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FRANCE-AMÉRIQUE

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Père Janvier, Père Noël, Christkindl, Père Noël Whatever Quel que soit le nom que vous lui donnez, le Père Noël et ses origines suscitent encore la controverse. Coca-Cola a peut-être revendiqué la propriété du symbole et largement diffusé l’image d’un Père Noël barbu et souriant, mais la marque n’a en réalité rien inventé. Beaucoup plus tôt, le dessinateur américain Thomas Nast (1840-1902) a façonné l’image du père Noël sur les pages du magazine américain Harper’s Weekly.

Le personnage du Père Noël descendrait de l’évêque Nicolas de Myre, qui vivait au 4ème siècle. Les historiens situent sa naissance entre 250 et 270 en Lycie, dans l’actuel sud-ouest de la Turquie, et estiment qu’il est devenu l’évêque de Myra vers 315. Curieusement, l’Église fête son anniversaire non pas le 6 décembre, mais le jour de sa mort. Saint Nicolas était populaire de son vivant et avait la réputation d’être un faiseur de miracles. Sa réalisation la plus célèbre a été la résurrection de trois jeunes garçons tués et placés dans une cuve de salage par un boucher. L’épisode l’a conduit à être considéré comme le saint patron des écoliers.

Nicolas, un saint péripatéticien

A la fin du XIe siècle, les reliques de Saint Nicolas ont été transférées à Bari, dans le sud de l’Italie. Son culte a commencé en Europe du Nord à l’époque des Croisades, en particulier en Lorraine, dont il est devenu le saint patron au Moyen Âge. On lui attribue un miracle particulier : libérer la ville de Nancy, capitale du duché de Lorraine, de ses assaillants bourguignons. La basilique Saint-Nicolas-de-Port, située à une dizaine de kilomètres de Nancy, lui a été dédiée au XVe siècle. Aujourd’hui, on peut encore admirer le vitrail représentant Nicolas portant une croix d’évêque et une mitre. La ville de Port – maintenant appelée Saint-Nicolas-de-Port et réputée pour ses foires et ses marchés — a étendu le culte de Saint Nicolas bien au-delà du Duché, en Allemagne, en Belgique, en Pologne et aux Pays-Bas, où il est devenu connu sous le nom de Sinterklaas.

Un vitrail représentant Saint Nicolas au marché du Grand Bazar à Liège, en Belgique.

Le culte de Saint Nicolas n’a pas échappé aux bouleversements religieux de l’Europe. En Allemagne, où la Réforme dirigée par le moine Martin Luther a interdit le culte des saints, Nicolas a été remplacé par ChristKindl (Enfant du Christ). Alors même que Saint Nicolas était « chassé » des régions protestantes luthériennes, il fut accueilli aux Pays-Bas, malgré sa majorité calviniste. La peinture de la Fête de Saint Nicolas — exécutée au 17ème siècle par Jan Steen – représente pour la première fois une famille célébrant la Fête de Saint Nicolas. Un enfant pleure après avoir reçu un bâton en cadeau, tandis qu’une petite fille câline amoureusement une miniature de l’évêque saint comme elle le ferait pour une poupée.

Lorsqu’un groupe de calvinistes hollandais fuyant les persécutions religieuses au 17ème siècle s’embarqua pour le Nouveau Monde, ils emportèrent avec eux les légendes et les exploits de Sinterklaas. Ces immigrants, fondateurs de Nieuw Amsterdam (la future New York), ont introduit les Sinterklaas dans leur nouvelle patrie. Pourtant, son nom néerlandais a été déformé et américanisé en Père Noël. À la fin du XVIIIe siècle, au moment de la Révolution de 1776, le Père Noël est devenu le symbole de la résistance américaine contre les forces d’occupation britanniques! Saint Nicolas a été « emprunté » à cette tradition hollandaise — introduite en Amérique par les premiers immigrants hollandais — pour des raisons politiques: comme une sorte d’antidote à Noël, célébré par l’ennemi anglais et par la monarchie coloniale britannique. Sa nouvelle renommée s’est répandue dans le Nouveau Monde.

