto a un marinaio francese. La nota gli disse di tagliare la corrente e distruggere la nave nell’oscurità che ne seguì. L’elettricista si scusò per urinare, ma un sottufficiale britannico lo seguì. Quando il francese si lanciò verso gli interruttori, il marinaio britannico lo colpì svenuto con un martello e riaccese rapidamente le luci. Durante il breve blackout, un ingegnere francese, Yves Daniel, scomparve nella sua cabina dal guardaroba e cominciò a strappare i suoi manuali. Il suo compagno di cabina, il chirurgo Le Nistour, faceva la guardia fuori. Sprague decise che ne aveva abbastanza e ordinò a tutti gli ufficiali di scendere dal sottomarino.

Pichevin rifiutò categoricamente e andò immediatamente nella sua cabina. Molti dei suoi ufficiali lo hanno protetto dalla vista mentre afferrava una pistola. Il tenente Crescent dichiarò coraggiosamente che non se ne sarebbe andato fino al ritorno del capitano Martin.

 In compagnia di un ufficiale di marina britannico, l'equipaggio del Surcouf lascia il sottomarino. Tragicamente, la violenza scoppiò a bordo del sottomarino mentre alcuni ufficiali si opponevano al suo trasferimento al controllo britannico.
In compagnia di un ufficiale di marina britannico, l’equipaggio del Surcouf lascia il sottomarino. Tragicamente, la violenza scoppiò a bordo del sottomarino mentre alcuni ufficiali si opponevano al suo trasferimento al controllo britannico.

Sprague parlava francese e, revolver in mano, disse a Crescent: “Ho i miei ordini. Se non te ne vai ti ammazzo.”Anche il tenente britannico Griffiths e l’abile marinaio William Heath estrassero le loro armi. Crescent li ha osati sparare. Sprague chiese aiuto e comparvero i marinai al comando del tenente Talbot e del sottufficiale Herbert Mott. Mott assegnò al marinaio Albert Webb di coprire gli ufficiali francesi con il suo fucile Lee-Enfield, una baionetta da 17 pollici dall’aspetto malvagio che sporgeva dal muso. In piedi accanto a Crescent c’erano Pichevin e un guardiamarina francese di nome Massicot. Dietro c’era il tenente Bouillaut, che comandava la batteria da otto pollici di Surcouf. In tasca c’era un carico.32-calibro pistola automatica ha portato per la protezione quando in congedo a terra.

“Le cose stanno diventando calde”

L’impasse momentanea è stata frantumata quando Sprague si è rivolto a Webb e gli ha detto di sparare a Crescent. I francesi, in particolare Bouillaut, sospettavano un bluff dal momento che Sprague aveva emesso i suoi ordini a Webb in francese. Tuttavia, il tenente francese pensava che Sprague non avrebbe tollerato che questo bluff venisse chiamato. Con calma, estrasse l’automatico dalla tasca e aprì il fuoco. Sprague e ‘ stato colpito al collo, alla clavicola e allo stomaco. Un’arteria recisa, cadde contro la porta della cabina del capitano, sparando un colpo, una miss, mentre cadeva. Il tenente Griffiths e ‘ stato colpito al braccio, all’anca e al fegato. E ‘ crollato in posizione verticale contro la scala che porta al ponte. Il capo sottufficiale Mott era in cima a quella scala e ha risposto al fuoco. Uno dei suoi proiettili colpì Bouillaut al braccio prima di continuare nel suo petto. Anche se sanguinante, l’ufficiale francese ricaricò la pistola e si guardò intorno. Gli inglesi nel guardaroba erano tutti a terra. Tutti i francesi avevano tirato le armi. Le urla e il suono di un’arma che colpiva il ponte provenivano da una cabina adiacente.

In quella cabina, l’ingegnere Yves Daniel stava distruggendo i suoi manuali quando il chirurgo Le Nistour tornò e afferrò la sua pistola. Le Nistour ha detto Daniel, ” Le cose si stanno facendo calde.”Non appena ebbe dato questo avvertimento, Bouillaut aprì il fuoco nel guardaroba. Mentre i colpi assordanti echeggiavano attraverso il sottomarino, il marinaio leader Webb irruppe nella cabina e si lanciò contro i due marinai francesi con la sua baionetta. Dietro di lui è venuto in grado Seaman Heath con un revolver. Le Nistour svuotò la sua rivista in Webb. Sette di questi proiettili sono passati da Webb a Heath. Mentre Webb cadeva, sparò il suo fucile, colpendo Daniel alla spalla prima di affondare la baionetta nell’ingegnere. Entrambi rovesciati sul ponte. Heath era ancora in piedi, così Le Nistour, con la pistola vuota, colpì il marinaio britannico e prese il suo revolver.

Dopo questo furioso scambio di fuoco, un terribile silenzio cadde sul guardaroba. I francesi si guardarono intorno alla macelleria che avevano lavorato. Il chirurgo Le Nistour tendeva alle ferite di Bouillaut, che non erano gravi. Crescent si rivolse a Bouillaut e gli disse: “Credo che tu abbia sbagliato a farlo.”L’uomo ferito rispose che Crescent sarebbe morto se non avesse agito.

Quattro morti sul Surcouf

Ora gli ufficiali del Surcouf dovevano decidere cosa fare. Hanno tenuto il wardroom ma nient’altro. Gli inglesi avrebbero dovuto venire a prenderli, ma non potevano sperare di tenere a bada una festa d’imbarco ormai infuriata. Pichevin scelse di arrendersi. Bouillaut da solo voleva combattere, ma Pichevin prese leggermente la pistola dalla mano dell’ufficiale di artiglieria e la posò sul tavolo del guardaroba. Ha chiamato fino al ponte e ha detto loro che era finita. Il tenente Talbot disse loro di deporre le armi e salire la scala per il ponte uno alla volta. Pichevin ha aperto la strada.

