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Dehors-Dans le banisme d’Ur

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La chose la plus fascinante à propos des banlieusards vivant autour de l’ancienne colonie mésopotamienne de Tell Brak n’est pas ce qu’ils étaient, selon l’archéologue Jason Ur, mais comment ils ont rejoint la ville.

En étudiant le site dans ce qui est aujourd’hui le nord-est de la Syrie, à quelques centaines de kilomètres au nord d’Uruk de Gilgamesh (le contemporain le plus célèbre de Tell Brak), le professeur adjoint d’anthropologie a découvert quelque chose de surprenant: au lieu de se développer de l’intérieur vers l’extérieur, Tell Brak s’est apparemment développé lorsque des colonies en dehors de ses frontières y ont lentement grandi. « Les archéologues du Proche-Orient ont cette idée que les origines des villes sont basées sur le pouvoir d’un seul homme, ou le pouvoir politique centralisé », explique Ur. Mais autour de Tell Brak, les immigrants (ce qu’Ur croit qu’ils étaient) gardaient « une certaine autonomie par rapport à la communauté préexistante. Ce qui n’est pas le modèle dominant. »

Des archéologues, dont Max Mallowan (mieux connu sous le nom de mari de l’écrivaine mystérieuse Agatha Christie), déterrent les secrets de Tell Brak depuis les années 1930.Des milliers d’années d’histoire humaine sont enfouies sous le monticule artificiel qui dépasse de quelque 40 mètres — environ 10 étages — dans les airs depuis le centre du site par ailleurs plat de 2 kilomètres sur 1,5. (« Tell » dérive de grand, arabe pour « butte. ») Un groupe de chercheurs de l’Université de Cambridge a commencé à creuser le monticule à la fin des années 1970, creusant dans les strates des troisième et quatrième, et enfin du cinquième millénaire avant notre ère

Ur — dont les collègues l’accusent en plaisantant d’utiliser un nom de scène — a rejoint l’équipe de Cambridge en 2002. En plus de creuser, le projet d’excavation étudiait également la région plus large pour trouver des voisins éloignés, mais Ur a proposé d’étudier la zone juste autour du monticule. Après avoir obtenu la permission des propriétaires fonciers locaux, il a passé trois saisons (qui durent de mai à septembre) à doubler, marchant d’avant en arrière à travers le site. Il commençait chaque journée dès qu’il faisait assez clair pour voir, faisait une sieste l’après-midi lorsque la température dépassait les 100 degrés et continuait en début de soirée pendant que le soleil se couchait. Ce n’était pas toujours amusant »de marcher dans les champs des agriculteurs et d’être poursuivi par les chiens et de jeter des bouses de mouton à la surface, à la recherche de minuscules tessons de pot. »

Les tessons de pot sont les anciens débris de la vie quotidienne, des morceaux de récipients de stockage en terre et des marmites qui jonchent le sol — Ur estime qu’il pourrait y avoir quelque chose comme 10 millions de morceaux sur le site. Chaque année, les charrues des agriculteurs augmentent. En regardant simplement leurs caractéristiques, telles que les motifs décoratifs ou la coloration (qui varie en fonction de la chaleur du four), Ur peut les dater. (Il compare cela à des voitures de rencontres par leurs ailerons, leurs manivelles ou leurs moteurs hybrides.) Par exemple, au début du quatrième millénaire avant notre ère, les Mésopotamiens ont trempé leur argile avec du sable. Plus tard, ils ont remplacé le sable par de la matière végétale, telle que de la paille broyée, dont les impressions sont restées sur la poterie finie après la cuisson.

Ur a trouvé de petites poches concentrées de tessons de la fin du cinquième millénaire à environ 1 000 mètres au sud-ouest et à 500 mètres au nord et à l’est du monticule central. Autour de ces trois zones, il a trouvé un nombre beaucoup plus important de tessons qui datent du milieu du quatrième millénaire. Il a conclu que les communautés satellites avaient vu le jour et se sont développées naturellement, une conclusion qu’il a publiée dans un numéro d’août 2007 du magazine Science. « Ce modèle, écrit-il, suggère un rôle plus important pour les processus non centralisés dans la croissance initiale de Brak et une importance moindre pour l’autorité centralisée. »Peut—être que les immigrants ne pouvaient pas s’intégrer de force dans la ville – ou peut-être que les citadins n’avaient pas la force de les expulser complètement. Dans les deux cas, dit Ur, il y avait un équilibre, plutôt qu’un monopole, du pouvoir: un contraste distinct avec l’hypothèse plus ancienne basée sur le célèbre roi d’Uruk qui, selon l’épopée de Gilgamesh, avait le muscle littéral et politique pour construire un mur autour de la ville et se tenait seul comme un « puissant filet, protecteur de son peuple. »

Pendant près de 20 ans, la situation politique en Irak a rendu presque impossible l’étude des anciennes villes du sud de la Mésopotamie. L’hypothèse est que la douzaine de colonies en Irak suivent le modèle de Gilgamesh: un dirigeant central fort. Mais chaque fois que les archéologues reviennent sur ces sites, Ur soupçonne qu’ils peuvent trouver quelque chose de plus compliqué. « Je ne devrais pas dire que ce que nous trouvons chez Brak réfute ce modèle de croissance interne-externe », dit-il. « Mais cela suggère certainement, au minimum, qu’il y avait plusieurs voies vers l’urbanisme. »

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