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SpaceX repousse la date de lancement cible de sa première mission sur Mars

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L’année dernière, SpaceX a annoncé un plan audacieux pour lancer son vaisseau spatial Dragon vers Mars dès 2018 — dans ce qui serait la toute première mission privée sur la Planète Rouge. Mais maintenant, il semble que l’entreprise repousse la mission de quelques années. La présidente de SpaceX, Gwynne Shotwell, a confirmé aujourd’hui que SpaceX visait désormais l’année 2020 pour le voyage sur Mars, une décision qui permettra à l’entreprise de mieux se concentrer sur ses autres projets ambitieux.

 » Nous étions concentrés sur 2018, mais nous avons senti que nous devions mettre plus de ressources et nous concentrer davantage sur notre programme d’équipage et notre programme Falcon Heavy « , a déclaré Shotwell lors d’une conférence de presse de pré-lancement à Cap Canaveral, en Floride. « Nous recherchons donc davantage le calendrier 2020 pour cela. »

L’effort, connu sous le nom de mission Red Dragon, est destiné à tester les technologies nécessaires pour poser des équipements lourds sur la surface martienne — une tâche assez difficile à accomplir. Mars a une atmosphère particulièrement mince, ce qui fournit très peu de coussin pour ralentir les vaisseaux spatiaux entrants. Les charges utiles lourdes risquent de s’écraser dans le sol en descendant. Même les agences gouvernementales ont eu du mal à résoudre ce problème.

Contrairement aux autres atterrisseurs sur Mars, le Red Dragon de SpaceX est conçu pour s’abaisser à la surface à l’aide de moteurs-fusées intégrés dans sa coque, une technique connue sous le nom de rétro-propulsion supersonique. En cas de succès, ce sera le plus gros véhicule à avoir jamais atterri sur la planète Rouge. Mais maintenant, il faudra au moins quatre ans avant que cela se produise. SpaceX a dû repousser la mission de deux ans, car c’est la prochaine meilleure opportunité pour un lancement. Les voyages vers Mars sont mieux lancés tous les 26 mois, lorsque la planète s’aligne sur la Terre sur son orbite.

Photo: SpaceX

Pendant ce temps, SpaceX a maintenant plus de temps pour travailler sur ses autres grands objectifs, comme le premier lancement de la Falcon Heavy — une variante plus grande de sa fusée Falcon 9 — qui devrait avoir lieu cet été, selon Shotwell. De plus, SpaceX met à jour sa capsule Dragon afin qu’elle puisse transporter des astronautes vers la Station spatiale internationale. La société vise à lancer l’équipage à bord du vaisseau spatial pour la première fois en 2018, mais un récent audit gouvernemental a émis de sérieux doutes sur ce délai. Lors de la conférence de presse d’aujourd’hui, Shotwell a soutenu que SpaceX était confiant quant au lancement de l’équipage en 2018 malgré ce que le rapport disait. Peut-être que retarder la mission du Dragon Rouge aidera l’entreprise à atteindre cet objectif.

Si SpaceX finit par lancer en 2020, il y aura beaucoup de trafic sur Mars à cette époque. Le prochain rover martien de la NASA devrait être lancé en 2020, ainsi que le rover de la mission ExoMars — un projet conjoint entre Roscosmos et l’Agence spatiale européenne pour rechercher des signes de vie sur la planète. Les Émirats arabes Unis prévoient également d’envoyer un orbiteur sur Mars en 2020, et même la Chine a exprimé l’objectif d’atteindre Mars d’ici la fin de la décennie.

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