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El libro relata el naufragio del SS Valencia frente a la isla de Vancouver

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En una noche tormentosa en enero de 1906, el vapor estadounidense SS Valencia golpeó un arrecife frente a la isla de Vancouver y se rompió, dejando más de 100 muertos y solo 37 sobrevivientes. La tragedia atrajo la atención internacional y llevó a mejoras en las comunicaciones y las instalaciones para salvar vidas a lo largo del peligroso tramo de costa conocido como el «cementerio del Pacífico».»En este extracto del Viaje Final del Valencia, Michael C. Neitzel relata las primeras horas del desastre, cuando se tomaron decisiones erróneas que sellaron el destino de los pasajeros varados.

El Valencia golpeó por primera vez una roca, o saliente, a unos cientos de metros de la costa. Se quedó allí unos minutos. Luego giró sobre la roca como pivote, y se desprendió, arrastrándose lentamente a tierra en el oleaje montañoso. Ahora yacía casi en ángulo recto con respecto a la orilla, con su proa apuntando hacia el mar, y su popa a pocos metros de los acantilados. Este iba a ser su lugar de descanso final.

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Sus pasajeros y su tripulación estaban abandonados cerca de la costa rocosa, las olas rompían contra los acantilados escarpados. La comunicación por radio inalámbrica estaba en su infancia y aún no estaba disponible ni para el barco ni para las personas en tierra. En esta costa deshabitada y remota, no había nadie que escuchara sus gritos de ayuda. Ahora comenzó un drama de 40 horas, de alcance horripilante.

El capitán Johnson no podría haber elegido un lugar peor para ser destruido. Acantilados de 30 metros de altura cayeron casi verticalmente en el mar hirviendo, cada ola explotando con un rugido sobre las rocas, arrojando rocío a lo alto de los árboles.

El testimonio de los sobrevivientes coincidió en que la popa del vapor se detuvo a solo unos 14 a 28 metros de la costa. Según informes publicados a lo largo de los años por buceadores que han estado en el naufragio, la distancia real parece haber sido de 14 a 18 metros.

A los pocos minutos de la puesta a tierra del buque, se realizaron sondeos en las sentinas del compartimento central. El agua subía en las bodegas a un ritmo alarmante de un pie por minuto. Evidentemente, el capitán llegó a la conclusión de que el barco se iba a hundir y, por lo tanto, debía ser encallado. Informó al Segundo Oficial Petterson de esta decisión. Los motores se pusieron a toda velocidad a popa, chocándola contra las rocas, primero a popa. Pasarían más de 15 horas antes de que el mundo exterior se enterara del desastre, el Valencia y los que estaban a bordo se quedaran solos a merced del mar. Poco después de golpear, las luces fallaron ya que los generadores se ahogaron en el agua creciente. La oscuridad aumentó el pánico que los pasajeros y la tripulación sintieron durante estos primeros momentos de confusión. El rocío soplaba sobre la nave con cada embestida de otra gran ola que se estrellaba contra la nave inutilizada con furia implacable.

La siguiente orden del capitán Johnson fue bajar los barcos a la baranda y azotarlos allí. Explícitamente no quería que se lanzaran en este momento. Lo que siguió se llamaría más tarde » un fracaso desastroso en el uso de los barcos.»Y esto fue de hecho un eufemismo.

La transcripción de la audiencia celebrada ante dos inspectores de Seattle el 27 de enero de 1906, contiene más de mil páginas de testimonios de los pocos sobrevivientes. Aunque el testimonio a menudo difiere en algún detalle u otro, produjo el relato más importante de la tragedia.

En esta investigación, el Segundo oficial Petterson dio un relato vívido de lo que ocurrió en los primeros momentos del desastre. «Cuando golpeó, pusimos su marcha a toda velocidad a popa. En ese momento, el capitán cantó: ‘Corre y busca sondeos, ve a buscar al carpintero.'»

El Valencia logró flotar libre, pero el daño estaba hecho. Estaban a 24 brazas y aún se alejaban de las rocas mortales. El capitán Johnson ordenó al carpintero, un hombre llamado T. A. Lindur, que buscara agua debajo de la cubierta. Según Petterson, fue el Primer oficial Holmes quien regresó y reportó un pie de agua en la bodega. El Valencia estaba en problemas. Según Petterson:

Entonces el carpintero vino corriendo, dijo que dos pies, luego en unos minutos informó de seis pies de agua. Entonces el capitán llamó a todos a cubierta.

Q. ¿La nave estaba retrocediendo en ese momento?

Retrocediendo cuando el carpintero apareció. Lo último que oí fue un metro y medio de agua. Me dijo: «Canten todas las manos a cubierta.»Toda la gente estaba casi en cubierta cuando salí del puente; por supuesto, cuando golpeamos por primera vez, todos saltaron de la cama . . .

El capitán me dijo: «Voy a ir a la playa.»Esas son las últimas palabras que me dijo. Luego, cuando corrí a popa, había un montón de col en la cubierta de huracanes a popa cuando corrí hacia arriba, en los escalones, caí de espaldas en la cubierta principal junto al mástil principal.

Petterson luego avanzó por el lado de estribor, donde «estaban muchas mujeres.»Pidió que cinco o seis de ellos se subieran al barco que estaba cuidando. Aunque estos botes salvavidas fueron diseñados para albergar a dieciocho personas, las pruebas posteriores mostraron que los botes podían transportar veintidós, pero en realidad se sentían llenos incluso con dieciocho a bordo. A medida que el testimonio de Petterson continuaba, los investigadores aprendieron cómo se perdieron la mayoría de los botes salvavidas; como se concluyó más tarde, se debió principalmente a la falta de órdenes adecuadas del capitán. En la oscuridad y confusión de la primera media hora después del naufragio, nadie estaba seguro de quién era un oficial o un pasajero. Como reveló el testimonio de Petterson, los siguientes treinta minutos resultarían en la pérdida de muchas vidas.

El Último Viaje del Valencia ya está disponible en la mayoría de las librerías de la Isla a través de pedidos por teléfono o en línea.

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