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TETRÁPODOS

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¡Ah, tetrápodos!

Se mantienen firmes y erguidos año tras año, de amanecer en amanecer, centinelas silenciosos impasibles ante los furiosos tifones del verano o los témpanos de hielo que se estrellan en el invierno.

¿No está seguro de qué pensar de los tetrápodos? ¿Ni siquiera estás seguro de lo que son? Bueno, no temas, probablemente estés en la mayoría. Pero lo que no sabes puede sorprenderte.

Entre los que conocen y se preocupan, los tetrápodos inspiran opiniones apasionadas y ampliamente divergentes.

Entre las palabras y frases que se han utilizado para describir estas creaciones evocadoras, se encuentran: Masiva y práctica, linda y bonita, irritante y ordinaria, queer, sexy, destructiva, perversa, sofisticada, una plaga en la belleza de Japón.

Si vives en Japón y alguna vez te has aventurado a la costa, probablemente hayas visto tetrápodos, tal vez docenas o cientos de ellos, incluso si no te diste cuenta de lo que había. Desde Hokkaido hasta Okinawa, también es probable que veas filas de estos grandes objetos de hormigón gris apilados en la base de los acantilados, a lo largo de la playa o en las aguas poco profundas cerca de la costa.

Antes de que el hormigón se convirtiera en el favorito del desarrollo en Japón, los únicos tetrápodos que habrías encontrado mientras recorrías la playa eran los de la variedad animal. Tomado del griego, «tetrápodo» significa » cuatro patas «-de ahí el significado en español: «animal de cuatro patas.»

En las playas de Japón de hoy, los tetrápodos de la variedad de hormigón son tan comunes como sus homónimos animales, y vienen en una gama igualmente sorprendente de formas y tamaños. Una empresa japonesa, Fudo Tetra Corporation, con sede en Osaka y Tokio, tiene una línea de 18 bloques diferentes que varían en tamaño desde media tonelada (90 cm de alto y 1 metro de ancho) hasta 80 toneladas (5 metros de alto y 6 metros de ancho). TETRÁPODO es una marca registrada de Fudo Tetra, pero también es un término genérico utilizado, escrito en minúsculas, para referirse a cualquiera de los bloques de hormigón que vienen en una variedad de configuraciones, con tres a ocho patas.

Los tetrápodos fueron diseñados para permanecer estables incluso en las condiciones climáticas y marinas más extremas, y cuando están dispuestos juntos en líneas o montones, crean una barrera porosa entrelazada que disipa la potencia de las olas y las corrientes.

Antes de la Segunda Guerra Mundial, este tipo de «blindaje de rompeolas costeros» se realizaba principalmente utilizando rocas y cantos rodados, y a veces cubos de concreto. Luego, en 1950, el Laboratoire Dauphinois d’Hydraulique en Grenoble, Francia (ahora conocido como Sogreah), comenzó a fabricar tetrápodos, como los conocemos ahora, para la defensa costera. El concepto despegó y las empresas de ingeniería de todo el mundo comenzaron a crear sus propias variaciones sobre el mismo tema, con los políticos japoneses de barril de cerdo sin hacer nada para detener la marea.

Cuando empezamos a investigar para este artículo, simplemente queríamos saber más sobre los tetrápodos y lo que la gente piensa de ellos. Poco sabíamos que encontraríamos amantes de los tetrápodos, odiadores y una extensa familia de unidades de blindaje con nombres evocadores que desmienten su humilde propósito.

Ocho años después de que el tetrápodo hiciera su debut, los estadounidenses crearon algo llamado Tribar que parece un enorme salvamanteles de concreto. La suerte estaba echada. Estas formas fueron seguidas por el Cubo modificado (EE.UU., 1959), el Stabit (Reino Unido)., 1961), el Akmon y el Trípode (Países Bajos, 1962), el Cob (Reino Unido, 1969), el Dolos (Sudáfrica, 1963), el Cubo Antifer (Francia, 1973), el Seabee (Australia, 1978), el Cobertizo (Reino Unido, 1982), el Accropode (Francia, 1980), el Haro (Bélgica, 1984), el Cubo Hueco (Alemania, 1991), el Core-Loc y el A-Jack (EE.UU., 1996 y 1998, respectivamente), el Diahitis (Irlanda, 1998) y el Bloque Samoa (EE.UU., 2002).

