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Hundimiento del escualo: Una tragedia y un triunfo

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La tripulación del USS Falcon se prepara para bajar la Cámara de Rescate McCann al USS Squalus, que se hundió cerca de las Islas de los Bancos de Arena el 23 de mayo de 1939. ▲
John James Batick, un residente de Portsmouth y veterano de la Marina de 17 años, murió durante el hundimiento del submarino USS Squalus el 23 de mayo de 1939. Sacrificó su vida para salvar a varios de sus compañeros de barco. ▲
El USS Squalus se lanza en 1938. Squalus se hundiría en la costa de Portsmouth el 23 de mayo de 1939. Veintiséis hombres murieron a bordo del submarino, mientras que un notable esfuerzo de rescate salvó la vida de otros 33. ▲
El artista John Groth representa a marineros en la sala de torpedos del USS Squalus a la espera de los esfuerzos de rescate después de que el submarino se hundiera frente a la costa de Portsmouth el 23 de mayo de 1939. La Marina estimó que la tripulación de Squalus tenía alrededor de 48 horas de oxígeno y las operaciones de rescate se completaron el 25 de mayo. La acuarela de Groth de 1966 se tituló » Sweating It Out.»▲
La proa del USS Squalus (SS-192) sale a la superficie en el primer esfuerzo para reflotar el submarino hundido, frente a la costa de New Hampshire durante el verano de 1939. El submarino se hundió en el fondo del océano a nueve millas de la costa de Nuevo Hampshire el 23 de mayo de 1939. El barco de rescate Falcon (ASR-2) está en el fondo. (Fotografía de la Biblioteca Pública de Boston)▲
La torre de mando y el arco de los Estados Unidos El submarino de la Marina USS Squalus se eleva una vez más a la superficie del océano durante un exitoso intento de rescate frente a la costa de Portsmouth el pasado septiembre. 13, 1939. ▲
El USS Squalus se ve durante las operaciones de salvamento en el Astillero Naval de Portsmouth después de que se elevara desde el fondo del océano frente a la costa de Portsmouth en el otoño de 1939. Squalus se hundió el 23 de mayo de 1939, cobrándose la vida de 26 hombres. ▲
Un marinero se encuentra en la parte superior de la proa del USS Squalus, un día después de la exitosa misión de rescatar el submarino de las profundidades del Océano Atlántico, en Portsmouth, el pasado septiembre. 14, 1939. ▲
El USS Squalus fue recuperado y reconstruido después de su hundimiento en mayo de 1939. El submarino fue rebautizado como USS Sailfish y sirvió con distinción durante la Segunda Guerra Mundial. Aquí la tripulación de Sailfish posa en la torre de mando. Su Bandera de Citación de la Unidad Presidencial es visible ondeando detrás de la bandera estadounidense. ▲

El jefe torpedista de la Marina John Mihalowski fue uno de los cuatro marineros galardonados con la Medalla de Honor por bucear para rescatar a marineros atrapados en el submarino hundido e inundado USS Squalus, e intentar rescatar a otros miembros de la tripulación que perecieron. Squalus se hundió el 23 de mayo de 1939.▲

La pérdida del submarino USS Squalus hace 80 años esta semana es una paradoja entre los anales navales.

Es una tragedia, ya que 26 jóvenes murieron horriblemente en la flor de la vida mientras servían a su país. Pero también es una historia de genio y coraje, ya que otros 33 hombres fueron salvados en el rescate submarino más audaz y exitoso de la historia.

John James Batick, un veterano de la Marina bien salado de 17 años, no fue uno de los afortunados. Sacrificó su vida para salvar a varios de sus compañeros de barco. Como resultado, Elizabeth Batick Ricci, residente de Portsmouth de toda la vida, perdió a su padre antes de cumplir un año.

Pero gracias principalmente a los esfuerzos de un héroe brillante, más grande que la vida conocido como «sueco», muchos otros hombres pudieron regresar con sus familias.

