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Thomas Cavendish

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Thomas Cavendish (1560-1592 EC) était un marin et corsaire élisabéthain qui a fait le tour du globe en 1586-88 EC, seulement le troisième voyage à le faire et le premier à prendre la mer avec cette intention spécifique. De retour riche d’un trésor espagnol et se prélassant dans la gloire de son exploit, Cavendish partit pour répéter le voyage et trouver également le passage du Nord-Ouest en 1591 de notre ère. Assailli par des tempêtes et incapable de contourner la pointe de l’Amérique du Sud, le navire de Cavendish fut obligé de faire demi-tour pour rentrer chez lui et il mourut en mer en mai 1592 de notre ère.

Début de carrière

Thomas Cavendish est né dans le Suffolk en 1560 de notre ère dans une famille aisée et, lorsqu’il est entré dans son héritage, il semblait prêt à vivre une vie facile. Cependant, le mode de vie de Cavendish, qui dépensait beaucoup, épuisa bientôt ses fonds. La vie d’un marin et corsaire en haute mer a alors fait appel, et Cavendish a hypothéqué ses biens restants pour se joindre à une expédition organisée par Walter Raleigh (c. 1552-1618 EC) en 1585 EC. Cavendish était le capitaine d’un des navires de la flotte, l’Elizabeth, lors de ce deuxième voyage pour établir une colonie en Amérique du Nord dans la région que Raleigh avait nommée  » Virginia  » en l’honneur de sa reine, Elizabeth I d’Angleterre (r. 1558-1603 de notre ère). De retour en Angleterre, Cavendish, avec un seul voyage comme expérience, cherche maintenant à diriger sa propre expédition.

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Circumnavigation

Après les voyages menés par l’explorateur portugais Ferdinand Magellan (c. 1480-1521 EC) en 1522 EC et l’Anglais Sir Francis Drake (c. 1540-1596 EC) en 1580 EC, Thomas Cavendish serait le troisième à faire le tour du globe. Contrairement à ses prédécesseurs, cependant, Cavendish s’est fixé cet objectif précis et il s’est bien préparé à relever le défi en apprenant les dernières théories de la navigation auprès de personnalités telles que l’astronome et mathématicien Thomas Harriot (vers 1560-1621 de notre ère). Il rassembla également autant de cartes qu’il pouvait trouver et recruta un certain nombre d’hommes qui avaient navigué avec Drake lors de sa circumnavigation.

Un navire, le Hugh Gallant, a été délibérément coulé le 5 juin car il n’y avait plus assez d’hommes pour le naviguer.

La flotte de trois navires de Cavendish était composée de son navire amiral le Desire (140 tonneaux), le Content (60 tonneaux) et le Hugh Gallant (40 tonneaux). Le trio partit du port de Plymouth le 21 juillet 1586 EC. En suivant l’une des routes établies vers le Nouveau Monde, Cavendish navigua le long de la côte africaine, passa les îles Canaries et descendit la côte ouest de l’Afrique jusqu’à ce qui est aujourd’hui la Sierra Leone. Attaquant un village indigène et faisant une pause pour se réapprovisionner aux îles du Cap-Vert, Cavendish a traversé l’océan Atlantique pour atteindre la côte du Brésil à la fin du mois d’octobre. Ici, l’expédition s’est ravitaillée et rafraîchie pendant trois semaines sur l’île côtière de Saint-Sébastien. Cavendish a même fait construire une pinasse, un petit navire utile pour l’exploration dans les eaux côtières peu profondes.

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 Carte des Circumnavigations du Globe de Drake et Cavendish
Carte des Circumnavigations du Globe de Drake et Cavendish
par Jodocus Hondius (Domaine public)

En parcourant les côtes de l’Amérique du Sud, l’explorateur découvrit un grand port favorable sur la côte de la Patagonie, qu’il nomma Port Desire le 17 décembre. Il navigua ensuite vers l’extrémité sud du continent et, le 6 janvier 1587 de notre ère, commença le passage par le dangereux détroit de Magellan, ce qui prit 46 jours fastidieux pour le faire. La longueur de cette étape a obligé l’équipage à se nourrir de tout ce qu’il pouvait trouver sur la côte rocheuse, comme des moules, des patates douces et des oiseaux sauvages.