Tienes la idea: No es solo blindaje costero; es una tradición; es como champán y fresas en Wimbledon, pero no es exactamente lo mismo.

Además de estas formas de «estabilización dura», también hay «estabilización suave», pero llegaremos a eso más adelante.

Japón lleva mucho tiempo enamorado de la fortificación y la exclusión. Al igual que los gobernantes japoneses trabajaron durante siglos para construir castillos impermeables y mantener fronteras no atravesables, así también en la era moderna, la nación ha tratado de endurecer sus costas contra las olas y las corrientes, reacia a ceder un centímetro al mar.

El sitio Web Brittanica.com nos dice que Japón se extiende un total de 2.900 km de norte a sur, y comprende más de 3.900 islas. Pero su ancho de tierra máximo es de solo 320 km, por lo que es fácil ver por qué cada metro perdido podría ser un metro lamentado.

Sin embargo, reconociendo la cantidad de personas que disfrutan de costas agrestes y salvajes, o tranquilas y serenas, y libres de hormigón, asumimos que el consenso general sería que los tetrápodos son una intrusión no deseada en el orden natural de las cosas. No estábamos preparados para encontrar personas que profesaran gran afecto por estos bloques de cuatro patas.

Un fan, Motohiro Kobori, de 21 años, estudiante de arte de Tokio con especialización en escultura, trató de ayudarnos a comprender el atractivo de los tetrápodos.

» Es difícil explicar por qué me interesé en ellos, porque los tetrápodos no nos benefician directamente en nuestra vida diaria. No son bonitos ni deliciosos, ni desprenden un olor agradable. Sin embargo, una cosa de la que estoy seguro es que la practicidad de los tetrápodos no es la razón por la que nos atraen», dijo en una entrevista por correo electrónico.

» Nuestro amor por el tetrápodo tiene poco que ver con su practicidad, y creo que este tipo de fenómeno se puede ver en áreas de arte puro, como la pintura y el tallado. Lo común que comparten las personas que aman los tetrápodos, y las personas que aman el arte, es que ambos grupos de personas los aman, sin importar si son prácticos o no», explicó.

Kobori cree que los tetrápodos son atractivos porque no encajan con su entorno natural.

» Creo que la atracción de los tetrápodos radica en su contraste con la naturaleza. El material de un tetrápodo es concreto y su forma es formal, que no se puede encontrar en la naturaleza. Además, se fabrica vertiendo hormigón en moldes. El tetrápodo es un símbolo de artificialidad. Colocar cientos de tetrápodos a gran escala que coincidan con la naturaleza es simplemente arte», dijo.

El atractivo de los tetrápodos llevó a Kobori a hacer 60 mini-tetrápodos para una tarea universitaria, y para su sorpresa muchos amigos pidieron uno. «No sabía que a tanta gente le gustaran los tetrápodos. Esos amigos ahora están usando los mini-tetrápodos como tapones de puertas o como soportes para accesorios», dijo.

«Escuché que los tetrápodos son criticados ocasionalmente porque destruyen el paisaje; sin embargo, creo que esto muestra que la gente no puede ignorar el poder de los tetrápodos como objetos», agregó.

El galardonado escritor y japanólogo Alex Kerr, es uno de los que sin duda no puede ignorar los tetrápodos, pero no los ve como objetos de arte. Kerr es autor de «Dogs and Demons: Tales from the Dark Side of Japan» (Hill y Wang, 2001), y es un crítico vehemente de la cultura concreta de Japón.

» Los movimientos de tierra de hoy en día utilizan hormigón en innumerables formas creativas: losas, escalones, barras, ladrillos, tubos, púas, bloques, contrafuertes cuadrados y en forma de cruz, pezones sobresalientes, celosías, hexágonos, paredes serpentinas coronadas por cercas de hierro y redes de alambre,» se lamenta en «Perros y Demonios.»

