Articles

Nos magazines

Posted by admin

 Saisie du Surcouf

Par Christopher Miskimon

Lors de sa construction, le Surcouf français était le plus grand sous-marin du monde. Elle a été nommée en l’honneur de Robert Surcouf, le célèbre corsaire français qui a mené avec succès une guerre économique contre l’Angleterre à l’époque napoléonienne. Ce Goliath était conçu comme un corsaire des temps modernes capable de faire la fierté de son homonyme. Au lieu de cela, le submersible s’est retrouvé en Angleterre, après avoir fui l’avancée des Allemands au printemps de 1940. Une fois sur place, elle a été l’hôte d’une tragique fusillade entre marins français et britanniques.

Le sous-marin malheureux a été déposé en 1927 mais n’a été mis en service qu’en 1934. Surcouf était conçu comme le bateau de tête d’une série de grands sous-marins « croiseurs » ou « corsaires », lourdement armés pour chasser les navires ennemis. Outre sa douzaine de tubes lance-torpilles, Surcouf arborait une paire de canons de huit pouces montés dans une tourelle de forme ovale à l’avant de la superstructure, juste en avant de la tour de commande. Un petit hangar supportait un hydravion pour le repérage et le repérage. Une édition contemporaine des navires de combat de Jane l’a répertorié comme long de 393,7 pieds et déplaçant 4 300 tonnes submergées. Sa vitesse était de 18 nœuds en surface, 10 submergés.

Destiné à être un léviathan semblable à un requin parmi les flottes sous-marines du monde, Surcouf était plutôt une baleine. En proie à des problèmes mécaniques et à une mauvaise tenue de mer, le navire n’a jamais été à la hauteur de sa réputation. Lorsque l’invasion allemande de la France arriva, Surcouf était à quai à Brest, une ville portuaire de la péninsule Bretonne. Alors que les Allemands s’approchaient, le sous-marin a été déplacé en Angleterre, dans l’espoir d’y terminer les réparations et de rendre sa bataille digne.

Malheureusement, ses moteurs étaient inutilisables. Trois des bielles des deux diesels étaient cassées. Seuls les moteurs auxiliaires électriques étaient utilisables. Alors que le soleil se couchait sur la Manche le 18 juin 1940, Surcouf boitait lentement vers la Grande-Bretagne à seulement quatre nœuds, sa meilleure vitesse. Dans son état de handicap, elle ne pouvait pas plonger. Néanmoins, selon le médecin du navire, Bernard Le Nistour, « Nous espérions tous continuer le combat morale le moral était élevé; la condition physique de l’équipage excellente. »

Que faire de la Marine Française ?

Juste après l’aube, le lendemain matin, un hydravion court Sunderland de la Royal Air Force a repéré le sous-marin et a échangé des signaux de reconnaissance avec lui. Au large de Penzance, à la pointe sud-ouest de l’Angleterre, Surcouf s’arrête pendant que ses ingénieurs apportent quelques améliorations permettant à 10 nœuds le reste du chemin vers Plymouth et plus tard Devonport. En chemin, les amateurs de plage anglais ont salué le sous-marin avec son drapeau français. À Devonport, Surcouf est attaché aux côtés du cuirassé français Paris de la Première Guerre mondiale. À proximité se trouvaient deux autres sous-marins français et un destroyer. En quelques jours, les autorités françaises se rendaient aux Nazis triomphants dans le même wagon de chemin de fer où la capitulation allemande mettant fin à la Première Guerre mondiale avait été reçue en novembre 1918.

Une question cruciale de la reddition de la France pour le gouvernement britannique était le sort de la flotte française. La flotte de surface de la Kriegsmarine allemande était trop petite pour constituer une menace existentielle pour le Royaume-Uni, bien que ses raiders de surface et ses U-boote constituaient une menace grave. Si les unités de surface de la flotte française, y compris les cuirassés, les croiseurs, les destroyers et un seul porte-avions, étaient transférées en Allemagne, cela créerait un déséquilibre intolérable des forces. Les Allemands victorieux ont promis de ne pas s’emparer de la marine française, mais à ce moment-là, on ne croyait plus aux garanties d’Hitler.

