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Vienna and the Abolition of the Slave Trade

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Por: Randall Lesaffer

En abril de 1822, marineros de los buques de guerra británicos HMS Iphigenia y HMS Myrmidon, después de una breve pero feroz lucha, capturaron dos barcos de esclavos españoles y tres franceses frente a la costa de lo que hoy es Nigeria. Tripulaciones de premio navegaron los barcos a Freetown en Sierra Leona, donde la comisión mixta internacional, que era competente para escuchar casos relacionados con el comercio de esclavos, decidió liberar a los esclavos encontrados en las goletas españolas, así como a los esclavos encontrados en un barco portugués que los buques navales británicos habían tomado anteriormente.

Con esta historia, la abogada internacional estadounidense Jenny Martínez abre su libro sobre la abolición de la trata de esclavos en el siglo XIX. Las acciones de la marina británica para luchar contra la trata de esclavos internacional, y en particular contra el Atlántico, el establecimiento de comisiones mixtas y la consiguiente liberación de casi 80.000 esclavos por parte de esos tribunales internacionales obedecían a una creciente red de tratados que prohibían la trata internacional de esclavos y, finalmente, la propia esclavitud. En este desarrollo, el Congreso de Viena de 1814-1815 desempeñó un papel fundamental.

En la historiografía del derecho internacional, el Congreso de Viena no solo ocupa un lugar de honor por haber logrado un nuevo orden político y jurídico de Europa que duraría más de medio siglo, sino que Viena también es muy citada por haber dado origen a las primeras codificaciones multilaterales del derecho internacional.

Desde el siglo XIX, los juristas internacionales han distinguido dos categorías de tratados, traités-lois y traités-contrats. Mientras que la segunda categoría, los traités-contrats o tratados contractuales, aplican el derecho internacional vigente para crear derechos y obligaciones concretos entre las partes, la primera categoría de traités-lois o tratados normativos codifican las normas existentes de derecho internacional consuetudinario, las modifican o introducen un nuevo derecho internacional. Casi por necesidad, este último tipo de tratados son multilaterales.

Los tratados celebrados en el Congreso de Viena contenían normas relativas a tres temas de derecho internacional: la clasificación y el orden de precedencia de los agentes diplomáticos (Reglamento sobre la Precedencia de los Agentes Diplomáticos de 19 de marzo de 1815, 64 CTS 1), la navegación en ríos internacionales (Reglamento para la Libre Navegación de Ríos de 24 de marzo de 1815, 64 CTS 13-1) y la abolición de la trata de esclavos. Si bien la Declaración de los Ocho Tribunales Relativa a la Abolición Universal de la Trata de Esclavos de 8 de febrero de 1815 (63 CTS 473) fue la menos concreta en cuanto a las imposiciones jurídicas que hizo, fue de gran importancia histórica.

La Declaración fue firmada por las siete principales potencias de la coalición anti-napoleónica: Austria, Gran Bretaña, Prusia, Rusia, Portugal, España y Suecia, así como Francia. Fue incorporada en el Acta Final del Congreso de Viena del 9 de junio de 1815 (64 CTS 453) como Anexo XV. La Declaración fue un logro de la diplomacia británica y de su principal representante en Viena, Robert Stewart, Lord Castlereagh (1769-1822).

Si, a principios del siglo XIX, Gran Bretaña se había convertido en el campeón entre los Estados europeos por la abolición de la trata de esclavos, este fue en gran medida el mérito de un movimiento que surgió de la sociedad civil. Durante las últimas décadas del siglo XVIII, Gran Bretaña, así como las colonias americanas que pronto se convertirían en los Estados Unidos, vieron el surgimiento de un movimiento fuerte y vocal que luchaba por la abolición de la esclavitud. Este movimiento, que también fue impulsado por motivos económicos e inspirado por sensibilidades sobre la dignidad humana que fluían de la Ilustración, tenía sus raíces más fuertes en círculos protestantes puritanos radicales. Después de haber obtenido un gran éxito ante los tribunales en Somerset v.Stewart en 1772 (98 Informes en inglés 499), en el que se prohibió la retención de esclavos en suelo inglés, el movimiento abolicionista volvió sus armas contra el comercio internacional de esclavos. Después de que el Parlamento rechazara varias propuestas para promulgar legislación en ese sentido, la suerte del movimiento cambió cuando alió su causa al esfuerzo de guerra contra Francia y apuntó a la trata de esclavos francesa. En 1806, el Parlamento aprobó la Ley de Comercio de Esclavos Extranjeros (46 Geo. 3, c. 52 (Eng.)), que prohibía a los súbditos británicos comerciar con esclavos con Francia o sus aliados. Un año después, la Ley para la Abolición de la Trata de Esclavos (47 Geo. 3, c. 36 (Eng.)) amplió la prohibición a la trata de esclavos en su conjunto. En 1808, los Estados Unidos siguieron su ejemplo.

Durante las guerras napoleónicas y la Guerra de 1812 contra los Estados Unidos, la marina británica utilizó sus derechos bajo las leyes de guerra y neutralidad para actuar contra buques enemigos y neutrales para detener el comercio de esclavos. Como esto se produjo en contravención de la ley de neutralidad establecida y entrañó peligros para las relaciones con diferentes países neutrales, la diplomacia británica se esforzó por celebrar tratados bilaterales con otras potencias por los que estas aceptaban restricciones parciales al comercio en ciertas áreas geográficas, como en los tratados con Portugal de Río de Janeiro de 19 de febrero de 1810 (61 CTS 41-1) y de Viena de 21 de enero de 1815 (63 CTS 453).