Pero Kerr no solo aborrece el hormigón. Es el hecho de que el hormigón se ha convertido en una institución en Japón.

» Tetrápodo puede ser una palabra desconocida para los lectores que no han visitado Japón y los han visto alineados por cientos a lo largo de bahías y playas. Parecen gatos de gran tamaño con cuatro patas de hormigón, algunas de las cuales pesan hasta 50 toneladas. Los tetrápodos, que se supone retardan la erosión de las playas, son un gran negocio. Son tan rentables para los burócratas que tres ministerios diferentes — de Transporte, de Agricultura, Silvicultura y Pesca, y de Construcción — gastan anualmente 500 mil millones de yenes cada uno, rociando tetrápodos a lo largo de la costa, como tres gigantes lanzando jotas, con la costa como su tablero de juego», escribe.

» Estos proyectos son en su mayoría innecesarios o peores que innecesarios. Resulta que la acción de las olas en los tetrápodos desgasta la arena más rápido y causa una mayor erosión de la que sería el caso si las playas se hubieran quedado solas», señala.

Mientras tanto, el sitio japonés Wikipedia se hace eco de algunas de las críticas de Kerr.

«La forma única y el color de los bloques disipadores de olas son fuertemente criticados por arruinar el paisaje costero tradicional japonés, que está asociado con arenas blancas y pinos verdes», afirma el sitio.

Pero el sitio Web es más complementario que crítico. Japón necesita los bloques disipadores de olas «para proteger la costa de la erosión, para proteger nuestra tierra de los tifones y para mantener la seguridad de las personas», afirma.

Wikipedia va aún más allá al promocionar los beneficios de los tetrápodos. «Al mejorar sus formas y agregar valores alternativos, podemos hacer que los bloques disipadores de olas sean hábitats atractivos para cangrejos y algas marinas», dice el sitio.

Tal entusiasmo por los tetrápodos sugiere que el autor de esta entrada de Wikipedia es un fanático de los tetrápodos, y tal vez incluso un experto de la industria.

Pero Fudo Tera Corporation y otros en la industria de blindaje costero no suelen producir tetrápodos por sí mismos. Más bien, alquilan enormes moldes de acero a clientes que vierten concreto en los moldes y curan los bloques en el sitio. Esto reduce los gastos en los que se incurriría al verter el concreto en un lugar y luego enviar los bloques lejos a otro.

Aunque el gobierno japonés y la industria de la construcción de Japón han tenido una pasión antinatural (pero mutuamente enriquecedora) por el concreto desde la década de 1950, la preocupación de que Japón esté pagando un precio demasiado alto por sus años de uso excesivo del concreto ha crecido constantemente.

El blindaje costero se considera esencial en algunas áreas para proteger los enlaces de transporte, la industria y las áreas residenciales. Pero en muchas áreas es innecesario, e incluso puede ser perjudicial para el medio ambiente e inseguro para el público.

Los tetrápodos y otros tipos de blindaje pueden causar más daños de los que previenen, porque alteran las corrientes oceánicas e interrumpen los ciclos naturales de erosión y deposición que forman y remodelan las costas. Las instalaciones costeras de concreto también pueden ser letalmente peligrosas para nadadores y surfistas, así como para navegantes y navegantes recreativos.

Pero probablemente el mayor costo que paga Japón por sus años de pródigo uso del concreto es la pérdida de paisajes costeros de valor incalculable. Kerr observa con repulsión la destrucción ambiental que ha tenido lugar en todo el país en busca del crecimiento económico.

» Podría decirse que Japón se ha convertido en el país más feo del mundo», afirma. «Tratar de averiguar cuánto concreto se usa anualmente en Japón es extremadamente difícil porque el contenido del concreto puede variar considerablemente de un proyecto a otro. Sin embargo, un componente clave del hormigón es el cemento, y según la investigación de Masahiro Ouchi, profesor asociado de la Universidad de Kochi en Shikoku, el año pico de la producción de cemento en Japón fue 1991, que coincidió con los últimos suspiros de la infame economía de «burbuja» de Japón. En ese año, Japón utilizó más de 80 millones de toneladas de cemento.»

