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Naufrage du squalus: Une tragédie et un triomphe

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L’équipage de l’USS Falcon se prépare à abaisser la Chambre de sauvetage McCann sur l’USS Squalus, qui a coulé près des îles de Shoals le 23 mai 1939. ▲
John James Batick, un résident de Portsmouth et un vétéran de la marine de 17 ans, est décédé lors du naufrage du sous-marin USS Squalus le 23 mai 1939. Il a sacrifié sa vie pour sauver plusieurs de ses compagnons de bord. ▲
L’USS Squalus est lancé en 1938. Squalus coulera au large de Portsmouth le 23 mai 1939. Vingt-six hommes sont morts à bord du sous-marin tandis qu’un effort de sauvetage remarquable a sauvé la vie de 33 autres personnes. ▲
L’artiste John Groth représente des marins dans la salle des torpilles avant de l’USS Squalus attendant les efforts de sauvetage après le naufrage du sous-marin au large de Portsmouth le 23 mai 1939. La Marine a estimé que l’équipage de Squalus avait environ 48 heures d’oxygène et que les opérations de sauvetage étaient terminées le 25 mai. L’aquarelle de Groth de 1966 s’intitule « Sweating It Out. » ▲
La proue de l’USS Squalus (SS-192) remonte à la surface lors du premier effort de renflouement du sous-marin coulé, au large des côtes du New Hampshire au cours de l’été 1939. Le sous-marin a coulé au fond de l’océan à neuf milles au large de la côte du New Hampshire le 23 mai 1939. Le navire de sauvetage Falcon (ASR-2) est en arrière-plan. (Photographie de la Bibliothèque publique de Boston)▲
La tour de connerie et la proue des États-Unis. Le sous-marin USS Squalus remonte à la surface de l’océan lors d’une tentative de sauvetage réussie au large de Portsmouth le septembre. 13, 1939. ▲
L’USS Squalus est vu lors d’opérations de sauvetage au chantier naval de Portsmouth après avoir été soulevé du fond de l’océan au large des côtes de Portsmouth à l’automne 1939. Le Squalus coula le 23 mai 1939, causant la mort de 26 hommes. ▲
Un homme de marine se tient au sommet de la proue de l’USS Squalus, un jour après la mission réussie de sauvetage du sous-marin des profondeurs de l’océan Atlantique, à Portsmouth, en septembre. 14, 1939. ▲
L’USS Squalus a été récupéré et reconstruit après son naufrage en mai 1939. Le sous-marin a été rebaptisé USS Sailfish et a servi avec distinction pendant la Seconde Guerre mondiale. Ici, l’équipage de Sailfish pose sur la tour de commande. Leur drapeau présidentiel Unit Citation est visible derrière le drapeau américain. ▲
Le chef torpilleur de la marine, John Mihalowski, était l’un des quatre marins à recevoir la Médaille d’honneur pour avoir plongé pour sauver des marins piégés dans le sous-marin coulé et inondé USS Squalus, et avoir tenté de sauver d’autres membres d’équipage qui ont péri. Squalus a coulé le 23 mai 1939.▲

La perte du sous-marin USS Squalus il y a 80 ans cette semaine est un paradoxe parmi les annales navales.

C’est une tragédie, car 26 jeunes hommes sont morts horriblement dans la fleur de l’âge alors qu’ils servaient leur pays. Mais c’est aussi une histoire de génie et de courage, car 33 autres hommes ont été sauvés lors du sauvetage sous-marin le plus audacieux et le plus réussi de l’histoire.

John James Batick, un vétéran de la marine bien salé de 17 ans, ne faisait pas partie des chanceux. Il a sacrifié sa vie pour sauver plusieurs de ses compagnons de bord. En conséquence, Elizabeth Batick Ricci, résidente de Portsmouth, a perdu son père avant l’âge d’un an.

Mais grâce principalement aux efforts d’un héros brillant et plus grand que nature connu sous le nom de « Suédois », de nombreux autres hommes ont pu retourner dans leurs familles.

