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Un danger pour les âmes des hommes — la naissance controversée du théâtre public à Boston

Boston puritain a longtemps regardé avec désapprobation les productions théâtrales comme « un danger pour les âmes des hommes. »Il y a eu des tentatives occasionnelles de mettre en scène des pièces de théâtre dans des tavernes et d’autres espaces publics pendant la période coloniale, mais elles ont été fortement résistées. En 1750, la législature du Massachusetts a adopté une Loi pour empêcher les Pièces de Théâtre et autres Divertissements Théâtraux. Malgré l’interdiction, les représentations théâtrales illicites continuèrent à Boston et, pendant la Révolution, les officiers de la garnison britannique assiégée jouèrent et jouèrent dans des pièces qu’ils présentèrent pour leur propre divertissement et pour satiriser leurs ennemis égoïstes. Cliquez ici pour voir des informations sur l’une de ces performances.

Au début de la période nationale, les scrupules religieux combinés à un résidu d' »anti-Britishness » (les représentations théâtrales étaient considérées comme des symboles de la corruption du vieux monde) continuaient d’étouffer le développement d’un théâtre public à Boston, mais une nouvelle génération de marchands et de propriétaires, hommes et femmes devenus majeurs pendant la Révolution, bafouèrent l’interdiction en ouvrant un théâtre illégal dans un « hovel rough boarded » dans Board Alley. Lorsque le shérif Jeremiah Allen tenta de fermer le théâtre lors d’une représentation de l’école de Sheridan pour le scandale le 5 décembre 1792, une émeute s’ensuivit.

Alors que les représentations théâtrales publiques restaient illégales, les forces pro-théâtre de Boston se sont avancées. Au nom de ses collègues actionnaires, l’architecte Charles Bulfinch a conçu un élégant théâtre de 1 000 places au centre d’une ville d’environ 20 000 habitants. Le 3 février 1794, le Théâtre de rue fédéral ouvrit ses portes avec des représentations de Gustavus Vasa et Modern Antiques or, the Merry Mourners.

La Sappho américaine: Susanna Haswell Rowson

La lettre de lecture pour le bénéfice du 4 novembre 1796 d’Edward Jones énumère « Mme. Rowson  » dans des rôles secondaires dans Inkle & Yarico, un opéra comique de George Colman créé à Londres en 1787, et The First Floor: or, the Macaroni Pastry Cook de James Cobb, une autre farce musicale anglaise importée. Susanna Haswell Rowson (« Mme Rowson » dans la lettre de jeu) avait des rôles relativement mineurs dans les deux rôles: en tant que « Patty » dans Inkle & Yarico, et en tant que « Mme. Pattypan  » au Premier étage, mais en 1796, Rowson avait déjà plusieurs carrières — et de nombreuses aventures – derrière elle et, après un bref intermède au Federal Street Theatre, elle allait bientôt en entreprendre une autre, en tant que propriétaire de la première académie pour jeunes femmes de Boston.

Née en 1762 à Portsmouth, en Angleterre, fille d’un officier de la Royal Navy, Susanna Haswell a fait naufrage dans le port de Boston lorsqu’elle y est arrivée à l’âge de cinq ans. Elle s’installe avec sa famille à Hull, une petite ville côtière au sud de Boston. Pendant la Révolution, son père est emprisonné et la famille s’exile en Angleterre après sa libération lors d’un échange de prisonniers en 1778. Réfugiée appauvrie, Susanna commence à écrire des chansons, de la poésie, des critiques de théâtre et des romans, dont Charlotte: A Tale of Truth (1791) qui, réédité en Amérique sous le nom de Charlotte Temple (1797), deviendra le roman le plus vendu des États-Unis. En 1786, elle épouse William Rowson, un musicien et acteur qui n’a jamais pu subvenir aux besoins de sa famille, alors « Mme Rowson » a poursuivi sa carrière littéraire et est devenue actrice. Le couple a visité les îles britanniques avec une compagnie de théâtre, puis a émigré, Susanna pour la deuxième fois, en Amérique en 1793. Actrice et dramaturge polyvalente (elle a écrit un divertissement musical d’actualité sur la rébellion du Whisky, The Volunteers), Susanna Rowson s’était produite à Annapolis, Philadelphie et Baltimore avant de venir à Boston pour apparaître au Federal Street Theatre en 1796. Elle continue d’écrire des romans et des pièces de théâtre ; ses Esclaves à Alger et ses Américains en Angleterre seront joués l’année suivante au Théâtre de rue fédéral.

Les femmes sont nées pour un pouvoir universel; les hommes pour adorer, se taire et obéir.

Peu de premiers dramaturges américains ont réussi à percer le répertoire standard des importations de théâtre britanniques, mais Slaves in Algiers de Susanna Rowson a déclenché une controverse lorsqu’elle a été jouée pour la première fois à Philadelphie en 1794. Les déclarations féministes fortes livrées par les personnages de Rowson: « une femme peut affronter le danger avec autant d’esprit, et aussi peu de peur, que les hommes les plus courageux d’entre vous », et des lignes de l’épilogue qu’elle a elle-même livré de la scène, après avoir joué dans la pièce: « les femmes sont nées pour un pouvoir universel; les hommes doivent adorer, se taire et obéir », a provoqué une attaque immédiate et méprisante de William Cobbett, écrivant sous le pseudonyme de « Peter Porcupine. »Dans Un coup de pied pour une morsure; ou Revue après revue; avec un Essai Critique, sur les œuvres de Mme S. Rowson (1795), Cobbett la décrit comme « La Sappho américaine. »Alors que des commentateurs plus tempérés ont souligné que Les Esclaves à Alger était une comédie, Rowson s’est révélée parfaitement capable de se défendre dans la presse écrite, parlant de Cobbett comme d’un « reptile répugnant » qui avait « rampé sur » ses écrits.

Malgré toutes ses promesses initiales, le théâtre de rue fédéral n’a pas été un succès et il a brûlé en février 1798. Alors qu’il a surgi comme Phoenix et a rouvert plus tard la même année, les Rowson avaient alors déménagé. Bien que Charlotte Temple de Susanna Rowson soit devenue extraordinairement populaire lorsqu’elle a été rééditée aux États-Unis et qu’au fil du temps, Les Esclaves d’Alger soient entrés dans le répertoire théâtral américain, Rowson s’est lancé dans une autre carrière. Elle a ouvert une école pour jeunes filles dans Federal Street, à l’ombre du théâtre, d’où elle a déménagé dans les villes voisines avant de retourner à la mode Hollis Street à Boston. Rowson mourut en 1824, pleurée par ses étudiants et très célébrée par l’énorme lectorat de Charlotte Temple et de ses autres écrits éclectiques.

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