Desde entonces, la producción ha caído un 20 por ciento o más.

Sin embargo, en 2000 Japón produjo aproximadamente el doble de cemento que el promedio mundial, y entre 1920 y 2000 Japón fue el tercer mayor productor mundial de cemento per cápita, superado solo por Suiza e Italia.

No está claro cuánto cemento se ha fundido en tetrápodos y se ha dispersado a lo largo de las costas de Japón, pero una cosa está clara: un porcentaje increíble de la costa de Japón ha sido complementado con paredes de concreto, bloques y tetrápodos.

Las cifras varían, pero las fuentes gubernamentales generalmente afirman que la costa de Japón tiene unos 35.000 km de largo. El gobierno japonés también clasifica su costa en cuatro tipos: costa natural; costa seminatural (costa que se ve alterada en parte por carreteras, bloques de hormigón y disipadores de olas, pero que permanece en su estado natural entre las mareas de reflujo y de inundación); costa artificial; y estuarios.

Se dice que los estuarios constituyen 316 km de la costa de Japón; la costa natural suma 17.660 km; las zonas costeras seminaturales representan 4.358 km; y las zonas costeras artificiales suman un total de 11.212 km. Eso es un total de 33.573 km — como dijimos, las cifras difieren — según una encuesta de 1996 del Ministerio de Tierras, Infraestructura y Transporte.

Cuando combinamos las cifras de la costa artificial y seminatural, encontramos que 15.570 km de la costa de Japón se han alterado completa o sustancialmente: un total de casi el 50%.

Otras fuentes ponen el porcentaje aún más alto.

Kerr escribe que, en 1993, el 55 por ciento de toda la costa de Japón había sido alterado por hormigón de una forma u otra.

El gobierno japonés afirma haber comenzado a retirar algo de hormigón en pos de una política utsukushii kuni (nación hermosa) lanzada por el Ministerio de Tierra, Infraestructura y Transporte, y destinada a reducir el blindaje en las costas designadas. (Esta política comenzó varios años antes de que el actual Primer Ministro Shinzo Abe publicara el año pasado su libro «Utsukushii Kuni E (Hacia un país hermoso).»A partir de 2004, el gobierno informó de un presupuesto de tres años para eliminar bloques disipadores de olas de nueve áreas costeras para preservar más de la belleza escénica costera de Japón. El gasto del gobierno central en este proyecto ascendió a 56,4 millones de yenes en 2004, 53 millones de yenes en 2005 y 51,4 millones de yenes el año pasado, según el ministerio.

Sin embargo, determinar qué costas han sido designadas y cuánto trabajo se ha realizado resulta mucho más difícil de alcanzar. Solo pudimos confirmar que el Puerto de Manazuru en la Prefectura de Kanagawa, en el centro de Honshu, y el Puerto de Takahama en la Prefectura de Kumamoto, en Kyushu, iban a retirar todos sus bloques de hormigón para este año.

Ya sea en busca de una política de «País hermoso» o para la sostenibilidad de los ecosistemas, Japón necesita urgentemente una política integral de conservación y preservación costera. Pero Japón no es el único país preocupado por el desmoronamiento de su costa.

Según los expertos, las costas de todo el mundo están en constante cambio.

» En todo el mundo, hay algunos ejemplos espectaculares de los daños causados por la retirada de las costas. Y hay ejemplos igualmente espectaculares de los gastos a los que se enfrentarán algunos gobiernos para mantener sus costas en su lugar. Más del 80 por ciento de las costas del mundo se están erosionando a tasas que varían de centímetros a metros por año», escriben Orrin Pilkey y Terry Hume en un artículo en una edición de 2001 de Water & Atmosphere titulado «The Shoreline Erosion Problem: Lessons from the Past.»

Pilkey es Profesor Emérito de geología costera en la Universidad de Duke en Carolina del Norte, y Hume, en el momento de su autoría, trabajaba en el Instituto Nacional de Investigación del Agua y la Atmósfera de Nueva Zelanda.