La perspectiva de paz, sin embargo, obligó al movimiento por la paz a cambiar de rumbo. El Primer Tratado de Paz de París del 30 de mayo de 1814 (63 CTS 171) entre los aliados y Francia dejó esto dolorosamente claro. En uno de los artículos separados, concertados entre Gran Bretaña y Francia, se estipulaba que Francia se uniría a Gran Bretaña en su esfuerzo por lograr una prohibición universal de la trata de esclavos. El mismo artículo, sin embargo, permitía a los franceses esperar la promulgación de legislación nacional para sofocar la trata de esclavos durante cinco años más, lo que en términos prácticos significaba un paso atrás de lo que Gran Bretaña había estado haciendo contra la trata de esclavos francesa durante la guerra. Esta cláusula desencadenó una campaña masiva dentro de Gran Bretaña que ayudó a forzar la mano de la diplomacia británica para impulsar el tema en Viena.

Los británicos siguieron una estrategia dual. Por una parte, trataban de avanzar hacia una convención multilateral general contra la trata de esclavos. Esto resultó ser particularmente difícil debido a la resistencia francesa. Por otra parte, se logró el éxito al incluir prohibiciones de la trata de esclavos en tratados bilaterales con otros países, incluidos, aparte de Portugal, los Países Bajos (Tratado de Londres de 13 de agosto de 1814, Art. 8-63 CTS 321) y los Estados Unidos (Tratado de Gante de 24 de diciembre de 1814, art.10 – 63 CTS 421).

Ante la resistencia francesa, apoyada por España y Portugal, los británicos no lograron una prohibición general inmediata de la trata de esclavos en un tratado multilateral. El establecimiento de una comisión internacional también resultó inalcanzable. Pero el 8 de febrero de 1815, las ocho potencias principales firmaron una Declaración que condenaba la trata de esclavos como «repugnante a los principios de humanidad y moralidad universal», haciendo referencia directa a la protesta pública contra ella en «todas las naciones civilizadas». A pesar de este lenguaje enérgico, la Declaración se mantuvo más en el nivel de expresar una causa noble que de imponer obligaciones concretas, salvo el compromiso de iniciar negociaciones sobre la abolición general y su calendario.

Aunque el movimiento abolicionista sintió mucha decepción por este resultado, de la manera más irónica sirvió para despejar un obstáculo importante hacia la abolición general. Después de que Napoleón recuperara el poder tras escapar de Elba en marzo de 1815, se movió para abolir la trata de esclavos con el fin de aplacar el Congreso de Viena. Después de Waterloo, la prohibición fue sostenida por el régimen borbónico restaurado. Mientras que no se materializó ningún tratado general de abolición de la trata de esclavos después de Viena, durante las siguientes décadas muchos Estados se movieron para promulgar la abolición a través de la legislación nacional. Como resultado más directo del reglamento de Viena, en 1817 Gran Bretaña logró concluir varios tratados bilaterales, entre otros con Portugal (28 de julio de 1817, 67 CTS 373) y España (23 de septiembre de 1817, 68 CTS 45) por los que se establecieron comisiones mixtas para tratar cuestiones de comercio de esclavos. En virtud de estos dos últimos tratados, la comisión mixta de Freetown actuó en el caso de 1822 mencionado. El 20 de diciembre de 1841, las cinco grandes potencias de Europa firmaron un tratado por el que se comprometían a promover la abolición de la trata de esclavos y reconocían el derecho de detenerse y registrar los buques mercantes de la otra parte en ciertas aguas para aplicarlo (92 CTS437).

Se ha atribuido a la Declaración de Viena el mérito de haber introducido la abolición de la trata de esclavos como principio del derecho internacional general. Como tal, se convirtió en una inspiración y punto de referencia para la lucha por la abolición general. Pero no estaba exenta de su lado oscuro. La conexión hecha con la «misión civilizadora» en el texto de la Declaración de Viena también desempeñaría su papel a medida que la abolición se convirtió en una justificación importante para la «Lucha por África», la rápida colonización del África subsahariana por las potencias europeas entre los años 1870 y 1910, como lo atestigua el Acta General de la Conferencia de Berlín del 26 de febrero de 1885 (165 CTS 485). En su artículo 9, afirma que la abolición es un principio del derecho de gentes. Pero, más concretamente, el texto también otorgaba a los poderes el derecho de «emplear todos los medios y su poder» para sofocar la trata de esclavos en la zona del Congo. Fue la misma Conferencia de Berlín la que concedió el Congo como Estado Libre al rey belga Leopoldo II (1865-1909), cuyo régimen brutal llevaría a uno de los genocidios más grandes de la historia de la humanidad. Cinco años más tarde, el Acta General de la Conferencia Antiesclavista de Bruselas del 2 de julio de 1890 llegó a llamar «la organización progresiva del servicio administrativo, judicial, religioso y militar en los territorios africanos «como» el medio más eficaz para contrarrestar la trata de esclavos » (Artículo 1.1, 173 CTS 293), convirtiendo así expresamente la colonización en un instrumento de abolición.

Bibliografía

Jean Allain (ed.), The Legal Understanding of Slavery: From the Historical to the Contemporary (Oxford: Oxford University Press, 2012).

David Brion Davis, The Problem of Slavery in the Age of Revolution 1770-1823 (Oxford: Oxford University Press, 1999).

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