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Fait ou Faux? Thomas Chatterton Et La Vérité Tragique De la Fiction

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Bien que vous n’ayez peut-être pas entendu parler de lui, il y a 200 ans, le poète adolescent appauvri Thomas Chatterton faisait fureur. Après s’être suicidé en 1770 alors qu’il n’avait que 17 ans, Chatterton, mort depuis longtemps, est finalement devenu célèbre au 19e siècle, honorant les stylos de poids lourds romantiques comme Keats, Wordsworth et Shelley. Alors que leurs œuvres s’illuminent, Chatterton était un enfant précoce, un génie perdu et une âme délicate qui ne méritait pas son dur destin.

Il était aussi un menteur et un faussaire.

Qui était vraiment ce poète tragique ? Comment concilier ses deux héritages ? Et pourquoi un simple escroc mort depuis près de trois siècles a-t-il encore beaucoup à nous dire sur nous-mêmes ?

Hérissé à Bristol

Les premières années de Chatterton étaient quelque chose d’un conte romantique. Son père, qui était également poète, est décédé juste avant sa naissance. Le jeune garçon a ensuite passé la majeure partie de son enfance à Bristol, en Angleterre enfermé dans sa chambre à lire et à écrire, ou bien à succomber à de fréquents états de transe ponctués d’explosions de larmes. Les artistes, j’ai raison ?

L’un des autres plaisirs de Chatterton était de se promener dans l’église où travaillait son oncle, rêvant de la vie des chevaliers qui décoraient les tombeaux de l’autel. Une fois, en errant parmi ces reliques du passé, Chatterton a trouvé une série de vieux coffres en bois et a été fasciné par les parchemins médiévaux à l’intérieur, dont beaucoup dataient des Guerres des Roses des siècles auparavant.

Pris dans leur ensemble, le tempérament poétique et les comportements erratiques de Chatterton semblent assez inoffensifs — mais il était sur le point de prendre une tournure inquiétante.

 Thomas Chatterton

Regarde Ma, je suis moine Maintenant

Avant d’avoir 12 ans, Chatterton a commis son premier faux. Il a montré un dialogue qu’il a écrit intitulé « Elinore et Juga » à l’un des administrateurs de son école, affirmant qu’il était l’œuvre d’un moine du XVe siècle afin de lui donner plus d’importance. Le texte exposait le talent inné de Chatterton, mais aussi une obscurité innée. Assez vite, Chatterton avait créé toute une identité pour le moine. Écrivant sous le nom de « Thomas Rowley », il a commencé à écrire plus de romans et a commencé à chercher un riche mécène.

Cette partie mécène était nécessaire, car Chatterton n’avait pas ses propres fonds, mais voulait continuer le travail de Rowley aussi longtemps que cela durerait. Ce fut cependant une entreprise délicate: il devait se positionner simplement comme le transcripteur de ces textes, et non comme leur auteur. Néanmoins, un historien du nom de William Barrett a acheté le crochet d’histoire, la ligne et le plomb, publiant plus tard son Histoire et ses Antiquités de Bristol presque exclusivement à partir des super faux manuscrits de Chatterton.

Mais ce n’était pas assez pour le garçon: Barrett n’a pas bien payé, et Chatterton a préféré le très célèbre et très riche écrivain Horace Walpole. C’était sa première erreur. Walpole soupçonna presque immédiatement que les manuscrits promis par Chatterton, âgé de 16 ans, étaient des faux, et renvoya le garçon, complètement dégoûté.

C’était le début de la fin.

 Thomas Chatterton Wikimedia Commons
Après-midi de vacances de Chatterton, William Ridgeway

La fin est proche

Dans les mois à venir, Chatterton s’installe à Londres et tente de rassembler de l’argent en écrivant pour divers magazines. Sans surprise, il était un grand imitateur et écrivait souvent dans le style politique cinglant de Junius, Tobias Smollett ou Alexander Pope, tous des sommités du XVIIIe siècle. Il a même essayé de faire revivre le vieux Thomas Rowley, bien que son « manuscrit » ait été rejeté. Malheureusement, comme tout écrivain indépendant pourrait vous le dire, ces concerts ne payaient pas assez, et Chatterton s’est retrouvé lentement dans la pauvreté.