La nieta de Charles Bowers Momsen dice que el hombre que orquestó este rescate lloró por los héroes perdidos a bordo de Squalus. Pero se enorgullece de ver los legados vivos de aquellos que fueron salvos.

«Conocí a hijos y nietos que nunca habrían existido si esos 33 hombres hubieran sufrido el mismo destino que los cientos de otros militares de la Marina que perecieron mientras las ideas e inventos del abuelo languidecían en una atmósfera de cejas levantadas y ridículo», dijo recientemente Helen Hart Momsen.

‘ Las horas Terribles ‘

En mayo de 1939, la guerra se estaba gestando en Europa y Asia. Japón ya había invadido China, pero la Alemania nazi todavía estaba a pocos meses de su invasión de Polonia.

Los Estados Unidos aún no estaban envueltos en lo que se convertiría en la Segunda Guerra Mundial. Sin embargo, al ver lo que estaba sucediendo en el extranjero, los líderes militares estadounidenses tomaron medidas para reforzar las defensas de la nación.

El USS Squalus (SS 192) fue parte de ese esfuerzo, un submarino diésel-eléctrico construido en el Astillero Naval de Portsmouth y puesto en servicio el 1 de marzo de 1939. Medía más de 300 pies de largo y tenía una velocidad superficial de 20 nudos, una velocidad sumergida de 8. Su armamento incluía ocho tubos torpederos, un cañón de cubierta de 3 pulgadas y dos .ametralladoras calibre 50.

«Aparentemente, se le habían prodigado todos los cuidados y precauciones», escribió más tarde el autor de bestseller Peter Maas en su libro clásico de 1999, «The Terrible Hours».»Era de última generación y mortal.»

Squalus había completado una serie de inmersiones exitosas en las semanas posteriores a su bautizo. El ejercicio del 23 de mayo de 1939 tuvo lugar junto a las Islas de los Bancos de Arena para probar su capacidad de sumergirse a alta velocidad en caso de ataque enemigo.

La tripulación de esa mañana incluía 56 marineros de la Marina y tres trabajadores civiles. El capitán era el teniente Oliver Naquin, un nativo de Luisiana de 35 años de edad y graduado de la Academia Naval de los Estados Unidos en Annapolis.

Durante su fatídica inmersión alrededor de las 8:30 a.m., una válvula fallida causó que el agua salada brotara repentinamente en la sala de máquinas de popa del submarino poco después de que el Escualo cayera por debajo de la superficie.

Una vez que recibió la noticia, Naquin ordenó inmediatamente a la tripulación que cerrara todas las escotillas estancas.

John James Batick era un veterano experimentado en mayo de 1939, después de haberse alistado pocos días después de su cumpleaños número 18 en 1922. Suboficial de primera clase y compañero de electricista, sirvió en varios barcos y otras asignaciones durante su carrera naval, incluida una temporada en China.

Apenas un año antes, se le había recomendado tomar el examen para suboficial jefe. Había navegado a bordo de los submarinos USS 0-6 y USS S-38, y los dragaminas USS Quail y USS Falcon, entre otros. Su arte corporal incluía una enfermera de la Cruz Roja tatuada en un hombro y una gitana tatuada en el otro.

» Tenía muchos tatuajes», relató recientemente su hija Elizabeth. «Era un marinero típico de esa manera.»

Batick era originario de Bridgeport, Connecticut, hijo de inmigrantes húngaros. Su padre murió cuando era joven, y el hombre con el que se casó su madre después solía golpear a sus hijos.

«Mi padre intervenía y recibía la mayoría de las palizas por los demás», dijo Elizabeth.

La Marina le dio a Batick una salida. Ahora su puerto de origen cuando no estaba en el mar era el 295 de Thornton St. en Portsmouth, la casa que los padres de su esposa Margaret compartían con la joven pareja y su única hija Elizabeth.

