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Thomas Cavendish

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Thomas Cavendish (1560-1592 d. C.) fue un marinero y corsario isabelino que circunnavegó el globo en 1586-88 d. C., siendo el tercer viaje en hacerlo y el primero en zarpar con esa intención específica. Regresando rico del tesoro español y disfrutando de la gloria de su hazaña, Cavendish partió para repetir el viaje y también encontró el Paso del Noroeste en 1591 d.C. Acosado por tormentas e incapaz de rodear la punta de América del Sur, el barco de Cavendish se vio obligado a regresar a casa, y murió en el mar en mayo de 1592.

Carrera temprana

Thomas Cavendish nació en Suffolk en 1560 en el seno de una familia adinerada y, cuando llegó a su herencia, parecía preparado para una vida tranquila. Sin embargo, el estilo de vida de alto gasto de Cavendish pronto agotó sus fondos. La vida de un marinero y corsario en alta mar apeló, y Cavendish hipotecó su propiedad restante para unirse a una expedición organizada por Walter Raleigh (c. 1552-1618) en 1585. Cavendish capitaneó uno de los barcos de la flota, el Elizabeth, en este segundo viaje para establecer una colonia en América del Norte en el área que Raleigh había nombrado Virginia en honor a su reina, Isabel I de Inglaterra (r. 1558-1603). De regreso a Inglaterra, Cavendish, con solo un viaje como experiencia, ahora trató de dirigir su propia expedición.

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Circunnavegación

Después de los viajes dirigidos por el explorador portugués Fernando de Magallanes (c. 1480-1521 d. C.) en 1522 d. C. y el inglés Sir Francis Drake (c. 1540-1596) en 1580, Thomas Cavendish sería el tercero en circunnavegar el globo. Sin embargo, a diferencia de sus predecesores, Cavendish se propuso ese objetivo específico y se preparó bien para el desafío aprendiendo sobre las últimas teorías de la navegación de figuras como el destacado astrónomo y matemático Thomas Harriot (c. 1560-1621). También reunió tantas cartas como pudo encontrar y reclutó a varios hombres que habían navegado con Drake en su circunnavegación.

Un barco, el Hugh Gallant, fue hundido deliberadamente el 5 de junio, ya que no había suficientes hombres para navegarlo.

La flota de tres barcos de Cavendish estaba compuesta por su buque insignia el Desire (140 toneladas), el Content (60 toneladas) y el Hugh Gallant (40 toneladas). El trío partió del puerto de Plymouth el 21 de julio de 1586. Siguiendo una de las rutas establecidas hacia el Nuevo Mundo, Cavendish navegó a lo largo de la costa de África, pasó por las Islas Canarias y se trasladó por la costa oeste de África hasta lo que hoy es Sierra Leona. Atacando una aldea indígena y haciendo una pausa para reabastecerse en las Islas de Cabo Verde, Cavendish cruzó el Océano Atlántico para llegar a la costa de Brasil a finales de octubre. Aquí, la expedición se reabasteció y refrescó durante tres semanas en la isla costera de San Sebastián. Cavendish incluso construyó un pinnace, un pequeño barco útil para la exploración en aguas costeras poco profundas.

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Mapa de las Circunnavegaciones del Globo de Drake y Cavendish
Mapa de las Circunnavegaciones del Globo de Drake y Cavendish
por Jodocus Hondius (Dominio Público)

Viajando por la costa de América del Sur, el explorador descubrió un puerto grande y favorable en la costa de la Patagonia, al que llamó Port Desire el 17 de diciembre. Luego navegó hacia el extremo sur del continente y, el 6 de enero de 1587, comenzó el paso a través del peligroso Estrecho de Magallanes, tardando 46 días en hacerlo. La longitud de esta etapa obligó a la tripulación a alimentarse de todo lo que pudieran encontrar en la costa rocosa, como mejillones, lapas y aves silvestres.

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Así como Drake se había quedado solo con la Cierva Dorada, Cavendish ahora comandaba solo el Deseo.

El 24 de febrero, finalmente se adentró en el Océano Pacífico, donde, al igual que Drake había hecho unos años antes, asaltó asentamientos coloniales españoles como Arica y capturó lo que pudo de los barcos españoles. La expedición lanzó anclas en la Isla Puma en el Golfo de Guayaquil (costa de Ecuador y Perú) para hacer reparaciones esenciales. A pesar de que Cavendish había llenado constantemente sus barcos con riquezas a lo largo de los meses, destruyendo unos 19 barcos, el precio pagado en la vida de sus hombres era alto. Un ataque de tribus indígenas en Guayaquil dejó 12 de los hombres de Cavendish muertos. Un barco, el Hugh Gallant, fue hundido deliberadamente el 5 de junio, ya que no había suficientes hombres para navegarlo.

Trabajando en la costa de América del Norte, Cavendish se encontró con la mayor captura de premios de la expedición. El carrack Gran Santa Ana venía de Manila y estaba cargado con 22.000 pesos de oro y 600 toneladas de preciosas sedas y especias. Fue avistado por los hombres de Cavendish el 14 de noviembre frente a la costa de California y atacado durante un período de seis horas. El barco era propiedad personal de Felipe II de España (r. 1556-1598 d. C.), por lo que fue una doble victoria para el corsario inglés contra el mayor enemigo de su país. Otra adición útil fue el conocimiento de un portugués capturado, Nicolás Rodrigo, que estaba personalmente familiarizado con las aguas chinas y poseía un mapa de esa región. También había otro cautivo, esta vez un español, Tomás de Ersola, que conocía Filipinas. Esta buena fortuna fue contrarrestada por la división de la expedición. El segundo barco de Cavendish zarpó para su casa ya que su tripulación se había amotinado por lo que consideraban una división injusta del botín de la Gran Santa Ana. Esta nave, que no estaba a la altura de su nombre, era el Contenido. Viendo que no tenía sentido continuar el viaje a través del Pacífico, el barco zarpó para su hogar, pero nunca más se supo de él. Al igual que Drake se había quedado solo con la Cierva Dorada, Cavendish ahora solo comandaba el Deseo.