Histoire d’amour?

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Tout comme Drake avait été laissé seul avec le Derrière doré, Cavendish ne commandait plus que le Désir.

Le 24 février, il est enfin dans l’océan Pacifique où, comme Drake l’avait fait quelques années plus tôt, il fait un raid sur les colonies espagnoles comme Arica et capture la cargaison qu’il peut des navires espagnols. L’expédition a largué des ancres sur l’île Puma dans le golfe de Guayaquil (côte de l’Équateur et du Pérou) pour effectuer des réparations essentielles. Bien que Cavendish ait constamment rempli ses navires de richesses au fil des mois, détruisant quelque 19 navires, le prix payé dans la vie de ses hommes était élevé. Une attaque de tribus indigènes à Guayaquil fit 12 morts parmi les hommes de Cavendish. Un navire, le Hugh Gallant, fut délibérément coulé le 5 juin car il n’y avait plus assez d’hommes pour le naviguer.

En remontant les côtes de l’Amérique du Nord, Cavendish est tombé sur la plus grande capture de prix de l’expédition. Le carrack Great Sainte Anna était en route de Manille et était chargé de 22 000 pesos d’or et de 600 tonnes de soies et d’épices précieuses. Il a été aperçu par les hommes de Cavendish le 14 novembre au large des côtes californiennes et attaqué sur une période de six heures. Le navire appartenait personnellement à Philippe II d’Espagne (r. 1556-1598 EC) et ce fut donc une double victoire pour le corsaire anglais contre le plus grand ennemi de son pays. Un autre ajout utile était la connaissance d’un Portugais capturé, un certain Nicolás Rodrigo, qui connaissait personnellement les eaux chinoises et possédait une carte de cette région. Il y avait aussi un autre captif, cette fois un Espagnol, Tomás de Ersola, qui connaissait les Philippines. Cette bonne fortune fut contrebalancée par la scission de l’expédition. Le deuxième navire de Cavendish s’embarqua pour rentrer chez lui alors que son équipage s’était mutiné à cause de ce qu’ils considéraient comme une division injuste du butin du Great Sainte Anna. Ce navire, pas du tout à la hauteur de son nom, en était le contenu. Ne voyant aucun intérêt à poursuivre le voyage à travers le Pacifique, le navire s’embarqua pour rentrer chez lui, mais on n’en entendit plus parler. Tout comme Drake avait été laissé seul avec le Derrière doré, Cavendish ne commandait plus que le Désir.

 Un navire Carrack de Bruegel
Un Navire Carrack de Bruegel
de Pieter Bruegel (Domaine public)

Cavendish a traversé le Pacifique en 56 jours remarquablement rapides grâce au beau temps et à l’aide du courant équatorial qui balaie cet océan d’est en ouest. Il débarque aux îles Ladrones (aujourd’hui les îles Mariannes) le 4 janvier 1588 de notre ère, puis navigue vers les Philippines à la mi-janvier 1588 de notre ère. Tomás de Ersola avait l’intention de présenter une lettre au gouverneur de Manille révélant que Cavendish était un corsaire qui avait attaqué le plus beau navire au trésor du roi d’Espagne, mais son plan a été découvert et il a été pendu. Se frayant un chemin à travers les récifs dangereux, le Désir passa les îles Moluques, puis Java, et se retrouva dans l’océan Indien à la mi-mars. Cavendish a navigué autour du cap de Bonne-Espérance en Afrique australe en mai 1588 EC. Le corsaire s’est ensuite tourné vers l’explorateur et s’est arrêté pour enquêter sur l’île isolée de Sainte-Hélène dans l’Atlantique Sud, le premier Anglais à le faire. St. Helena deviendra une base importante pour les corsaires anglais dans les années suivantes. Le Cavendish réapprovisionne les réserves du navire et met les voiles pour la partie retour du voyage le 20 juin.

