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Il libro racconta il relitto della SS Valencia al largo dell’isola di Vancouver

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In una notte di tempesta nel gennaio 1906, il piroscafo statunitense SS Valencia colpì una barriera corallina al largo dell’isola di Vancouver e si spezzò, lasciando più di 100 morti e solo 37 sopravvissuti. La tragedia attirò l’attenzione internazionale e portò a miglioramenti nelle comunicazioni e nelle strutture di salvataggio lungo il pericoloso tratto di costa noto come “cimitero del Pacifico”.”In questo estratto dal Viaggio finale del Valencia, Michael C. Neitzel racconta le prime ore del disastro, quando sono state prese decisioni errate che hanno segnato il destino dei passeggeri bloccati.

Il Valencia ha colpito per la prima volta una roccia, o sporgenza, a poche centinaia di metri al largo. E ‘rimasta li’ per qualche minuto. Poi si voltò sulla roccia come un perno, e si staccò, alla deriva lentamente a terra nel moto ondoso montuoso. Ora giaceva quasi ad angolo retto rispetto alla riva, con la prua rivolta verso il mare e la poppa a pochi metri dalle scogliere. Questo doveva essere il suo ultimo luogo di riposo.

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I suoi passeggeri e l’equipaggio sono stati abbandonati vicino alla costa rocciosa, onde che si infrangono contro le ripide scogliere. La comunicazione radio wireless era agli inizi e non era ancora disponibile né per la nave né per le persone a terra. Su questa costa disabitata e remota, non c’era nessuno che sentisse le loro grida di aiuto. Lì iniziò un dramma di 40 ore, terrificante.

Il capitano Johnson non avrebbe potuto scegliere un posto peggiore per essere distrutto. Scogliere alte 30 metri cadevano quasi verticalmente nel mare bollente, ogni onda esplodeva con un ruggito sulle rocce, lanciando spruzzi alti sugli alberi.

Le testimonianze dei sopravvissuti concordarono tutti sul fatto che la poppa del piroscafo si fermò a soli 14-28 metri dalla riva. Secondo i rapporti pubblicati nel corso degli anni dai sommozzatori che sono stati al relitto, la distanza effettiva sembra essere stata da 14 a 18 metri.

Nel giro di pochi minuti dalla messa a terra della nave, sono state effettuate rilevazioni nelle sentine del compartimento centrale. L’acqua saliva nelle stive al ritmo allarmante di un piede al minuto. Evidentemente il capitano giunse alla conclusione che la nave stava per affondare e quindi doveva essere spiaggiata. Ha informato il secondo ufficiale Petterson di questa decisione. I motori furono messi a tutta velocità a poppa, sbattendola contro le rocce, prima a poppa. Sarebbero passate più di 15 ore prima che il mondo esterno venisse a sapere del disastro, il Valencia e quelli a bordo lasciati soli in balia del mare. Poco dopo che ha colpito, le luci si sono guaste mentre i generatori sono stati annegati nell’acqua in aumento. L’oscurità ha accresciuto il panico che i passeggeri e l’equipaggio hanno provato durante questi primi momenti confusi. Spray soffiava sulla nave con ogni assalto di un’altra grande onda che speronava nella nave disabile con furia implacabile.

L’ordine successivo del capitano Johnson era quello di abbassare le barche alla guida del saloon e frustarle lì. Egli esplicitamente non li voleva lanciati in questo momento. Quello che seguì sarebbe stato definito in seguito “un disastroso fallimento nell’uso delle barche.”E questo era davvero un eufemismo.

La trascrizione dell’udienza tenuta davanti a due ispettori di Seattle il 27 gennaio 1906 contiene oltre mille pagine di testimonianze dei pochi sopravvissuti. Sebbene la testimonianza differisca spesso in alcuni dettagli o in altri, ha prodotto il resoconto più importante della tragedia.

In questa inchiesta, il secondo ufficiale Petterson ha dato un vivido resoconto di ciò che è avvenuto nei primi momenti del disastro. “Quando ha colpito, abbiamo messo la sua piena velocità a poppa. A quel tempo il capitano cantò: ‘Corri e fai dei sondaggi, vai a prendere il falegname.'”

Il Valencia è riuscito a galleggiare libero, ma il danno era stato fatto. Erano a 24 braccia e ancora invertendo lontano dalle rocce mortali. Il capitano Johnson ordinò al carpentiere, un uomo di nome T. A. Lindur, di controllare l’acqua sotto coperta. Secondo Petterson, è stato il primo ufficiale Holmes che è tornato e ha riportato un piede d’acqua nella stiva. Il Valencia era nei guai. Secondo Petterson:

Poi il falegname è venuto di corsa, due piedi ha detto, poi in pochi minuti ha riferito sei piedi di acqua. Poi il capitano ha chiamato tutte le mani sul ponte.

Q. La nave era in appoggio in quel momento?

Backup ancora quando il falegname si avvicinò. L’ultima volta che ho sentito era un metro d’acqua. Mi ha detto: “Canta tutte le mani sul ponte.”Tutte le persone erano quasi sul ponte quando ho lasciato il ponte; venire in giro con salvagente su di loro, naturalmente, quando abbiamo colpito tutti saltarono fuori dal letto . . .

Il Capitano mi disse: “Vado a spiaggiarla.”Queste sono le ultime parole che mi ha detto. Poi, quando corro a poppa, c’era un sacco di cavolo sul ponte uragano a poppa quando corro su, sui gradini, sono caduto all’indietro sulla schiena sul ponte principale a fianco dell’albero principale.

Petterson poi andò avanti sul lato di dritta, dove ” c’erano molte donne.”Chiese che cinque o sei di loro salissero sulla barca che stava accudendo. Sebbene queste scialuppe di salvataggio fossero progettate per contenere diciotto persone, i test successivi dovevano dimostrare che le barche potevano trasportare ventidue, ma in realtà si sentivano affollate anche con diciotto a bordo. Mentre la testimonianza di Petterson continuava, gli investigatori appresero come la maggior parte delle scialuppe di salvataggio fossero andate perdute; come fu poi concluso, era principalmente dovuto alla mancanza di comandi adeguati da parte del capitano. Nell’oscurità e nella confusione della prima mezz’ora dopo il naufragio, nessuno era sicuro di chi fosse un ufficiale o un passeggero. Come rivelò la testimonianza di Petterson, i successivi trenta minuti avrebbero causato la perdita di molte vite.

L’ultimo viaggio della Valencia è ora disponibile dalla maggior parte delle librerie dell’isola tramite telefono o ordinazione online.

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