 Photographié en 1940, l'imposant sous-marin français Surcouf présente une silhouette imposante en mer, mais a été en proie à des ennuis mécaniques tout au long de sa carrière.
Photographié en 1940, l’imposant sous-marin français Surcouf présente une silhouette imposante en mer, mais a été en proie à des ennuis mécaniques tout au long de sa carrière.

C’était plus que ce que la Grande-Bretagne pouvait risquer. Des efforts furieux ont été faits pour sécuriser la flotte française en suppliant ses commandants de poursuivre le combat aux côtés de la Grande-Bretagne dans le cadre du mouvement français libre naissant ou d’incorporer leurs navires dans la Royal Navy. Alternativement, ils pourraient accepter l’internement aux États-Unis ou dans une possession française lointaine comme la Martinique dans les Caraïbes. Une grande partie de la marine avait déjà été déplacée en Afrique du Nord ou siégeait au port sur le territoire de Vichy non encore occupé par les nazis. En dernier recours, les équipages pouvaient saborder leurs navires.

Dans les jours qui suivirent immédiatement la capitulation française, la tension commença à augmenter car il était incertain de ce que feraient les marins français. Peu d’entre eux ont choisi de rejoindre les Français libres, et la plupart pensaient que la Grande-Bretagne conclurait des accords avec les Allemands en quelques semaines tout au plus.

Cependant, la Grande-Bretagne a choisi de poursuivre le combat et a pris des mesures pour neutraliser les navires de guerre de son allié. À Devonport, des centaines de marins français n’ont pu s’empêcher de remarquer les canons du cuirassé britannique Revenge posés sur leurs navires et sous-marins. Chez eux, les nouveaux dirigeants de la France de Vichy étaient déterminés à ce que ces navires ne tombent pas entre les mains des Britanniques, bien que la plupart soient également résolus à ne pas non plus être livrés aux Allemands.

Le Plan de saisie du Surcouf

Dans le cas de Surcouf, des préparatifs ont été faits pour la protéger de toute tentative de saisie britannique. Ses torpilles étaient déjà désarmées. Le capitaine, Paul Martin, a ordonné que toutes les écoutilles soient verrouillées sauf une. La trappe ouverte, la plus proche de sa proue, était gardée par deux marins armés en tout temps. Un maître était chargé de surveiller les bateaux ou les grenouilles qui approchaient. Depuis que Surcouf était lié à Paris, personne ne pouvait monter sur le navire de cette façon sans avoir d’abord embarqué sur le cuirassé. Cela a donné une mesure supplémentaire de sécurité. Si les Britanniques venaient prendre son navire, les sentinelles devaient donner l’alerte en se précipitant par la trappe ouverte dans le sous-marin afin qu’il puisse être sabordé.

Enfin, l’ordre est venu de Vichy de détruire le sous-marin le mercredi 3 juillet 1940. Avant l’aube, un message radio est arrivé. L’opérateur l’a apporté à l’officier de service, le lieutenant Emile Crescent. Il a récupéré le livre de codes du coffre-fort et a commencé à déchiffrer la transmission. Une fois terminé, il se précipita vers le capitaine Martin, criant: « Les Anglais arrivent. »Il essayait de donner aux 140 membres d’équipage le temps de couler leur sous-marin. Il ne savait pas que la Royal Navy avait déjà adopté son propre plan pour prendre les navires français à Devonport et ailleurs. Les Britanniques ne venaient pas – ils étaient là.