Un Père Noël plus grand que nature

Plus d’un siècle s’était écoulé lorsque l’écrivain Washington Irving avait publié Une Histoire de New York en 1809, racontée de manière comique par l’historien imaginaire Dietrich Knickerbocker (nom de plume de Washington Irving). Le livre a contribué à populariser le personnage du Père Noël et à lui donner un profil sans précédent. En racontant l’histoire humoristique de la fondation de New York, Washington Irving a été le premier à faire la transition littéraire de Saint Nicolas au Père Noël. Le livre d’Irving raconte l’odyssée d’un équipage néerlandais quittant Amsterdam au 17ème siècle pour l’Amérique. Saint Nicolas, ou Sinterklaas de son nom néerlandais, est la figure de proue de leur navire, les protégeant de la tempête.

Le saint apparaît dans les rêves d’un marin endormi et exprime le souhait de voir les immigrants hollandais s’installer et construire une ville sur l’île de Manna-hata (Manhattan). En échange, Sinterklaas promet de leur rendre visite chaque année sur son traîneau aérien et de glisser dans les cheminées de cette ville nouvellement fondée pour offrir des cadeaux aux enfants.

Quelques années plus tard, en décembre 1823, Clement Clark Moore, professeur au séminaire épiscopalien de New York, publia un poème destiné à ses propres enfants — appelé Twas la nuit avant Noël — dans The Sentinel, un journal de l’État de New York. Il a présenté un Père Noël encore invisible, un bonhomme joyeux aux joues rouges :

 » Il avait un visage large et un petit ventre rond
Qui tremblait quand il riait, comme un bol de gelée !
Il était joufflu et dodu, un vieil elfe droit et joyeux. »

Dans ce poème inspiré des légendes folkloriques des communautés allemandes, néerlandaises et norvégiennes installées aux États-Unis, on ne reconnaît plus l’austère évêque de Myra ! Le poème a été un succès instantané et a joué un rôle clé dans l’introduction d’un Père Noël corpulent et plus grand que nature à l’imaginaire collectif américain. Bien que la couleur de sa tenue n’ait été mentionnée nulle part, cela changera au cours de la seconde moitié du 19ème siècle. Pendant ce temps, en Angleterre, où il était connu sous le nom de Vieux Père Noël — sans doute inspiré du dieu scandinave Odin —, le Père Noël était souvent vêtu de vert et portait une couronne de houx sur la tête. Cette figure païenne est apparue dans de nombreuses images victoriennes.

Illustration de couverture par Thomas Nast, Harper’s Weekly, 1863.

Thomas Nast, le Daumier américain

Avant longtemps, d’innombrables artistes américains se sont inspirés du personnage. Le plus célèbre d’entre eux était Thomas Nast, caricaturiste d’origine allemande et parrain du dessin animé américain. C’est lui qui a créé le symbole de l’éléphant républicain et de l’âne démocratique, et qui a popularisé la figure de l’oncle Sam. Nast complétera la transformation de Nicolas-Père Noël pour le magazine Harper’s Weekly : entre 1862 et 1886, Nast crée trente-trois dessins du Père Noël. Pendant la guerre de Sécession, un dessin de Nast de 1862 représente Nicholas en colporteur portant les couleurs du drapeau américain ; publié en couverture du Harper’s Weekly, il devient le héros des Unionistes (Yankees anti-esclavagistes). Selon les mots du président Lincoln, le Père Noël est devenu « son meilleur agent de recrutement! »La couverture du magazine montrait le Père Noël triste alors qu’il regardait les jeunes soldats se séparer de leurs familles et distribuait des cadeaux aux hommes unionistes.