Una volta sul ponte, gli ufficiali francesi divennero di nuovo difficili e si rifiutarono di partire senza ordini dal capitano Martin. Alla fine, il tenente Crescent accettò di parlare con Martin a condizione che potesse tornare dopo. Talbot acconsentì. Crescent trovò Martin, che diede l’ordine di lasciare il sottomarino. Solo Le Nistour è rimasto in modo da poter bendare Bouillaut. Diversi marinai britannici chiesero al chirurgo francese di controllare i propri ufficiali feriti, ma Le Nistour li fece aspettare mentre lavorava su Bouillaut. Alla fine, ha dichiarato Griffiths morto, ma ha visto un po ” di vita ancora in Sprague, che riusciva a malapena a parlare.

Talbot divenne sempre più infuriato mentre il tempo passava senza cure mediche per i suoi compagni. Mentre il piano britannico includeva ambulanze in attesa, aveva trascurato di collegare qualsiasi personale medico per un aiuto immediato. Ci sono voluti 25 minuti per ottenere un medico a Sprague e 40 a frequentare Griffiths, che era in realtà ancora vivo. Nel frattempo, Le Nistour gli fece un’iniezione di morfina anche se era sicuro che Griffiths non sarebbe sopravvissuto.

Il chirurgo francese stava per aiutare Sprague quando apparve Seaman Heath. Le sue sette ferite erano miracolosamente solo ferite di carne, e disse ai suoi compagni di nave Le Nistour gli aveva sparato. All’inizio nessuno gli credette, supponendo che il giovane fosse sotto shock. Quando Talbot si rese conto che Heath era lucido, fece portare via Le Nistour e fu portato un medico da Parigi. Diversi marinai britannici nervosi e arrabbiati hanno tenuto questo medico sotto tiro mentre esaminava i Griffiths feriti a morte prima che arrivassero i medici britannici e lui è stato spinto indietro alla sua nave.

Un sacerdote francese fu convocato e diede l’assoluzione a Daniel e Webb. Sprague e Griffiths furono portati al Plymouth Naval Hospital nella stessa ambulanza di Bouillaut. Il francese si riprese completamente; Sprague morì il giorno dopo, e Griffiths un giorno dopo.

Il resoconto di Bouillaut delle riprese

L’equipaggio di Surcouf fu inviato in un campo allestito su una pista a Liverpool. Prima di partire, i membri dell’equipaggio sono stati autorizzati a tornare sul loro sottomarino per raccogliere i loro effetti personali. Molti degli ufficiali francesi mancavano oggetti e accusavano gli inglesi di furto. Bouillaut in seguito ha presentato un elenco delle sue proprietà “rubate” da quando si era ripreso e non era in grado di andare al sottomarino. Incluso nella sua affermazione era il suo .32-calibro automatico. In pochi giorni, fu trasferito in un ospedale civile, casualmente lo stesso giorno in cui furono sepolti i morti della sparatoria di Surcouf.

L’unico francese ucciso, Yves Daniel, fu sepolto nel cimitero di Weston Mill a Plymouth. Bouillaut ha chiesto di partecipare al funerale del suo compagno di nave, ma dal momento che Bouillaut aveva inutilmente ucciso due ufficiali britannici questo è stato negato. Anche gli inglesi uccisi furono sepolti lì lo stesso giorno, quindi forse le autorità cercarono semplicemente di impedire alle famiglie dei morti di incontrare l’assassino.

Surcouf fu rimesso in servizio a Portsmouth nel New Hampshire nel 1941 e tornò in servizio con le forze francesi libere. Il sottomarino affondò nel febbraio 1942, a seguito di una collisione con una nave da carico americana.
Surcouf fu rimesso in servizio a Portsmouth nel New Hampshire nel 1941 e tornò in servizio con le forze francesi libere. Il sottomarino affondò nel febbraio 1942, a seguito di una collisione con una nave da carico americana.

Durante il suo soggiorno in ospedale Bouillaut scrisse un resoconto dell’azione a bordo di Surcouf, e copie furono diffuse tra i suoi compagni internati francesi nella speranza che almeno uno potesse tornare in Francia. In questo racconto ammise di aver aperto il fuoco senza ordini e incluse l’osservazione del tenente Crescent che Bouillaut non avrebbe dovuto sparare. Lo ha quasi condannato. A metà novembre sia Bouillaut che Le Nistour furono autorizzati a bordo del trasporto francese Djenne per il viaggio di ritorno. Quando una copia confiscata del racconto di Bouillaut fu letta dai funzionari britannici, molti la considerarono essenzialmente un’ammissione che aveva ucciso due ufficiali britannici. Hanno fatto rimuovere il francese dalla nave e incarcerato per attendere il processo.

Bouillaut iniziò rapidamente una campagna di lettere, sostenendo di aver fatto solo ciò che qualsiasi ufficiale avrebbe fatto nelle circostanze. Alla fine, gli inglesi decisero che l’esecuzione di un ufficiale francese avrebbe solo aumentato la tensione con la Francia di Vichy, aumentando il rischio che la sua marina venisse trasferita in Germania. Bouillaut è stato rilasciato e mandato a casa.

Mentre Bouillaut incontrò un destino più piacevole, Surcouf non fu così fortunato. Alla fine preso in consegna dalle forze francesi libere, il gigantesco sottomarino affondò dopo una collisione notturna con una nave da carico americana nei Caraibi intorno al 18 febbraio 1942, anche se le teorie cospirative di nefasta azione americana abbondano.

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