Voulant priver l’Allemagne de tout navire français, les Britanniques prévoyaient de saisir tous les navires de la marine française dans les ports britanniques. Chaque navire s’est vu attribuer un groupe d’embarquement proportionnel à sa taille. Les officiers portaient des revolvers, tout comme certains marins, qui portaient également des massues en bois. Les Royal Marines et certains marins portaient également des fusils à baïonnette, qui pourraient s’avérer difficiles à manier sous les ponts.

Diverses lettres exhortant les marins français à se rendre ont été émises, et tout le personnel portait le casque en acier à motif britannique, ce qui aiderait à l’identification. Le groupe d’embarquement affecté à Surcouf comptait 60 hommes, la moitié des Marines et le reste des membres d’équipage du sous-marin britannique Thames. Ils devaient s’emparer du sous-marin sans effusion de sang si possible. Le groupe était commandé par le capitaine Denis Sprague, surnommé « Lofty », de la Tamise. Son second était le lieutenant Patrick Griffiths, qui avait servi comme officier de liaison et s’était rendu à Surcouf quelques jours auparavant.

Le groupe d’embarquement britannique

Le mouvement britannique a commencé à 4 h 30, juste avant l’aube. Plutôt que de traverser à Surcouf depuis le Paris voisin, Sprague conduit ses hommes du côté de l’eau à l’aide d’un trio de lance-moteurs. Un autre officier de la Tamise, le lieutenant Francis Talbot, était le premier à bord du sous-marin. Ses pensionnaires ont rapidement suivi et surpris une sentinelle, le capturant. L’autre garde a réfléchi plus rapidement et a couru vers la trappe ouverte, frappant sur la coque au fur et à mesure. La trappe se ferma dès qu’il disparut par son ouverture. Les Anglais n’avaient pas prévu que toutes les écoutilles soient fermées et étaient maintenant verrouillés.

Ci-dessous, le lieutenant Crescent, le message décodé toujours serré dans sa main, vit la sentinelle passer par la trappe. L’homme a signalé la partie d’embarquement ci-dessus. Crescent a dit à l’homme de faire sonner des postes d’action alors qu’il allait alerter les autres officiers et réveiller les électriciens en chef et les torpilleurs du Surcouf, leur ordonnant de commencer à détruire le matériel.

Seulement une minute plus tard, les Français se précipitèrent vers le pont et se heurtèrent au capitaine Sprague et à ses marins armés, qui avaient gagné l’entrée. Le lieutenant Talbot, observateur, avait escaladé la tour de connerie de Surcouf et inspecté son écoutille. Là, il a noté que les prises étaient conçues pour être ouvertes de l’extérieur par les plongeurs de sauvetage en cas de catastrophe, tout comme les écoutilles des sous-marins britanniques. Le jeune Talbot serait  » mentionné dans les dépêches  » pour sa rapidité de réflexion.

Le groupe d’embarquement s’est rapidement propagé à travers le navire et a ouvert le reste des écoutilles pour permettre à leurs camarades d’entrer. Sprague demanda à tous les officiers français de se rassembler dans la salle de garde, et ils obtempérèrent. Les marins enrôlés français étaient moins coopératifs; certains refusaient de bouger du tout et certains devaient être réveillés. Avec tous les officiers dans la salle de garde, Sprague leur lit une lettre prétendument de l’amiral français Coyal à bord de Paris. La lettre, apparemment un faux, suppliait les Français de rejoindre les Français libres.

Le capitaine Martin n’a pas cru la lettre et a demandé à rencontrer Coyal et à entendre le message en personne. Sprague accepta de le laisser partir même s’il savait que la lettre était fausse. Martin a placé un capitaine junior nommé Pichevin au commandement et est parti.

