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SpaceX está retrasando la fecha de lanzamiento prevista para su primera misión a Marte

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El año pasado, SpaceX anunció un plan audaz para lanzar su nave espacial Dragón a Marte tan pronto como 2018, en lo que sería la primera misión privada al Planeta Rojo. Pero ahora parece que la compañía está retrasando la misión un par de años. La presidenta de SpaceX, Gwynne Shotwell, confirmó hoy que SpaceX está apuntando al año 2020 para el viaje a Marte, un movimiento que permitirá a la compañía centrarse mejor en sus otros ambiciosos proyectos.

«Estábamos enfocados en 2018, pero sentimos que necesitábamos poner más recursos y enfocarnos más en nuestro programa de tripulación y nuestro programa Falcon Heavy», dijo Shotwell en una conferencia de prensa previa al lanzamiento en Cabo Cañaveral, Florida. «Así que estamos buscando más para el calendario de 2020 para eso.»

El esfuerzo, conocido como la misión Dragón Rojo, está destinado a probar las tecnologías necesarias para aterrizar equipo pesado en la superficie marciana, una tarea que es bastante difícil de hacer. Marte tiene una atmósfera particularmente delgada, que proporciona muy poca amortiguación para ralentizar la llegada de las naves espaciales. Las cargas útiles pesadas corren el riesgo de estrellarse contra el suelo en el camino hacia abajo. Incluso las agencias gubernamentales han tenido problemas para resolver este problema.

A diferencia de otros aterrizadores de Marte, el Dragón Rojo de SpaceX está diseñado para bajarse a la superficie utilizando motores de cohetes incrustados en su casco, una técnica conocida como retro propulsión supersónica. Si tiene éxito, será el vehículo más grande que haya aterrizado en el Planeta Rojo. Pero ahora pasarán al menos cuatro años antes de que lo veamos suceder. SpaceX tuvo que retrasar la misión dos años, ya que esa es la siguiente mejor oportunidad para un lanzamiento. Los viajes a Marte se realizan mejor cada 26 meses, cuando el planeta se alinea con la Tierra en su órbita.

Foto: SpaceX

Mientras tanto, SpaceX ahora tiene más tiempo para trabajar en sus otros grandes objetivos, como el primer lanzamiento del Falcon Heavy, una variante más grande de su cohete Falcon 9, que está programado para este verano, según Shotwell. Además, SpaceX está actualizando su cápsula Dragón para que pueda llevar astronautas a la Estación Espacial Internacional. La compañía tiene como objetivo lanzar a la tripulación a bordo de la nave espacial por primera vez en 2018, sin embargo, una auditoría gubernamental reciente arrojó serias dudas sobre ese plazo. En la conferencia de prensa de hoy, Shotwell sostuvo que SpaceX confía en la tripulación de lanzamiento en 2018 a pesar de lo que dice el informe. Tal vez retrasar la misión del Dragón Rojo ayude a la compañía a alcanzar ese objetivo.

Si SpaceX termina lanzándose en 2020, habrá mucho tráfico en Marte en esa época. Se supone que el próximo rover de Marte de la NASA se lanzará en 2020, así como el rover para la misión ExoMars, un proyecto conjunto entre Roscosmos y la Agencia Espacial Europea para buscar signos de vida en el planeta. Los Emiratos Árabes Unidos también planean enviar un orbitador a Marte en 2020, e incluso China ha expresado su objetivo de llegar a Marte para finales de la década.

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