Al navegante trotamundos le encantaba bailar, y su hija dice que era lo suficientemente bueno para ganar trofeos. Pero Margaret no estaba tan interesada en bailar, así que cuando los dos solían ir a Hampton Beach junto con amigos, ella socializaba al margen mientras él saltaba a la pista de baile.

En la última mañana de su vida, Batick y su compañero de barco Gerald McLees, otro compañero de electricista, se reunieron en el comedor de la tripulación para decidir sobre el café quién vigilaría los compartimentos de baterías de proa y popa. Batick, que aún no había terminado su copa, optó por quedarse a popa ya que ya estaba allí.

Cuando el agua explotó por primera vez en el Escualo a través de su sala de máquinas, según los periódicos del día, Batick instó a cinco de sus compañeros de barco a pasar por la escotilla delante de él. Con el fin de salvar a los tripulantes restantes del barco, el amigo de Batick, Lloyd Maness, ejerció una fuerza casi sobrehumana para cerrar la escotilla y evitar que el agua entrara al resto del submarino, y Batick quedó atrapado en el otro lado.

«Siempre estaba pensando en otras personas», dijo su hermana Mary a un periódico local después. «Los otros eran probablemente más jóvenes que él, y quería que tuvieran la primera oportunidad.»

El primer cumpleaños de la hija Elizabeth estaba a poco más de una semana de distancia.

El pulmón Momsen

Con las escotillas selladas, Squalus ahora estaba sentado en el fondo del océano a más de 240 pies por debajo de la superficie. En aguas más profundas, el submarino podría haberse hundido para «aplastar la profundidad», donde la enorme presión del mar habría causado que implosionara.

Pero ahora la tripulación tenía una cantidad limitada de oxígeno para mantenerse con vida. Se sentaron en la oscuridad, muchos recostados para no consumir oxígeno precioso.

Finalmente, los cohetes de humo que señalaban peligro atrajeron la atención de su nave hermana USS Sculpin, enviada para localizar el submarino desaparecido. Sculpin pronto encontró una boya de señalización enviada por Squalus con un teléfono dentro, pero justo cuando los capitanes de los dos barcos comenzaron a conversar, un oleaje repentino causó que el cable del teléfono se rompiera.

Ahora no había comunicación directa con los rescatistas de la tripulación.

Aunque los marineros de Squalus aún no lo sabían, la ayuda ya estaba en camino. El comandante del astillero había llamado al Teniente Comandante Charles» Sueco » Momsen.

En» The Terrible Hours», Maas, quien escribió clásicos de no ficción como «Serpico» y «The Valachi Papers», describió a Momsen como » una extraordinaria combinación de visionario, científico y hombre de acción.»

«De seis pies de altura, tenía una paja rebelde de cabello castaño claro, una mandíbula cuadrada y una manera reflexiva de voz suave», escribió Maas. «Muchos dirían que fue el mejor submarinista que la Marina haya tenido.»

Momsen, un graduado de 1919 de la Academia Naval, era algo así como un inconformista en la Marina. Fue uno de los primeros con la audacia de creer que los submarinistas atrapados en aguas profundas podrían ser rescatados. En los primeros días del» Servicio Silencioso», se aceptaba generalmente que tales hombres estaban muertos.

Inspirado en una serie de terribles y fatales percances submarinos, Momsen dedicó gran parte de su carrera a hacer realidad su sueño. Desarrolló el famoso «Momsen lung», un aparato de respiración submarina de emergencia, y una campana de buceo que imaginó que rescataría a los marineros de un submarino hundido.

No hay suficiente espacio aquí para enumerar los obstáculos que encontró dentro de la Marina para llevar a buen término sus visiones, pero su nieta Helen dice que soportó la adversidad con «tolerancia silenciosa».

Antes de mayo de 1939, la campana de buceo, conocida como la Cámara de Rescate McCann por el hombre que completó el diseño de Momsen, nunca se había puesto en práctica.