Équipage français sous la menace

Cela a laissé l’équipage dans une impasse, dont les Britanniques se sont emparés pour tenter de prendre pacifiquement le sous-marin. Le lieutenant Talbot convainc les marins français de la partie avant du bateau de partir paisiblement, y compris les hommes chargés de détruire le matériel. Par la suite, il est allé à l’arrière avec Sprague pour essayer de répéter son succès. Certains marins français semblaient enclins à coopérer. Alors qu’un aspirant britannique montait une échelle, il lâcha son revolver, l’envoyant claquer sur le pont de la salle des machines. Un marin français saisit le jeune Anglais par le siège de son pantalon et le ramène vers le bas avant de ramener calmement l’arme de poing dans son étui.

Sprague retourna sur le pont et vit Pichevin passer une note à un marin français. La note lui disait de couper le courant et de détruire le navire dans l’obscurité qui s’ensuivait. L’électricien s’excusa d’uriner, mais un maître britannique le suivit. Lorsque le Français s’est précipité pour les interrupteurs, le marin britannique l’a assommé avec un maillet et a rapidement rallumé les lumières. Pendant la brève panne d’électricité, un ingénieur français, Yves Daniel, a disparu de la salle de garde dans sa cabine et a commencé à déchirer ses manuels. Son compagnon de cabine, le chirurgien Le Nistour, montait la garde à l’extérieur. Sprague décida qu’il en avait assez et ordonna à tous les officiers de quitter le sous-marin.

Pichevin refusa catégoriquement et se rendit immédiatement dans sa propre cabine. Plusieurs de ses officiers l’ont protégé de la vue alors qu’il s’emparait d’un pistolet. Le lieutenant Crescent déclara hardiment qu’il ne partirait pas avant le retour du capitaine Martin.

 En compagnie d'un officier de marine britannique, les membres d'équipage du Surcouf quittent le sous-marin. Tragiquement, des violences ont éclaté à bord du sous-marin alors que certains officiers s'opposaient à son transfert sous contrôle britannique.
En compagnie d’un officier de marine britannique, les membres d’équipage du Surcouf quittent le sous-marin. Tragiquement, des violences ont éclaté à bord du sous-marin alors que certains officiers s’opposaient à son transfert sous contrôle britannique.

Sprague parlait français et, revolver à la main, dit à Crescent :  » J’ai mes ordres. Si tu ne pars pas, je te tuerai. »Le lieutenant britannique Griffiths et le matelot William Heath ont également dégainé leurs armes. Crescent les osa tirer. Sprague appela à l’aide et des marins sous les ordres du lieutenant Talbot et du premier maître Herbert Mott apparurent. Mott chargea le matelot de tête Albert Webb de couvrir les officiers français avec son fusil Lee-Enfield, une baïonnette de 17 pouces à l’air méchant qui sortait de son museau. À côté de Crescent se trouvaient Pichevin et un aspirant français nommé Massicot. Derrière se tenait le lieutenant Bouillaut, qui commandait la batterie de huit pouces de Surcouf. Dans sa poche était un chargé.pistolet automatique de calibre 32 qu’il portait pour se protéger lorsqu’il était en congé à terre.

« Les choses deviennent chaudes »

L’impasse momentanée a été brisée lorsque Sprague s’est tourné vers Webb et lui a dit de tirer sur Crescent. Les Français, en particulier Bouillaut, soupçonnèrent un bluff puisque Sprague avait donné ses ordres à Webb en français. Pourtant, le lieutenant français pensait que Sprague ne tolérerait pas que ce bluff soit appelé. Calmement, il sortit l’automatique de sa poche et ouvrit le feu. Sprague a été touché au cou, à la clavicule et à l’estomac. Une artère sectionnée, il est tombé contre la porte de la cabine du capitaine, tirant un coup de feu, raté, en tombant. Le lieutenant Griffiths a été touché au bras, à la hanche et au foie. Il s’est effondré debout contre l’échelle menant au pont. Le premier maître Mott était au sommet de cette échelle et a riposté. L’une de ses balles a touché Bouillaut au bras avant de poursuivre dans sa poitrine. Bien que saignant gravement, l’officier français rechargea son pistolet et regarda autour de lui. Les Britanniques dans la salle de garde étaient tous à terre. Tous les Français avaient dégainé leurs armes. Des cris et le bruit d’une arme frappant le pont provenaient d’une cabine attenante.

