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Fuera de Ur-banism

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Lo más fascinante de los suburbanitas que viven alrededor del antiguo asentamiento mesopotámico de Tell Brak no es quiénes eran, según el arqueólogo Jason Ur, sino cómo se unieron a la ciudad.

Mientras estudiaba el sitio en lo que hoy es el noreste de Siria, a unos cientos de millas al norte del Uruk de Gilgamesh (el contemporáneo más famoso de Tell Brak), el profesor asistente de antropología descubrió algo sorprendente: en lugar de crecer de adentro hacia afuera, Tell Brak aparentemente se expandió cuando los asentamientos fuera de sus fronteras crecieron lentamente. «Los arqueólogos del Cercano Oriente tienen esta idea de que los orígenes de las ciudades se basan en el poder de un solo hombre, o poder político centralizado», dice Ur. Pero alrededor de Tell Brak, los inmigrantes (que es lo que Ur cree que eran) mantuvieron «cierta autonomía de la comunidad preexistente. Que no es el modelo predominante.»

Arqueólogos como Max Mallowan (más conocido como el esposo de la escritora de misterio Agatha Christie) han estado desenterrando los secretos de Tell Brak desde la década de 1930. Miles de años de historia humana yacen enterrados bajo el montículo artificial que sobresale unos 40 metros, aproximadamente 10 pisos, en el aire desde el centro del sitio de 2 por 1,5 kilómetros, que de otro modo sería plano. («Tell» deriva de alto, árabe para «loma».») Un grupo de académicos de la Universidad de Cambridge comenzó a excavar el montículo a finales de la década de 1970, excavando a través de los estratos del tercero y cuarto, y finalmente del quinto, milenio a.C.

Ur—cuyos colegas lo acusan en broma de usar un nombre artístico—se unió al equipo de Cambridge en 2002. Además de la excavación, el proyecto de excavación también estaba inspeccionando la región en general para buscar vecinos distantes, pero Ur propuso estudiar el área alrededor del montículo. Después de obtener el permiso de los terratenientes locales, pasó tres temporadas (que duran de mayo a septiembre) duplicadas, caminando de ida y vuelta a través del sitio. Comenzó cada día tan pronto como era lo suficientemente claro para ver, tomó una siesta por la tarde cuando la temperatura se deslizó por encima de los 100 grados, y continuó por la tarde mientras se ponía el sol. No siempre fue divertido «caminar por los campos de los agricultores y ser perseguido por los perros y patear estiércol de oveja de la superficie, en busca de pequeños tiestos.»

Los tiestos son los restos antiguos de la vida cotidiana, trozos de recipientes de almacenamiento de tierra y ollas de cocina que ensucian el suelo—Ur estima que puede haber algo así como 10 millones de piezas en el sitio. Cada año, los arados de los agricultores aparecen más. Simplemente observando sus características, como los patrones decorativos o la coloración (que varía según el calor del horno), Ur puede fecharlos. (Lo compara con coches de citas por sus aletas, manivelas o motores híbridos. Por ejemplo, a principios del cuarto milenio a.de J.C., los mesopotámicos templaron su arcilla con arena. Más tarde, reemplazaron la arena con materia vegetal, como paja molida, cuyas impresiones permanecieron en la cerámica terminada después de la cocción.

Ur encontró pequeñas bolsas concentradas de tiestos de finales del quinto milenio a unos 1.000 metros al suroeste y 500 metros al norte y al este del montículo central. Alrededor de estas tres áreas encontró un número mucho mayor de tiestos que datan de mediados del cuarto milenio. Llegó a la conclusión de que las comunidades satélites habían surgido y se habían expandido de forma natural, un hallazgo que publicó en un número de agosto de 2007 de la revista Science. «Este patrón», escribió, » sugiere un mayor papel para los procesos no centralizados en el crecimiento inicial de Brak y una menor importancia para la autoridad centralizada.»Tal vez los inmigrantes no pudieron integrarse por la fuerza en la ciudad, o posiblemente los habitantes de la ciudad carecían de la fuerza para echarlos por completo. En cualquier caso, dice Ur, había un equilibrio de poder, en lugar de un monopolio: un claro contraste con la hipótesis más antigua basada en el famoso rey de Uruk que, según la Epopeya de Gilgamesh, tenía el músculo literal y político para construir un muro alrededor de la ciudad y se mantuvo solo como una «poderosa red, protector de su pueblo».»

Durante casi 20 años, la situación política en Irak ha hecho casi imposible estudiar las antiguas ciudades del sur de Mesopotamia. La suposición es que una docena de asentamientos en Irak siguen el modelo de Gilgamesh: un líder central fuerte. Pero cada vez que los arqueólogos regresan a estos sitios, Ur sospecha que pueden encontrar algo más complicado. «No debería decir que lo que encontramos en Brak refuta este modelo de crecimiento hacia adentro y hacia afuera», dice. «Pero ciertamente sugiere, como mínimo, que había múltiples caminos hacia el urbanismo.»

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