» Era el momento por el que había estado trabajando en su mente y en la actualidad durante casi dos décadas», dijo Helen. «Siempre supo que la prueba tendría un precio…que tendría que haber un desastre y algunas manos podrían perderse.»

Momsen y su tripulación de buceadores llegaron a la escena con la campana de buceo a la mañana siguiente a bordo del buque de rescate USS Falcon, irónicamente, uno de los barcos que Batick sirvió a bordo antes de Squalus.

Personas de todo el mundo se sentaron junto a sus radios para seguir el dramático rescate de la tripulación de Squalus. Los periódicos publicaron boletines especiales que informaban sin aliento de las actualizaciones de la iniciativa.

Todo el mundo sabía que esta era una carrera contra el tiempo, con no mucho más de dos días de oxígeno en el submarino.

Una vez que Squalus se ubicó en el fondo del océano, la campana de buceo en forma de pera, de 10 pies de alto y 7 pies en su parte más ancha, fue bajada y aparejada por un buzo de la Marina sobre la escotilla de la sala de torpedos delantera. Durante las siguientes horas, la cámara recogió a los sobrevivientes en cuatro viajes separados.

Naquin, como patrón, fue uno de los últimos rescatados. Este intento tomó alrededor de cuatro horas, ya que un cable se atascó, por lo que la cámara tuvo que ser arrastrada manualmente.

Al final, 33 hombres fueron puestos a salvo. Una búsqueda posterior de sobrevivientes adicionales resultó vacía. Cuatro buzos de la Marina fueron más tarde galardonados con la Medalla de Honor por sus esfuerzos.

En tierra, las esposas y las familias esperaban ansiosas para saber si sus seres queridos estaban entre los vivos. El electricista de astilleros Charles Myron Woods, un veterano del Ejército condecorado, no sobrevivió.

En un episodio cruel, el hermano de Batick, Joseph, escuchó un informe de radio que afirmaba que Batick estaba entre los marineros llevados en la campana. Cuando acudió a los oficiales de la Marina para verificar la noticia, le dijeron que el informe era falso.

Joseph finalmente tuvo que decirle la horrible verdad a su cuñada Margaret después de que sus esperanzas se hubieran elevado.

» Se desmayó y tuvo que dejarse llevar», dijo Joseph más tarde a los periodistas. «Su hermana había muerto hace poco, y este segundo shock fue demasiado para ella.

La cobertura en el periódico de su ciudad natal, The Bridgeport Telegram, aclamó a Batick como un héroe, e incluyó titulares como el mal escrito » Battick Dio Vida para Salvar a los camaradas.»Increíblemente, otro artículo describió cómo la madre del marinero fallecido estaba en tan mala salud que la familia la protegió de las noticias de su muerte. Sus hijos le dijeron al periódico que «se produciría un colapso mental completo» si se enteraba de la pérdida de Batick, ya que la muerte de su segundo marido cuatro años antes había sido un duro golpe.

«Su familia y los que trabajan con ella en la Hathaway Manufacturing Company se han ocupado de que no vea los informes de los periódicos de la tragedia, y a menos que alguien le cuente la noticia sin saberlo, nunca sabrá del destino de su hijo», informó el periódico.

Elizabeth dice que la Marina quería enterrar a Batick en el Cementerio Nacional de Arlington, pero su madre insistió en que lo enterraran en la parcela de su familia en Portsmouth. El funeral se celebró en la Iglesia de la Inmaculada Concepción.

Sin embargo, en algunos registros de la Marina e incluso en su certificado de defunción, los restos de Batick figuran como «no recuperados».»

Regresando Squalus al puerto

El sueco Momsen regresó al sitio de Isles of Shoals para ayudar a rescatar el submarino hundido ese septiembre. Elizabeth, la hija de Batick, recuerda haber ido a Hampton Beach con su madre todos los días durante la operación.

