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Le 15 août 1524, Thomas Müntzer arriva à Mühlhausen. Il a commencé à faire valoir que ses idées réformistes devraient être appliquées à l’économie et à la politique ainsi qu’à la religion. Müntzer a commencé à promouvoir une nouvelle société égalitaire. Frederick Engels a écrit que Müntzer croyait en « une société sans différences de classe, sans propriété privée et sans autorité étatique indépendante et étrangère aux membres de la société ». (22)

Müntzer a commencé à appeler à la rébellion. Dans un discours, il a dit aux paysans: « Le pire de tous les maux sur Terre est que personne ne veut se préoccuper des pauvres. Les riches font ce qu’ils veulent… Nos seigneurs et princes encouragent le vol et le vol. Les poissons dans l’eau, les oiseaux dans le ciel et la végétation sur la terre doivent tous être à eux… Ils… prêchez aux pauvres: « Dieu a ordonné que tu ne voles pas ». Ainsi, quand le pauvre homme prend la moindre chose qu’il doit pendre. » (23)

Martin Luther semble prendre le parti des paysans et, en mai 1525, il publie Un Avertissement à la Paix: Une réponse aux Douze Articles des Paysans de Souabe: « Aux Princes et aux Seigneurs… Nous n’avons personne sur terre à remercier pour cette rébellion malicieuse, à part vous les princes et les seigneurs; et surtout vous les évêques aveugles, les prêtres fous et les moines… puisque vous êtes la cause de cette colère de Dieu, elle viendra sans aucun doute sur vous, si vous ne réparez pas vos voies dans le temps. … Les paysans se rassemblent, et cela doit entraîner la ruine, la destruction et la désolation de l’Allemagne par des meurtres cruels et des effusions de sang, à moins que Dieu ne soit ému par notre repentance pour l’empêcher… Si ces paysans ne le font pas pour vous, d’autres le feront… Ce ne sont pas les paysans, chers seigneurs, qui vous résistent, c’est Dieu Lui-même. … Pour rendre votre péché encore plus grand et assurer votre destruction impitoyable, certains d’entre vous commencent à blâmer cette affaire sur l’Évangile et à dire que c’est le fruit de mon enseignement… Vous ne vouliez pas savoir ce que j’ai enseigné et ce qu’est l’Évangile; maintenant, il y en a un à la porte qui vous enseignera bientôt, à moins que vous ne modifiiez vos voies. » (24)

En mars 1525, Müntzer réussit à prendre la tête du conseil municipal de Mühlhausen et à créer une sorte de société communiste. Au printemps 1525, la rébellion, connue sous le nom de Guerre des paysans, s’était étendue à une grande partie de l’Allemagne centrale. Les paysans ont publié leurs griefs dans un manifeste intitulé Les Douze Articles des Paysans; le document se distingue par sa déclaration selon laquelle la justesse des demandes des paysans doit être jugée par la Parole de Dieu, une notion dérivée directement de l’enseignement de Luther selon lequel la Bible est le seul guide en matière de moralité et de croyance. (25)

Bien qu’il soit vrai que Martin Luther était d’accord avec de nombreuses demandes des paysans, il détestait les conflits armés. Il a parcouru les districts du pays, risquant sa vie pour prêcher contre la violence. Martin Luther a également publié le tract, Contre les Hordes de voleurs assassins de paysans, où il exhortait les princes à « brandir leurs épées, à libérer, à sauver, à aider et à apitoyer les pauvres forcés de rejoindre les paysans – mais les méchants, poignardez, frappez et tuez tout ce que vous pouvez. »Certains dirigeants paysans ont réagi au tract en décrivant Luther comme un porte-parole des oppresseurs. (26)