Un barco de Carrack de Bruegel
Un barco de Carrack de Bruegel
de Pieter Bruegel (Dominio público)

Cavendish cruzó el Pacífico en 56 días notablemente rápidos gracias al buen tiempo y con la ayuda de la corriente ecuatorial que atraviesa el Océano de este a oeste. Desembarcó en las islas Ladrones (hoy Islas Marianas) el 4 de enero de 1588 y luego navegó a Filipinas a mediados de enero de 1588. Tomás de Ersola tenía la intención de presentar una carta al gobernador de Manila revelando que Cavendish era un corsario que había atracado el mejor barco del tesoro del Rey de España, pero su plan fue descubierto y fue ahorcado. Trabajando a través de los peligrosos arrecifes, el Deseo pasó por las Islas Molucas, luego Java, y se adentró en el Océano Índico a mediados de marzo. Cavendish navegó alrededor del Cabo de Buena Esperanza en el sur de África en mayo de 1588. El corsario luego se volvió explorador y se detuvo para investigar la remota isla de Santa Elena en el Atlántico Sur, el primer inglés en hacerlo. San Helena se convertiría en una base importante para los corsarios ingleses en los años siguientes. Cavendish repuso las provisiones del barco y zarpó para el tramo de regreso a casa del viaje el 20 de junio.

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Once semanas después de salir de Santa Elena, y después de soportar una tremenda tormenta final frente a la costa inglesa, Cavendish llegó a Plymouth el 9 de septiembre de 1588. Los corsarios ingleses no eran los que perdían la oportunidad de un poco de carrera y espectáculo. Cavendish tenía su barco adornado con velas de damasco y tela dorada, y toda la tripulación llevaba seda mientras el Desire navegaba hacia su puerto de origen para mostrar las riquezas capturadas durante el viaje.

La circunnavegación, que había durado 780 días, fue un éxito. Cavendish se había hecho a sí mismo y a sus patrocinadores una pequeña fortuna, y era el brindis de la corte, incluso se compusieron baladas en su honor. No había un título de caballero como el de Drake, pero, después de todo, no fue el primero, sino el segundo inglés en dar la vuelta al mundo. Sin embargo, al llegar justo después de la derrota de la Armada Española, el viaje fue otro impulso para la confianza nacional, y parecía que era el destino de los ingleses gobernar las olas. El viaje épico de Cavendish fue registrado por uno de sus hombres, Francis Petty, extractos de los cuales encontraron su camino en la célebre obra de Richard Hakluyt The Principall Navigations, Voiages and Discoveries of the English Nation, publicada por primera vez en 1589.

Último viaje

A continuación, Cavendish se fijó en encontrar el elusivo Paso del Noroeste, esa legendaria franja de aguas en el helado norte que muchos esperaban conectaría las Américas con Asia y sería un atajo práctico para los barcos comerciales que transportaban carga preciosa de Asia a Europa. Muchas otras expediciones, incluidas tres dirigidas por Martin Frobisher (c. 1535-1594) en la década de 1570, habían explorado la costa occidental de América del Norte, y todas no habían podido encontrar el Pasaje. Esta vez, Cavendish se asoció con otro famoso marinero, John Davis (c. 1550-1605 CE) que él mismo había intentado tres veces para encontrar el Pasaje en 1585-87 CE. Naturalmente, navegar a lo largo de la costa oeste de las Américas requeriría un regreso a casa a través del Pacífico y otra circunnavegación. Se esperaba, también, que algunos barcos del tesoro escogidos de Felipe pudieran ser relevados de sus cargas en el camino.

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En consecuencia, Cavendish y Davis, con su flota de cinco barcos, se pusieron en marcha para redondear el fondo de América del Sur. Cavendish comandó el Galeón Leicester, y Davis tomó el Deseo infatigable. Dejando Inglaterra en agosto de 1591, la expedición llegó a la parte sur de América con la seguridad suficiente y bajó el ancla en Puerto Deseado.

Navegaron hasta la punta de América del Sur, pero luego, en marzo de 1592, una serie de tormentas dispersaron a la flota en el Estrecho de Magallanes. El motín, como a menudo ocurre en las expediciones a estas aguas tempestuosas, era espeso en el aire. En un momento dado, Cavendish incluso se vio obligado a buscar refugio temporalmente de su tripulación uniéndose a Davis en el Desire. El líder de la expedición parece haber sido sometido a episodios de alucinaciones en este período, quizás causadas por el pan de centeno mohoso (que causa ergotismo, también conocido como el fuego de San Antonio). A medida que pasaban las semanas, los barcos no podían encontrar su camino a través del estrecho y Davis y Cavendish se separaron. Mientras Davis hacía tres intentos más en el Estrecho, Cavendish navegaba hacia casa. Sus suministros eran peligrosamente bajos, y luego se topó con un barco portugués en el Atlántico que atacó su barco. Cavendish llegó a Brasil, pero antes de que pudiera regresar a Inglaterra, el circunnavegador murió en el mar en mayo de 1592, a la edad de 32 años. Davis, por su parte, también se volvió a casa, primero descubriendo las Islas Malvinas y luego haciendo una parada en la costa de Brasil. Davis finalmente regresó a Irlanda, pero, después de muchas privaciones, solo 16 de su tripulación original de 76 hombres sobrevivieron con él.

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