El submarino fue finalmente recuperado, restaurado y rebautizado como USS Sailfish. Algunos tripulantes, que sobrevivieron a la catástrofe de 1939, incluido Gerald McLees, se ofrecieron voluntarios para regresar a su antiguo barco. Sailfish completó una docena de patrullas de guerra durante la Segunda Guerra Mundial.

Durante una trágica reunión en 1944, Sailfish torpedeó y hundió al portaaviones de escolta japonés Chuyo. Veintiún prisioneros de guerra estadounidenses del buque hermano hundido del submarino, el USS Sculpin, que había participado previamente en su rescate, estaban a bordo del portaaviones. Veinte perecieron en el ataque.

Elizabeth y su madre Margaret fueron invitados de honor en la ceremonia de clausura de Sailfish en el astillero en 1945. La familia todavía tiene recortes de periódico de «Betty», de 7 años, de pie junto a su madre en el evento.

Hoy en día, la torre de mando del Escualo/Pez Vela se encuentra en el centro comercial shipyard como monumento. Cerca de allí, un banco de piedra donado por la familia de Elizabeth tiene la inscripción: «Fuiste el hombre que nunca conocí, eres el padre que nunca olvidaré.»

«Una de las tradiciones más sentidas para aquellos que usan los uniformes de nuestras fuerzas armadas es que no se quede ningún hombre atrás», dijo el viernes el Capitán David Hunt, comandante del astillero. «Esto es sagrado y moveremos cielo y tierra para recuperarnos y recuperarnos.»

La viuda de Batick nunca se volvió a casar. Elizabeth creció en la misma casa de la calle Thornton con su madre y sus abuelos William y Elizabeth Robinson. La hermana de su madre también perdió a su marido a bordo de un submarino cuando el USS Tullibee se hundió durante la guerra.

Elizabeth Ricci no recuerda a su padre y creció en una época en la que los niños no cuestionaban a sus padres, por lo que sabe poco sobre él. Su madre rara vez hablaba de él. «Era demasiado doloroso hablar de ello», recordó Elizabeth.

Margaret trabajó en la planificación y estimación del astillero durante muchos años antes de retirarse. Murió en 1983.

Elizabeth finalmente se casó con Robert» Bud » Ricci, quien estableció Ricci Lumber en Portsmouth en 1957. El padre de Ricci, Erminio, comenzó la construcción de Ricci en 1935. Elizabeth vive en la misma casa donde ella y su difunto esposo criaron a sus cuatro hijos.

Momsen sirvió con distinción como comandante de escuadrón de submarinos durante la Segunda Guerra Mundial, ganando la Cruz de la Armada, y después de la guerra comandó la flota de submarinos del Pacífico de Estados Unidos. Se retiró como almirante de tres estrellas y murió el 25 de mayo de 1967.

Helen, la nieta de Momsen, cree que el legado de su abuelo está mejor ilustrado por una escena que recuerda de una cena años después del rescate, en una posada de Connecticut. Carl Bryson, uno de los marineros rescatados de Squalus, estaba observando y escuchando mientras su hija tocaba el arpa para los asistentes.

Bryson de repente comentó que su hija no habría estado allí para dar una serenata a la habitación si no hubiera sido por la perseverancia heroica de Momsen. El comentario hizo que Helen apreciara cuántas otras familias habían sido preservadas por las acciones de 1939.

» La oportunidad agridulce de mostrar a la Marina y al mundo que su investigación y sacrificio habían valido la pena no se le habría perdido», dijo Helen sobre su abuelo. «El Almirante Momsen era un hombre humilde, así que imagino que habría llamado a su logro una solución viable a un desafío de la vida real en lugar de un triunfo personal.»

D. Allan Kerr es el autor de «Silent Strength», un libro sobre los hombres perdidos a bordo del submarino USS Thresher en 1963.

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