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Onze semaines après avoir quitté Sainte-Hélène, et après avoir résisté à une dernière énorme tempête au large des côtes anglaises, Cavendish est arrivé à Plymouth le 9 septembre 1588 EC. Les corsaires anglais n’étaient pas du genre à manquer une occasion de faire un peu de dash et de show. Cavendish avait son navire paré de voiles damassées et de tissu doré, et tout l’équipage portait de la soie alors que le Désir naviguait dans son port d’attache pour montrer les richesses capturées pendant le voyage.

La circumnavigation, qui avait duré 780 jours, a été un succès. Cavendish s’était fait une petite fortune, lui et ses soutiens, et il était le toast de la cour, même des ballades étaient composées en son honneur. Il n’y avait pas de chevalerie comme il y en avait eu pour Drake, mais il n’était, après tout, pas le premier mais le deuxième Anglais à naviguer autour du monde. Cependant, venant juste après la défaite de l’Armada espagnole, le voyage a été un autre coup de pouce à la confiance nationale, et il semblait que c’était le destin des Anglais de dominer les vagues. Le voyage épique de Cavendish a été enregistré par l’un de ses hommes, Francis Petty, dont des extraits ont trouvé leur chemin dans le célèbre ouvrage de Richard Hakluyt, The Principall Navigations, Voiages and Discoveries of the English Nation, publié pour la première fois en 1589 CE.

Dernier voyage

Cavendish s’est ensuite fixé pour objectif de trouver l’insaisissable passage du Nord-Ouest, cette légendaire étendue d’eaux du nord gelé que beaucoup espéraient relier les Amériques à l’Asie et constituer un raccourci pratique pour les navires de commerce transportant de précieuses cargaisons de l’Asie à l’Europe. De nombreuses autres expéditions, dont trois dirigées par Martin Frobisher (v. 1535-1594 EC) dans les années 1570 EC, avaient exploré la côte ouest de l’Amérique du Nord, et toutes n’avaient pas réussi à trouver le Passage. Cette fois, Cavendish a fait équipe avec un autre marin célèbre, John Davis (c. 1550-1605 EC) qui lui-même avait tenté trois fois de trouver le Passage en 1585-87 EC. Naturellement, naviguer le long de la côte ouest des Amériques nécessiterait un retour à la maison via le Pacifique et une autre circumnavigation. On espérait aussi que quelques navires trésors de choix de Philip pourraient être soulagés de leurs cargaisons en cours de route.

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En conséquence, Cavendish et Davis, avec leur flotte de cinq navires, sont partis faire le tour du fond de l’Amérique du Sud. Cavendish commande le galion de Leicester, et Davis prend l’infatigable Désir. Quittant l’Angleterre en août 1591 de notre ère, l’expédition atteignit le sud des Amériques en toute sécurité et jeta l’ancre à Port Desire.

Ils ont navigué jusqu’à la pointe de l’Amérique du Sud, puis, en mars 1592 de notre ère, une série de tempêtes a dispersé la flotte dans le détroit de Magellan. La mutinerie, comme souvent dans les expéditions dans ces eaux tumultueuses, était épaisse dans l’air. À un moment donné, Cavendish a même été obligé de se réfugier temporairement auprès de son équipage en rejoignant Davis sur le Désir. Le chef de l’expédition semble avoir été soumis à des épisodes d’hallucinations à cette période, peut-être causées par du pain de seigle moisi (provoquant l’ergotisme, alias Feu de Saint-Antoine). Au fil des semaines, les navires ne parvinrent pas à se frayer un chemin à travers le détroit et Davis et Cavendish se séparèrent. Alors que Davis a fait trois autres tentatives dans le détroit, Cavendish a navigué pour rentrer chez lui. Ses provisions étaient dangereusement faibles, et il a ensuite croisé un navire portugais dans l’Atlantique qui a attaqué son navire. Cavendish se rendit au Brésil, mais avant de pouvoir retourner en Angleterre, le circumnavigateur mourut en mer en mai 1592 de notre ère, âgé de seulement 32 ans. Davis, quant à lui, s’est également retourné chez lui, découvrant d’abord les îles Falkland, puis s’arrêtant sur la côte brésilienne. Davis est finalement rentré en Irlande mais, après de nombreuses privations, seulement 16 de son équipage original de 76 hommes ont survécu avec lui.

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