Dans cette cabine, l’ingénieur Yves Daniel s’affairait à détruire ses manuels lorsque le chirurgien Le Nistour est revenu et s’est emparé de son pistolet. Le Nistour a dit à Daniel: « Les choses deviennent chaudes. » À peine avait-il donné cet avertissement que Bouillaut avait ouvert le feu dans la salle de garde. Alors que les tirs assourdissants résonnaient à travers le sous-marin, le matelot de tête Webb a fait irruption dans la cabine et s’est jeté sur les deux marins français avec sa baïonnette. Derrière lui est venu le matelot Heath avec un revolver. Le Nistour vida son chargeur dans Webb. Sept de ces balles ont traversé Webb pour atteindre Heath. Lorsque Webb est tombé, il a tiré avec son fusil, frappant Daniel à l’épaule avant de plonger sa baïonnette dans le mécanicien. Les deux se sont renversés sur le pont. Heath était toujours debout, alors Le Nistour, son pistolet vide, frappa le marin britannique et prit son revolver.

Après cet échange de tirs furieux, un silence d’effroi s’abattit sur la salle de garde. Les Français regardaient autour de eux la boucherie qu’ils avaient faite. Le chirurgien Le Nistour soignait les blessures de Bouillaut, qui n’étaient pas graves. Crescent se tourna vers Bouillaut et lui dit :  » Je crois que tu avais très tort d’avoir fait ça. »L’homme blessé a rétorqué que Crescent serait mort s’il n’avait pas agi.

Quatre morts sur le Surcouf

Maintenant, les officiers du Surcouf devaient décider quoi faire. Ils tenaient la salle de garde mais rien d’autre. Les Britanniques devaient venir les chercher, mais ils ne pouvaient espérer empêcher une partie d’embarquement maintenant enragée. Pichevin choisit de se rendre. Bouillaut seul voulut se battre, mais Pichevin prit doucement le pistolet de la main de l’officier d’artillerie et le posa sur la table de la salle de garde. Il a appelé au pont et leur a dit que c’était fini. Le lieutenant Talbot leur a dit de déposer les armes et de monter l’échelle jusqu’au pont une à la fois. Pichevin a ouvert la voie.

Une fois sur le pont, les officiers français redeviennent difficiles et refusent de partir sans ordre du capitaine Martin. Finalement, le lieutenant Crescent a accepté de parler avec Martin à condition qu’il puisse revenir par la suite. Talbot y consentit. Crescent a trouvé Martin, qui a donné l’ordre de quitter le sous-marin. Il ne restait que Le Nistour pour pouvoir panser Bouillaut. Plusieurs marins britanniques demandèrent au chirurgien français de vérifier leurs propres officiers blessés, mais Le Nistour les fit attendre pendant qu’il travaillait sur le Bouillaut. Finalement, il déclara Griffiths mort mais vit encore un peu de vie à Sprague, qui pouvait à peine parler.

Talbot devint de plus en plus furieux à mesure que le temps passait sans soins médicaux pour ses compagnons. Alors que le plan britannique prévoyait des ambulances en attente, il avait négligé d’attacher du personnel médical pour une aide immédiate. Il a fallu 25 minutes pour amener un médecin à Sprague et 40 pour assister Griffiths, qui était en fait toujours en vie. Entre-temps, Le Nistour lui a fait une injection de morphine même s’il était sûr que Griffiths ne vivrait pas.

