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Fuori-In Ur-banismo

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La cosa più affascinante dei suburbaniti che vivono intorno all’antico insediamento mesopotamico di Tell Brak non è chi erano, secondo l’archeologo Jason Ur, ma come si unirono alla città.

Mentre studiava il sito in quella che oggi è la Siria nord-orientale, poche centinaia di miglia a nord di Uruk di Gilgamesh (il contemporaneo più celebre di Tell Brak), l’assistente professore di antropologia ha scoperto qualcosa di sorprendente: invece di crescere dall’interno verso l’esterno, Tell Brak apparentemente ampliato quando insediamenti al di fuori dei suoi confini lentamente è cresciuto in esso. “Gli archeologi del Vicino Oriente hanno questa idea che le origini delle città si basano sul potere di un singolo uomo, o sul potere politico centralizzato”, dice Ur. Ma intorno a Tell Brak, gli immigrati (che è ciò che Ur crede di essere) hanno mantenuto ” una certa autonomia dalla comunità preesistente. Che non è il modello prevalente.”

Archeologi tra cui Max Mallowan (meglio conosciuto come il marito della scrittrice di misteri Agatha Christie) hanno scavato i segreti di Tell Brak dal 1930. Migliaia di anni di storia umana giacciono sepolti sotto il tumulo artificiale che sporge per circa 40 metri—circa 10 piani—in aria dal centro del sito altrimenti piatto 2-by-1.5 chilometro. (“Tell” deriva da alto, arabo per ” collinetta.”) Un gruppo di studiosi dell’Università di Cambridge iniziò a scavare il tumulo alla fine degli anni 1970, scavando attraverso gli strati del terzo e del quarto, e infine del quinto millennio a. C.

Ur—i cui colleghi lo accusano scherzosamente di usare un nome d’arte—si unì al team di Cambridge nel 2002. Oltre a scavare, il progetto di scavo stava anche esaminando la regione più ampia per i vicini lontani, ma Ur propose di studiare l’area proprio intorno al tumulo. Dopo aver ottenuto il permesso dei proprietari terrieri locali, trascorse tre stagioni (che durano da maggio a settembre) raddoppiate, camminando avanti e indietro attraverso il sito. Ha iniziato ogni giorno, non appena era abbastanza luce per vedere, ha preso una siesta nel pomeriggio, quando la temperatura si insinuò sopra 100 gradi, e ha continuato in prima serata, mentre il sole è andato giù. Non è stato sempre divertente “camminare attraverso i campi degli agricoltori e essere inseguiti dai cani e prendere a calci lo sterco di pecora dalla superficie, alla ricerca di piccoli cocci.”

Cocci sono gli antichi detriti della vita quotidiana, pezzi di vasi di stoccaggio di terra e pentole che lettiera terra—Ur stime ci possono essere qualcosa come 10 milioni di pezzi sul sito. Ogni anno gli aratri dei contadini si alzano di più. Semplicemente osservando le loro caratteristiche, come i motivi decorativi o la colorazione (che varia in base al calore del forno), Ur può datarli. (Lo paragona alle auto con le pinne, le manovelle o i motori ibridi.) Ad esempio, all’inizio del quarto millennio a.C., i mesopotamici temperarono la loro argilla con sabbia. Più tardi, hanno sostituito la sabbia con materia vegetale, come la pula macinata, le cui impressioni sono rimaste sulla ceramica finita dopo la cottura.

Ur ha trovato piccole sacche concentrate di frammenti della fine del quinto millennio a circa 1.000 metri a sud-ovest e 500 metri a nord e ad est del tumulo centrale. Intorno a queste tre aree ha trovato un numero molto più grande di frammenti che risalgono alla metà del quarto millennio. Ha concluso che le comunità satellitari erano sorte e si erano espanse naturalmente, una scoperta che ha pubblicato in un numero di agosto 2007 della rivista Science. “Questo modello”, ha scritto, ” suggerisce un ruolo maggiore per i processi non centralizzati nella crescita iniziale di Brak e una minore importanza per l’autorità centralizzata.”Forse gli immigrati non potevano integrarsi forzatamente nella città – o forse gli abitanti della città non avevano la forza di cacciarli del tutto. In entrambi i casi, Ur dice, c’era un equilibrio, piuttosto che un monopolio, del potere: un netto contrasto con l “ipotesi più antica basata sul famoso re di Uruk che, secondo l” Epopea di Gilgamesh, aveva il muscolo letterale e politica per costruire un muro intorno alla città e si trovava da solo come un ” potente rete, protettore del suo popolo.”

Per quasi 20 anni, la situazione politica in Iraq ha reso quasi impossibile studiare le antiche città della Mesopotamia meridionale. L’ipotesi è che la dozzina di insediamenti in Iraq segua il modello Gilgamesh: un forte leader centrale. Ma ogni volta che gli archeologi tornano in questi siti, Ur sospetta che possano trovare qualcosa di più complicato. “Non dovrei dire che ciò che troviamo a Brak confuta questo modello di crescita interiore-esteriore”, dice. “Ma certamente suggerisce, come minimo, che c’erano più percorsi per l’urbanistica.”

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