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Dentro de la principal ‘ciudad esponja’ de China: la guerra de Wuhan con el agua

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Dé un paseo por la calle Fan Lake de la ciudad central de China o la calle Fruit Lake y, a pesar de sus nombres, no verá grandes cuerpos de agua, a menos que haya estado lloviendo muy fuerte, es decir.

Wuhan fue una vez conocida como «la ciudad de los cien lagos». Tenía 127 lagos solo en su zona central en la década de 1980, pero décadas de rápida urbanización significan que solo sobreviven alrededor de 30.

Situada en la confluencia de los ríos Yangtsé y Han, esta ciudad de baja altitud, la capital de la provincia de Hubei, siempre ha sido propensa a las inundaciones, especialmente en los meses de verano del monzón. Los nombres de las calles son a menudo el único recordatorio de los lagos y piscinas que se rellenaron y construyeron, pero en 2016, después de una semana de aguaceros torrenciales, se llenaron de agua nuevamente.

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A medida que las estaciones de metro y las carreteras se inundaban, 14 personas murieron y algunas comunidades urbanas quedaron aisladas temporalmente del resto de la ciudad. El costo económico se estimó en 2.3 mil millones de yuanes (£263 millones).

Las autoridades culparon al drenaje deficiente y dijeron que la geografía baja de Wuhan dificultaba que el agua de lluvia se descargara en el Yangtsé cuando los niveles de agua en el río eran altos. Muchos lugareños culparon a la pérdida de los lagos de la ciudad.

Las inundaciones de 2016 fueron una llamada de atención. Con las últimas cifras de la ONU que proyectan que la población de Wuhan superará los 10 millones en 2035, la situación sigue siendo crítica.

El año anterior a las inundaciones, Wuhan había sido declarada una de las primeras 16 «ciudades esponjosas» del país, áreas que probaban alternativas ecológicas a las defensas contra inundaciones y los sistemas de drenaje tradicionales. El ritmo de ese proyecto se ha acelerado, con un total de 228 proyectos en los dos distritos piloto de Qingshan y Sixin para modernizar espacios públicos, escuelas y zonas residenciales con características de esponja. Más de 38,5 kilómetros cuadrados de la ciudad se han modernizado hasta el momento, a un costo de 11 mil millones de yuanes.

 Un renderizado de Xinyuexie Park, que está diseñado para preservar y mejorar el corredor natural de aguas pluviales.
Un renderizado de Xinyuexie Park, que está diseñado para preservar y mejorar la forma en que la ciudad hace frente al agua de lluvia. Fotografía: Obermeyer

El Parque Nanganqu, que se encuentra en el este, cerca de una gran empresa siderúrgica, era una zanja de drenaje sucia en la década de 1980. Se convirtió en un parque en la década de 1990 y el año pasado se transformó en un «sitio de esponjas», con aceras permeables, jardines de lluvia, swales de hierba, estanques artificiales y humedales. La idea es que estas características absorban el exceso de lluvia a través de la infiltración del suelo y lo retengan en túneles subterráneos y tanques de almacenamiento, solo descargándolo al río una vez que los niveles de agua sean lo suficientemente bajos.

«El aire siempre está fresco aquí», dice el ingeniero eléctrico retirado Liao Baozheng mientras camina por el parque. «En el verano abrasador de Wuhan, hace más frío aquí, ya que la exuberante vegetación baja la temperatura en dos o tres grados.»

En el marco del programa sponge city, Wuhan y las demás zonas participantes deben asegurarse de que el 20% de su suelo urbano incluya elementos de sponge para 2020, con el objetivo de poder retener el 70% del agua de lluvia. Para Wuhan, eso equivale a poco más de 170 kilómetros cuadrados de un área urbana total de 860 kilómetros cuadrados, y el año pasado los proyectos de esponja se extendieron a otros nueve distritos.

El programa nacional se ha ampliado para abarcar 30 ciudades. Para 2030, los participantes deben asegurarse de que el 80% de su suelo urbano incluya elementos de esponja.

Wen Mei Dubbelaar, director de gestión del agua de Arcadis China, que trabaja como consultor del departamento de agua de Wuhan en proyectos de sponge city, dice que la clave es «devolver el espacio al río fighting luchando contra el agua».

 Los residentes de Wuhan cruzan una calle inundada en una fila de mesas en 2012.
Los residentes de Wuhan cruzan una calle inundada en una fila de mesas en 2012. Fotografía: AFP / Getty

«Los jardines de lluvia, los swales de hierba y el cinturón verde de baja elevación son una forma de bajo impacto de crear más espacio para captar la lluvia», dice. «Son particularmente adecuados para Wuhan porque la ciudad tiene un nivel relativamente alto de agua subterránea y es casi imposible dejar que el agua se filtre bajo tierra.»

La modernización de comunidades residenciales antiguas es un desafío particular porque queda poco espacio para la construcción y los sistemas de drenaje existentes a menudo están obsoletos y desgastados. Estos proyectos pueden ser increíblemente costosos. La transformación del emplazamiento de Nanganqu de 3,8 kilómetros cuadrados supuso una inversión total de 1.26 mil millones de yuanes, a través de una asociación público-privada donde el 20% de los fondos provenía del gobierno de la ciudad y el resto del sector privado, en este caso la compañía siderúrgica que construyó las áreas residenciales afectadas para los trabajadores en los años 1970 y 80.

Los subsidios del gobierno central para los proyectos de ciudades esponja solo durarán hasta 2020, por lo que ampliar el esquema para cubrir el 80% de la ciudad para 2030 será una «gran carga» a menos que el gobierno local encuentre formas de involucrar a más inversores privados, dice la Dra. Faith Chan, profesora asistente de ciencias geográficas en la Universidad de Nottingham Ningbo, China. «Una forma posible es involucrar a los desarrolladores de bienes raíces, porque tales sitios de esponjas ayudan a aumentar el valor de la tierra.»

Incluso si los proyectos de sponge City se implementan en su totalidad, esta megaciudad emergente enfrenta graves desafíos.

» No hay estándares de oro, pero ciudades como Tokio y Singapur podrían manejar tormentas de uno en 100 años», dice Chan. «En China, la mayoría de los sistemas de drenaje están diseñados para hacer frente a lo sumo a una tormenta de uno en 10 años. Una vez que se completen los proyectos de sponge City, Wuhan debería ser capaz de manejar una tormenta de uno en 30 años.»

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