La petite-fille de Charles Bowers Momsen dit que l’homme qui a orchestré ce sauvetage a pleuré les héros perdus à bord de Squalus. Mais elle est fière de voir l’héritage vivant de ceux qui ont été sauvés.

« J’ai rencontré des enfants et des petits-enfants qui n’auraient jamais existé si ces 33 hommes avaient subi le même sort que les centaines d’autres militaires de la marine qui ont péri alors que les idées et les inventions de grand-père languissaient dans une atmosphère de sourcils levés et de ridicule », a récemment déclaré Helen Hart Momsen.

‘Les Heures terribles’

En mai 1939, la guerre couvait en Europe et en Asie. Le Japon avait déjà envahi la Chine, mais l’Allemagne nazie était encore à quelques mois de son invasion de la Pologne.

Les États-Unis n’étaient pas encore impliqués dans ce qui allait devenir la Seconde Guerre mondiale. Cependant, voyant ce qui se passait à l’étranger, les chefs militaires américains ont pris des mesures pour renforcer les défenses de la nation.

L’USS Squalus (SS 192) faisait partie de cet effort, un sous-marin diesel-électrique construit au chantier naval de Portsmouth et mis en service le 1er mars 1939. Il mesurait plus de 300 pieds de long et avait une vitesse de surface de 20 nœuds, une vitesse submergée de 8. Son armement comprenait huit tubes lance-torpilles, un canon de pont de 3 pouces et deux.mitrailleuses de calibre 50.

« Apparemment, tous les soins et toutes les précautions lui avaient été prodigués », a écrit plus tard l’auteur à succès Peter Maas dans son livre classique de 1999, « The Terrible Hours. »Elle était à la pointe de la technologie et mortelle. »

Squalus avait effectué une série de plongées réussies dans les semaines suivant son baptême. L’exercice du 23 mai 1939 a eu lieu juste à côté des îles des hauts-fonds pour tester sa capacité à s’immerger à grande vitesse en cas d’attaque ennemie.

L’équipage ce matin-là comprenait 56 marins de la marine et trois travailleurs civils. Le capitaine était le lieutenant Oliver Naquin, un louisianais de 35 ans et diplômé de l’Académie navale américaine d’Annapolis.

Au cours de sa plongée fatidique vers 8 h 30, une soupape défectueuse a fait jaillir soudainement de l’eau salée dans la salle des machines arrière du sous-marin peu de temps après que le Squalus soit passé sous la surface.

Une fois qu’il a reçu des nouvelles, Naquin a immédiatement ordonné à l’équipage de fermer toutes les trappes étanches.

John James Batick était un vétéran chevronné en mai 1939, s’étant enrôlé quelques jours seulement après son 18e anniversaire en 1922. Officier maître de première classe et second électricien, il a servi sur plusieurs navires et d’autres affectations au cours de sa carrière navale, y compris un passage en Chine.

Un an auparavant, on lui avait recommandé de passer l’examen de premier maître. Il avait navigué à bord des sous-marins USS 0-6 et USS S-38, et des dragueurs de mines USS Quail et USS Falcon, entre autres. Son art corporel comprenait une infirmière de la Croix-Rouge tatouée sur une épaule et une gitane tatouée sur l’autre.

« Il avait beaucoup de tatouages », a récemment raconté sa fille Elizabeth. « C’était un marin typique de cette façon. »

Batick était originaire de Bridgeport, Connecticut, fils d’immigrants hongrois. Son père est mort quand il était jeune, et l’homme que sa mère a épousé par la suite a utilisé pour battre ses enfants.

« Mon père intervenait et prenait la majorité des coups pour les autres », a déclaré Elizabeth.

La Marine a donné à Batick une issue. Maintenant, son port d’attache lorsqu’il n’était pas en mer était le 295 Thornton St. à Portsmouth, la maison que les parents de sa femme Margaret partageaient avec le jeune couple et leur unique enfant Elizabeth.

Le marin globe-trotter adorait danser, et sa fille dit qu’il était assez bon pour gagner des trophées. Mais Margaret n’aimait pas tellement danser, alors quand les deux allaient à Hampton Beach avec des amis, elle socialisait sur la touche pendant qu’il tremblait sur la piste de danse.