Le style de Nast a évolué plus tard, et le Père Noël est devenu moins austère. Il a pris du poids, s’est fait pousser la barbe, a porté de la fourrure et a gardé son sac de colporteur sur son épaule: « un bon vieux elfe joyeux. »Nast a immortalisé cette transformation dans ses meilleurs portraits, représentant parfois ses propres enfants et sa maison familiale de Morristown dans le New Jersey. Sur une couverture de Noël du Harper’s Weekly, il s’est représenté devant la cheminée, tenant une longue pipe en nacre (écume de mer) très populaire à l’époque en Allemagne et aux Pays-Bas. Et en décembre 1884, fusionnant joyeusement tradition et vie moderne, Nast dépeint le Père Noël parlant au téléphone, la toute nouvelle invention de l’époque!

En 1885, le Père Noël quitte les rues de New York pour le Pôle Nord, une région encore enveloppée de mystère. Au cours des années 1840 et 1850, une série d’explorations de l’Arctique avait suscité l’intérêt du public pour cette région. L’année suivante, l’écrivain George Webster a relancé l’idée de Nast, notant que l’usine de jouets et la maison du père Noël étaient enterrées dans les neiges du Pôle Nord le reste de l’année.

En parallèle, Louis Prang (1824-1907), l’homme qui a introduit les cartes de Noël aux États-Unis en 1875, a également participé au développement du « cliché » en représentant le Père Noël dans un décor enneigé et glacé, vêtu d’un gros manteau avec une capuche doublée de fourrure blanche, de bottes et d’un sac en tissu pour jouets. L’ancien évêque Nicolas, privé de sa mitre et de sa croix, était complètement méconnaissable en grand-père joyeux à la longue barbe blanche.

 » Le Père Noël et son travail « , illustration en couleur par Thomas Nast, Harper’s Weekly, 1866.

Coca Cola revendique la propriété du Père Noël

L’origine de la couleur rouge de la tenue du Père Noël est un mystère. Les illustrations de Nast dans Harper’s Weekly étaient imprimées en noir et blanc. Les vêtements du Père Noël de Nast n’étaient ni rouges (comme le sera plus tard le Père Noël de Coca Cola), ni verts (comme ceux de Saint-Nicolas l’étaient souvent), mais plutôt bruns avec des poils courts, conformément à la description contenue dans le poème de Clement Clark Moore Une visite de Saint-Nicolas (vers 1880), plus communément appelé La nuit avant Noël:

 » Il était tout vêtu de fourrure, de la tête aux pieds,
Et ses vêtements étaient tous ternis de cendres et de suie  »

En 1875, Louis Prang, le père de la carte de Noël américaine, imprima une série de cartes postales avec un Père Noël en costume rouge. A-t-il inventé la couleur rouge du costume ? Probablement pas, mais il est celui dont on se souvient dans l’histoire.

En 1931, Coca Cola décide d’élargir son marché aux enfants. La société basée à Atlanta a demandé à Haddon Sundblom, un illustrateur d’origine suédoise, de représenter un Père Noël paunchy et souriant, vêtu de rouge, aux joues rouges et au look de lutin. Sundblom s’est inspiré d’illustrations américaines et de celles d’une de ses compatriotes, Jenny Nyström (1854-1946). À partir de 1881, elle avait publié des cartes postales représentant des elfes nordiques qui suivaient également la tradition de Saint Nicolas. Ses peintures restent populaires en Suède aujourd’hui, où elles sont réimprimées chaque année.

Surtout, les couleurs rouge et blanc de Coca-Cola ont déterminé celles de l’uniforme contemporain du Père Noël. Quant à la France, elle a adopté le thème du Père Noël en lui donnant de belles grosses joues, un costume rouge et un sac rempli de jouets, et en le renommant officiellement  » le Père Noël. »Au lendemain de la Seconde Guerre mondiale, la figure du Père Noël est devenue aussi bien établie que le Coca-Cola et le chewing-gum, prouvant que sa popularité était liée au prestige de l’Amérique en France dans l’immédiat après-guerre.

Article paru dans le numéro de décembre 2015 de France-Amérique

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