Reconociendo que el cambio climático traerá cambios en los patrones de tormentas y el aumento del nivel del mar en todo el mundo, es razonable suponer que el blindaje costero se volverá más común en lugar de menos, particularmente en las áreas urbanas costeras.

El reto consiste en utilizar la estabilización dura en zonas donde la erosión es inaceptable, como en las que una carretera, un ferrocarril o un asentamiento humano están en peligro. En otros lugares, la estabilización suave se puede usar cuando el dinero lo permite, y en otras áreas se puede dejar que la naturaleza siga su curso.

Pero también vale la pena reconsiderar por qué protegemos nuestras costas. Llamar a la erosión un «problema» es adoptar una visión centrada en el ser humano de los cambios costeros naturales. Las playas existen en un «equilibrio dinámico que involucra cuatro factores: el suministro de arena a una playa; la energía de las olas (relacionada con la altura de las olas); el cambio del nivel del mar; y la ubicación de la costa», afirman Pilkey y Hume.

» La arena es alimento para las playas», señalan, explicando que la arena proviene de ríos, acantilados erosionados, playas adyacentes y de la plataforma continental.

En Japón, donde tantos ríos están embalsados o revestidos de hormigón, la arena y la grava ya no se lavan aguas abajo para alimentar las playas. Otra razón por la que la arena no circula de forma natural a las costas de Japón es que las bahías y los puertos se dragan continuamente para despejar los canales de transporte y proporcionar relleno para proyectos de desarrollo costero e islas portuarias.

Por supuesto, si el nivel del mar aumenta drásticamente, no importará cuánta arena se bañe en nuestros ríos o cuánto concreto aplacemos en nuestras costas.

» El aumento del mar trae a cada tormenta un pequeño incremento más tierra adentro que la tormenta anterior», notan Pilkey y Hume. Y si el nivel del mar aumenta en cientos o incluso decenas de centímetros, los hogares y negocios de millones de personas en todo el mundo se verán amenazados: Mientras que solo el 2 por ciento de la superficie terrestre del planeta se encuentra en Zonas Costeras de Baja Elevación (LECZ), el 13 por ciento de la población urbana del mundo vive en estas áreas, según el Fondo de Población de las Naciones Unidas. Y en Asia, el porcentaje es aún mayor: Aquí, el 18 por ciento de la población urbana total vive en LECZs, el porcentaje más alto de cualquier región geográfica, según el UNPFA.

Por lo tanto, a medida que el nivel del mar aumente debido a la expansión térmica de los océanos y el derretimiento de los casquetes polares, podemos suponer que las naciones se verán obligadas a implementar alguna forma de clasificación costera: Seleccionar dónde y cómo gastar recursos limitados; qué áreas ahorrar y cuáles ceder a las olas.

Dado que será casi imposible reasentar las ciudades costeras más grandes, como Tokio, es probable que tales conurbaciones se centren en una estabilización dura. Esta es la mejor manera de proteger las zonas costeras, y «cuanto más grande sea la pared, mejor», señalan Pilkey y Hume.

Las paredes, sin embargo, son costosas, y la construcción de muros enteros en LECZ no es posible, ni financiera ni prácticamente.

Pero mantener las ondas fuera es solo una parte del problema. A medida que aumenta el nivel del mar, el agua salada satura lentamente las tierras costeras. Asegurar el metro y otros proyectos subterráneos y proteger los suministros de agua dulce serán otros desafíos importantes.

Donde podamos, por lo tanto, construiremos y sellaremos los mares, pero en muchas otras áreas necesitaremos encontrar medios más baratos.

La estabilización suave es otro enfoque, que requiere combatir la erosión en un lugar trayendo arena o relleno de otro.

» Este llamado alimento de playa mejora la playa y también protege los edificios mientras la playa está en su lugar. Sin embargo, el procedimiento es costoso y solo temporal», explican Pilkey y Hume.

La reubicación es otra opción.