Le dernier matin de sa vie, Batick et son compagnon de bord Gerald McLees, un autre compagnon d’électricien, se sont rencontrés dans le mess de l’équipage pour décider autour d’un café qui veillerait sur les compartiments des batteries avant et arrière. Batick, qui n’avait pas encore terminé sa coupe, a choisi de rester à l’arrière puisqu’il était déjà là.

Lorsque l’eau a explosé pour la première fois dans le Sorbier à travers sa salle des machines, selon les journaux de l’époque, Batick a exhorté cinq de ses compagnons de bord à passer par la trappe devant lui. Afin de sauver les membres d’équipage restants du bateau, Lloyd Maness, un ami de Batick, a exercé une force presque surhumaine pour fermer la trappe afin d’empêcher l’eau de pénétrer dans le reste du sous–marin – et Batick a été laissé coincé de l’autre côté.

 » Il pensait toujours aux autres « , a ensuite déclaré sa sœur Mary à un journal local.  » Les autres étaient probablement plus jeunes que lui, et il voulait qu’ils aient la première chance. »

Le premier anniversaire de sa fille Elizabeth était à peine plus d’une semaine.

Le poumon de Momsen

Avec les trappes scellées, Squalus était maintenant assis au fond de l’océan à plus de 240 pieds sous la surface. Dans les eaux plus profondes, le sous-marin aurait peut-être coulé pour « écraser la profondeur », où l’énorme pression de la mer l’aurait fait imploser.

Mais maintenant, l’équipage avait une quantité limitée d’oxygène pour rester en vie. Ils étaient assis dans l’obscurité, beaucoup étaient couchés pour ne pas utiliser d’oxygène précieux.

Finalement, des fusées fumigènes signalant la détresse ont attiré l’attention de son navire jumeau USS Chabot, dépêché pour localiser le sous-marin disparu. Le Chabot a rapidement trouvé une bouée de signalisation envoyée par Squalus avec un téléphone à l’intérieur, mais au moment où les capitaines des deux navires commençaient à converser, une houle soudaine a provoqué un cliquetis du câble téléphonique.

Maintenant, il n’y avait aucune communication directe avec les sauveteurs de l’équipage.

Bien que les marins de Squalus ne le sachent pas encore, les secours sont déjà en route. Le commandant du chantier naval avait fait appel au lieutenant commandant Charles  » Swede  » Momsen.

Dans « Les Heures terribles », Maas, qui a écrit des classiques de la non-fiction tels que « Serpico » et « The Valachi Papers », a décrit Momsen comme « une combinaison extraordinaire de visionnaire, de scientifique et d’homme d’action. »

« De six pieds de haut, il avait un chaume indiscipliné de cheveux châtain clair, une mâchoire carrée et une manière réfléchissante à la voix douce », a écrit Maas.  » Beaucoup diraient qu’il était le plus grand sous-marinier de la Marine. »

Momsen, diplômé de l’Académie navale en 1919, était en quelque sorte un franc-tireur dans la Marine. Il a été parmi les premiers à avoir l’audace de croire que des sous-mariniers piégés en eau profonde pouvaient être secourus. Dans les premiers jours du « Service silencieux », il était généralement admis que ces hommes étaient des goners.

Inspiré par une série de mésaventures horriblement fatales sous-marines, Momsen a consacré une grande partie de sa carrière à faire de son rêve une réalité. Il a développé le fameux « poumon Momsen » – un appareil respiratoire sous–marin d’urgence – et une cloche de plongée qu’il imaginait pour sauver les marins d’un sous-marin coulé.

Il n’y a pas assez d’espace ici pour énumérer les obstacles qu’il a rencontrés au sein de la Marine pour concrétiser ses visions, mais sa petite-fille Helen dit qu’il a enduré l’adversité avec « une tolérance tranquille. »

Avant mai 1939, la cloche de plongée, connue sous le nom de Chambre de sauvetage McCann du nom de l’homme qui a achevé la conception de Momsen, n’avait jamais été mise en pratique.