Juste avant son suicide tragique et appauvri, la vie de Chatterton avait une dernière tournure romantique. Reportedly, he was walking down a street when he fell into an unmarked, open grave. Alors que son compagnon l’aidait, plaisantant à propos de sa résurrection, Chatterton a commenté de manière sombre: « Mon cher ami, je suis en guerre contre la tombe depuis un certain temps maintenant. » Trois jours plus tard, il abat une bouteille d’arsenic, déchire ses derniers projets littéraires et meurt. Ce fut la fin abrupte d’une courte vie, et Chatterton et ses œuvres semblaient destinées à l’ignominie de la falsification pour toujours.

Mais pourquoi Chatterton était-il si décrié; pourquoi Walpole était-il si dégoûté? Nous connaissons tous les mensonges de l’art – alors pourquoi nous soucions-nous tant de sa vérité factuelle?

Simuler

Ce n’est pas une question originale. Presque depuis que nous avons commencé à faire de l’art, les humains ont lutté avec ce que cela signifie réellement, et quelle utilisation possible cela pourrait avoir. Doit-elle servir uniquement un but moral? Ses mensonges sont-ils dangereux ? Comment peut-elle englober les véritables tragédies de la vie? Une réplique fréquente à ces doutes est que l’art est une expression du sentiment individuel, et vaut donc la peine d’être un enregistrement sensible de l’expérience humaine, via l’auteur.

Des faussaires comme Chatterton, malgré tout ce que leurs textes peuvent être beaux et fascinants, jettent cette défense de l’art dans un feu de poubelle brûlant. Nous pensons que nous obtenons un génie non filtré, puis nous découvrons que nous avons été escroqués. Et plus l’art forgé nous affecte, pire c’est. Comment quelque chose d’aussi faux pouvait-il sembler si réel? Soudain, nous commençons à nous demander: que vaut l’art? Les faux nous rappellent le mensonge de la fiction et nous apprennent à nous en méfier plutôt qu’à l’accepter.

Mais l’expression individuelle n’est pas la seule valeur de l’art. D’une part, il y a d’autres raisons de valoriser l’art: pour lui—même, en tant que document historique et en tant que leçon d’empathie, pour n’en nommer que quelques-unes – ce qui peut aider à expliquer pourquoi Chatterton a eu une seconde venue après tout.

 Thomas Chatterton

Ressusciter Chatterton

Quand Chatterton a été redécouvert au 19ème siècle, ils ne se souciaient pas de ses mensonges, et il est passé de charlatan déshonoré à martyr poétique glorifié. Soudain, le monde se souciait de son écriture, pas de celle d’un moine imaginaire — même si une grande partie de cet intérêt était liée à sa fin tragique.

Des œuvres originales sur Chatterton ont également émergé des meilleurs esprits de l’époque, méditant sur son talent et sa vie brutalement courte. À ce jour, la peinture sentimentale de 1856 du suicide d’Henry Wallis est emblématique de l’histoire de Chatterton: elle représente le jeune homme délicat étendu sur son lit comme dans un sommeil sans rêve, les lambeaux de sa poésie se trouvant sous lui. Un génie parti trop tôt.

Mais ce destin est venu avec ses propres défauts. Oui, cette remise en état du XIXe siècle a éloigné Chatterton de son infamie, a revalorisé sa poésie et affirmé son talent, honnête ou non. En fait, ses contrefaçons autrefois honteuses sont devenues une partie de son art, et Chatterton est devenu plus un mythe ou une légende qu’une personne réelle. Mais ce faisant, les artistes romantiques l’ont transformé en une autre source révolue d’autrefois pour donner du prestige à leurs propres œuvres, tout comme Chatterton l’avait fait avec l’imaginaire Thomas Rowley.

C’est peut-être une fin simpliste. Chatterton est paradoxalement transformé en un poète authentique à travers la fictionalisation romantique de sa vie, évitant ainsi de nombreuses angoisses sur la vérité ou la valeur de l’art ou de ses faux. Mais ce n’est pas nécessairement une mauvaise chose. Je vais demander à nouveau: pourquoi nous soucions-nous tant de la vérité de l’art? Eh bien, quand ça se résume à ça, nous ne voulons pas croire à ses mensonges.

 Thomas Chatterton Wikimedia Commons
La mort de Thomas Chatterton, Henry Wallis

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