» A veces conocido como retiro, este es el enfoque de no hacer nada (y dejar que las casas caigan) o moverlas hacia atrás. Como sea que se haga, esta alternativa permite que la naturaleza y el aumento del nivel del mar continúen. La reubicación ahorra la playa y ahorra costos de estabilización de la costa. Sin embargo, puede ser políticamente muy difícil y financieramente costoso si se requiere que el gobierno compre tierras. Además, la tierra se pierde», señalan los autores.

Quizás también haya otra opción, una con la que Japón ya está experimentando.

El mes pasado, se informó de que los funcionarios japoneses han comenzado a «plantar coral» en un esfuerzo por reforzar los reclamos territoriales de Japón. Se plantaron seis colonias alrededor de la isla Okinotori, a unos 1.700 km al sur de Tokio, según Chris Hogg de la BBC.

En realidad, Okinotori apenas es una isla; no es más que un afloramiento de roca poco profunda. Pero si Japón puede garantizar que estas rocas se llamen islas, entonces, según el derecho internacional, puede extender su control sobre los recursos de la zona, tanto dentro como debajo del mar.

«El problema es que el aumento de la temperatura del agua está dañando los arrecifes de coral que se aferran a las rocas y proporcionan gran parte de su masa de tierra. El aumento del nivel del mar, atribuido al calentamiento global, también amenaza con envolverlos. Si eso ocurriera, Japón perdería sus derechos sobre los recursos naturales que los rodean», explica Hogg.

De ahí la experimentación con la fabricación de islas. Si esto funciona, es probable que los funcionarios japoneses intenten trasplantes similares a muchos otros lugares alrededor del archipiélago japonés.

Y si es posible «cultivar» arrecifes de coral que ayudan a proteger las costas de Japón del daño de olas y tormentas, ¿qué será de los tetrápodos? ¿Algún día se convertirán en pintorescos artefactos culturales que se arrojarán a la costa para anclar nuevas colonias de coral?

Es agradable imaginar una vez más ver tramos ininterrumpidos de costa natural, de rocas irregulares y pinos nudosos, de playas blancas. El autor Alex Kerr estaría encantado.

Pero qué pasa con los tetrapodistas, aquellos que nos ofrecen una visión única del cemento y el hormigón. Como Kobori, el fabricante de mini-tetrápodos. Y Ryo Kobayashi, un diseñador gráfico de 39 años.

» Los tetrápodos son enormes y prácticos, pero al mismo tiempo sexys cuando miras su belleza curvilínea. Si el concreto tuviera vida, creo que un tetrápodo es la forma ortodoxa en que el concreto debería evolucionar», nos dijo.

O en palabras de Tatsuya Ando, un diseñador freelance: «La figura de un tetrápodo es queer pero al mismo tiempo se ve muy sofisticada. Tampoco se puede ver lo que hay debajo de los numerosos tetrápodos apilados; parece otra dimensión: misteriosa y aterradora», dijo la niña de 30 años.

Personalmente, seguimos prefiriendo playas vírgenes, salvajes y serenas, pero el humilde tetrápodo ha adquirido un nuevo significado para nosotros.

Sí, nuestras playas sin ellas sin duda serían lugares mucho mejores; pero nuestro mundo sin el arte y las reflexiones que inspiran no lo serían.

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GALERÍA DE FOTOS (HAGA CLIC PARA AMPLIAR)

  • Un rompeolas de Tetrápodos frente a la costa en Male, capital de las Maldivas (arriba), con una placa que indica que fueron proporcionados por la Ayuda al Desarrollo de Ultramar de Japón; y un monumento al tetrápodo en un parque allí (arriba). Fan de tetrápodos Motohiro Kobori (abajo), un estudiante de arte de Tokio que hizo versiones mini que resultaron muy populares entre sus amigos. / RICHARD FORREST FOTOS; FOTO CORTESÍA DE MOTOHIRO KOBORI
  • Tetrápodos en Yokosuka / KEN OYAMA FOTOS
  • Los tetrápodos se ven en acción (arriba) el fin de semana pasado durante un tifón que azotó Kyushu; y un estudio (arriba) casi da vida a una de estas creaciones de concreto. | FOTO CORTESÍA DE KEN OYAMA (arriba); KYODO FOTO

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