« C’était le moment pour lequel il travaillait dans son esprit et en réalité depuis près de deux décennies », a déclaré Helen. « Il a toujours su que la preuve aurait un prix…qu’il devrait y avoir un désastre et que certaines mains pourraient être perdues. »

Momsen et son équipage de plongeurs sont arrivés sur les lieux avec la cloche de plongée le lendemain matin à bord du navire de sauvetage USS Falcon – ironiquement, l’un des navires à bord desquels Batick a servi avant Squalus.

Des gens du monde entier se sont assis près de leur radio pour suivre le sauvetage spectaculaire de l’équipage de Squalus. Les journaux ont publié des bulletins spéciaux faisant état à bout de souffle des mises à jour de l’effort.

Tout le monde savait que c’était une course contre la montre, avec pas beaucoup plus de deux jours d’oxygène dans le sous-marin.

Une fois que Squalus a été localisé au fond de l’océan, la cloche de plongée en forme de poire – 10 pieds de haut et 7 pieds au plus large – a été abaissée et calée par un plongeur de la Marine au–dessus de l’écoutille de la salle des torpilles avant. Au cours des heures suivantes, la chambre a transporté les survivants dans quatre voyages distincts.

Naquin, en tant que skipper, était parmi les derniers secourus. Cette tentative a duré environ quatre heures, car un câble s’est coincé, de sorte que la chambre a dû être tractée manuellement.

Au final, 33 hommes ont été mis en sécurité. Une recherche ultérieure de survivants supplémentaires s’est avérée vide. Quatre plongeurs de la Marine ont ensuite reçu la Médaille d’honneur pour leurs efforts.

Sur le rivage, les épouses et les familles attendaient impatiemment d’apprendre si leurs proches faisaient partie des vivants. L’électricien des chantiers navals Charles Myron Woods, un vétéran de l’armée décoré, n’a pas survécu.

Dans un épisode cruel, Joseph, le frère de Batick, entendit un reportage radio affirmant que Batick faisait partie des marins transportés dans la cloche. Quand il est allé voir des responsables de la marine pour vérifier les nouvelles, on lui a dit que le rapport était faux.

Joseph a finalement dû révéler l’horrible vérité à sa belle-sœur Margaret après que ses espoirs eurent été soulevés.

« Elle s’est évanouie et a dû être emportée », a déclaré Joseph plus tard aux journalistes. « Sa sœur était morte il y a peu de temps, et ce deuxième choc était de trop pour elle. »

La couverture du journal de sa ville natale, le Bridgeport Telegram, saluait Batick comme un héros, et incluait des titres tels que le mal orthographié « Battick a donné la vie pour sauver des camarades. »Incroyablement, un autre article décrivait comment la mère du marin décédé était en si mauvaise santé que la famille la protégeait de la nouvelle de sa mort. Ses enfants ont déclaré au journal qu’un « effondrement mental complet s’ensuivrait » si elle apprenait la perte de Batick, car la mort de son deuxième mari quatre ans plus tôt avait été un coup dur.

« Sa famille et ceux qui travaillent avec elle à la Hathaway Manufacturing Company ont veillé à ce qu’elle ne voie pas les reportages de la tragédie dans les journaux, et à moins que quelqu’un ne lui annonce la nouvelle sans le vouloir, elle ne connaîtra jamais le sort de son fils, croient-ils », a rapporté le journal.

Elizabeth dit que la Marine voulait enterrer Batick au cimetière national d’Arlington, mais sa mère a insisté pour qu’il repose dans le terrain de sa famille à Portsmouth. Les funérailles ont eu lieu à l’église de l’Immaculée Conception.

Cependant, dans certains documents de la Marine et même sur son certificat de décès, les restes de Batick sont répertoriés comme « non récupérés. »

Retour de Squalus au port

Le Suédois Momsen est retourné sur le site des îles des hauts-fonds pour aider à sauver le sous-marin coulé en septembre. Elizabeth, la fille de Batick, se souvient d’être allée à Hampton Beach avec sa mère tous les jours pendant l’opération.