Dans le tract, Luther a clairement indiqué qu’il n’avait plus de sympathie pour les paysans rebelles:  » Les prétextes qu’ils ont faits dans leurs douze articles, sous le nom de l’Évangile, n’étaient que des mensonges. C’est à l’œuvre du diable qu’ils sont…. Ils ont abondamment mérité la mort corps et âme. En premier lieu, ils ont juré d’être vrais et fidèles, soumis et obéissants, à leurs dirigeants, comme le commande le Christ… Parce qu’ils brisent cette obéissance et se dressent contre les puissances supérieures, volontairement et avec violence, ils ont perdu corps et âme, comme les infidèles, les parjurés, les menteurs, les malfrats désobéissants et les scélérats ont l’habitude de le faire. »

Luther a appelé la noblesse d’Allemagne à détruire les rebelles: « Ils (les paysans) commencent une rébellion, et pillent violemment et pillent des monastères et des châteaux qui ne sont pas les leurs, par lesquels ils ont une seconde fois mérité la mort corps et âme, ne serait-ce que comme routiers et meurtriers… si un homme est un rebelle ouvert, chaque homme est son juge et son bourreau, tout comme lorsqu’un feu commence, le premier à l’éteindre est le témoin. Car la rébellion n’est pas un simple meurtre, mais c’est comme un grand feu, qui attaque et dévaste toute une terre. Ainsi la rébellion apporte avec elle une terre pleine de meurtres et d’effusions de sang, fait des veuves et des orphelins, et bouleverse tout, comme le plus grand désastre. » (27)

Derek Wilson, l’auteur de Out of the Storm: The Life and Legacy of Martin Luther (2007), a souligné que Luther défendait fermement l’inégalité qui existait dans l’Allemagne du XVIe siècle.  » Luther a dit aux paysans… les rebelles n’ont pas de mandat de Dieu pour défier leurs maîtres et, comme Jésus l’avait montré en réprimandant Pierre qui avait tiré l’épée dans le jardin de Gethsémani, la violence n’a jamais été une option pour le chrétien. La vengeance et la réparation des torts appartenaient à Dieu… Luther a passé en revue leurs douze demandes. L’abolition du servage était un non-sens fantaisiste; l’égalité selon l’Évangile ne se traduit pas par la suppression du classement social. Sans distinction de classe, la société se désintégrerait dans l’anarchie. De même, la retenue de la dîme serait une attaque injustifiée contre le fonctionnement économique du système en place. » (28)

Thomas Müntzer mena environ 8 000 paysans au combat à Frankenhausen le 15 mai 1525. Müntzer a dit aux paysans: « En avant, en avant, pendant que le fer est chaud. Que vos épées soient toujours chaudes de sang! »Armés pour la plupart de faux et de fléaux, ils avaient peu de chance contre les soldats bien armés de Philippe Ier de Hesse et du duc Georges de Saxe. L’attaque combinée de l’infanterie, de la cavalerie et de l’artillerie a provoqué la fuite des paysans paniqués. Plus de 3 000 paysans ont été tués alors que seulement quatre des soldats ont perdu la vie. (29)

Müntzer a été capturé le 25 mai. Anticipant son exécution, Müntzer a dicté une lettre le 17 mai à des amis de Mühlhausen depuis sa prison de Heldrungen. Il leur a demandé de prendre soin de sa femme et de disposer de ses biens, composés principalement de livres et de vêtements. (30)

Thomas Müntzer fut torturé et finalement exécuté le 27 mai 1525. Sa tête et son corps ont été montrés comme un avertissement à tous ceux qui pourraient à nouveau prêcher des doctrines traîtresses. (31) D’autres meneurs ont également été exécutés. « Pendant ce temps, dans toute l’Allemagne, l’opération de nettoyage a commencé alors que les princes exigeaient leur vengeance et réaffirmaient leur autorité. Les hommes qui avaient pris les armes ou simplement contre leurs maîtres ou qui s’étaient trompés d’informateurs étaient emprisonnés ou décapités… Pour tout commentateur impartial, alors ou deux fois, la réaction a semblé être disproportionnée par rapport à l’infraction. » (32)

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