Le chirurgien français était sur le point d’aider Sprague lorsque le matelot Heath est apparu. Ses sept blessures n’étaient miraculeusement que des blessures de chair, et il a dit à ses compagnons de bord que Le Nistour l’avait abattu. Au début, personne ne le croyait, supposant que le jeune homme était en état de choc. Lorsque Talbot se rendit compte que Heath était lucide, il fit enlever Le Nistour et un médecin de Paris fut amené. Plusieurs marins britanniques nerveux et en colère ont tenu ce médecin sous la menace de son arme pendant qu’il examinait Griffiths mortellement blessé avant l’arrivée des médecins britanniques et qu’il soit ramené à son propre navire.

Un prêtre français a ensuite été convoqué et a donné l’absolution à Daniel et Webb. Sprague et Griffiths sont emmenés à l’Hôpital naval de Plymouth dans la même ambulance que Bouillaut. Le Français se rétablit complètement ; Sprague mourut le lendemain et Griffiths un jour plus tard.

Récit de la fusillade par Bouillaut

L’équipage de Surcouf a été envoyé dans un camp installé sur un hippodrome de Liverpool. Avant de partir, les membres d’équipage ont été autorisés à remonter sur leur sous-marin pour récupérer leurs effets personnels. Plusieurs officiers français manquaient d’objets et accusaient les Britanniques de vol. Bouillaut a ensuite soumis une liste de ses biens « volés » puisqu’il était en convalescence et incapable de se rendre au sous-marin. Inclus sur sa demande était la sienne.automatique de calibre 32. En quelques jours, il a été transféré dans un hôpital civil, par coïncidence le jour même où les morts de la fusillade de Surcouf ont été enterrés.

Le seul Français tué, Yves Daniel, a été enterré au cimetière de Weston Mill à Plymouth. Bouillaut exigea d’assister aux funérailles de son compagnon de bord, mais comme Bouillaut avait inutilement tué deux officiers britanniques, cela lui fut refusé. Les Britanniques tués y ont également été enterrés le même jour, alors peut-être que les autorités ont simplement cherché à empêcher les familles des morts de rencontrer le tueur.

 Surcouf a été réaménagé à Portsmouth, New Hampshire en 1941 et a repris du service dans les forces françaises libres. Le sous-marin a coulé en février 1942, à la suite d'une collision avec un cargo américain.
Surcouf a été réaménagé à Portsmouth, New Hampshire en 1941 et a repris du service dans les forces françaises libres. Le sous-marin a coulé en février 1942, à la suite d’une collision avec un cargo américain.

Pendant son séjour à l’hôpital, Bouillaut écrivit un compte rendu de l’action à bord de Surcouf, et des copies furent distribuées à ses compagnons d’internement français dans l’espoir qu’au moins un d’entre eux revienne en France. Dans ce récit, il a admis avoir ouvert le feu sans ordre et a inclus la remarque du lieutenant Crescent selon laquelle Bouillaut n’aurait pas dû tirer. Ça l’a presque condamné. À la mi-novembre, Bouillaut et Le Nistour ont été autorisés à bord du transport français Djenne pour le voyage de retour. Lorsqu’une copie confisquée du récit de Bouillaut fut lue par des fonctionnaires britanniques, plusieurs considérèrent qu’il s’agissait essentiellement d’un aveu qu’il avait assassiné deux officiers britanniques. Ils ont fait retirer le Français du navire et l’ont emprisonné dans l’attente de poursuites.

Bouillaut commença rapidement une campagne de lettres, affirmant qu’il n’avait fait que ce qu’un officier ferait dans les circonstances. Finalement, les Britanniques ont décidé que l’exécution d’un officier français ne ferait qu’accroître la tension avec la France de Vichy, augmentant le risque que sa marine soit transférée en Allemagne. Bouillaut est relâché et renvoyé chez lui.

Alors que Bouillaut connut un destin plus agréable, Surcouf n’eut pas cette chance. Finalement repris par les forces françaises libres, le gigantesque sous-marin a coulé après une collision nocturne avec un cargo américain dans les Caraïbes vers le 18 février 1942, bien que les théories du complot sur une action américaine néfaste abondent.

Related Post

Leave A Comment