Le sous-marin a finalement été récupéré, remis à neuf et rebaptisé USS Sailfish. Certains membres d’équipage, qui ont survécu à la catastrophe de 1939, dont Gerald McLees, se sont portés volontaires pour retourner à leur ancien navire. Sailfish a ensuite effectué une douzaine de patrouilles de guerre pendant la Seconde Guerre mondiale.

Lors d’une réunion tragique en 1944, Sailfish a torpillé et coulé le porte-avions d’escorte japonais Chuyo. Vingt et un prisonniers de guerre américains du navire jumeau sabordé du sous-marin, l’USS Chabot, qui avait déjà participé à son sauvetage, se trouvaient à bord du porte-avions. Vingt ont péri dans l’attaque.

Elizabeth et sa mère Margaret ont été les invités d’honneur de la cérémonie de déclassement de Sailfish au chantier naval en 1945. La famille a encore des coupures de journaux de « Betty », 7 ans, debout à côté de sa mère lors de l’événement.

Aujourd’hui, la tour de commande du Squalus / Sailfish se trouve dans le centre commercial du chantier naval en tant que mémorial. À proximité, un banc de pierre offert par la famille d’Elizabeth porte l’inscription: « Tu étais l’homme que je n’ai jamais connu, tu es le père que je n’oublierai jamais. »

« L’une des traditions les plus profondément ressenties par ceux qui portent l’uniforme de nos forces armées n’est pas un homme laissé pour compte », a déclaré vendredi le capitaine David Hunt, commandant du chantier naval. « C’est sacré et nous allons déplacer le ciel et la terre pour récupérer et récupérer. »

La veuve de Batick ne s’est jamais remariée. Elizabeth a grandi dans la même maison de la rue Thornton avec sa mère et ses grands-parents William et Elizabeth Robinson. La sœur de sa mère a également perdu son mari à bord d’un sous-marin lorsque l’USS Tullibee a coulé pendant la guerre.

Elizabeth Ricci ne se souvient pas de son père et a grandi à une époque où les enfants ne questionnaient pas leurs parents, elle en sait donc peu sur lui. Sa mère parlait rarement de lui.  » C’était trop douloureux pour en parler « , se souvient Elizabeth.

Margaret a travaillé à la planification et à l’estimation du chantier naval pendant de nombreuses années avant de prendre sa retraite. Elle est décédée en 1983.

Elizabeth a finalement épousé Robert « Bud » Ricci, qui a établi Ricci Lumber à Portsmouth en 1957. Le père de Ricci, Erminio, a commencé la construction de Ricci en 1935. Elizabeth vit dans la même maison où elle et son défunt mari ont élevé leurs quatre enfants.

Momsen a servi avec distinction en tant que commandant d’escadron de sous-marins pendant la Seconde Guerre mondiale, obtenant la Navy Cross, et après la guerre a commandé la flotte de sous-marins du Pacifique américaine. Il a pris sa retraite en tant qu’amiral trois étoiles et est décédé le 25 mai 1967.

La petite-fille de Momsen, Helen, croit que l’héritage de son grand-père est mieux illustré par une scène qu’elle se souvient d’un dîner des années après le sauvetage, dans une auberge du Connecticut. Carl Bryson, l’un des marins sauvés du sorbier, regardait et écoutait sa fille jouer de la harpe pour les personnes présentes.

Bryson remarqua soudain que sa fille n’aurait pas été là pour faire une sérénade dans la pièce sans l’héroïque persévérance de Momsen. Le commentaire a fait apprécier à Helen combien d’autres familles avaient été préservées par les actions de 1939.

« L’occasion douce-amère de montrer à la marine et au monde que ses recherches et ses sacrifices en avaient valu la peine n’aurait pas été perdue pour lui », a déclaré Helen à propos de son grand-père. « L’amiral Momsen était un homme humble, alors j’imagine qu’il aurait qualifié son accomplissement de solution réalisable à un défi réel plutôt qu’à un triomphe personnel. »

D. Allan Kerr est l’auteur de « Silent Strength « , un livre sur les hommes perdus à bord du sous-marin USS Thresher en 1963.

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