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Thom Zimny: How I Made ‚Bruce Springsteen’s Letter to You‘

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Dieser Moment kommt früh in Bruce Springsteen’s Letter to You, der abendfüllenden Dokumentation über die Aufnahme von Springsteens 20. Studioalbum – und sein erstes mit der E Street Band seit fast sechs Jahren -, die den Fans einen Platz am Ring für die fünf Tage der Sessions gibt, die am der Nachlass des Chefs Ende 2019. Das Ergebnis war eine Reihe von Demos über Verlust, längst vergangene Freunde und wie die Vergangenheit nie wirklich mit dir gemacht wird, die dank dieser Männer und Frauen zu echten Rock & Roll-Balladen und Barnstormern werden, direkt vor deinen Augen. Es ist ein außergewöhnliches Schaufenster für das, was diese „gut geölte Maschine“ einer Barband und ihres Frontmanns am besten kann.

Aber es sind diese persönlichen kleinen Blicke hinter den Vorhang, wie Springsteen, der über Schnee schwindlig wird und / oder ein Lachen (und zahlreiche Tequila-Aufnahmen) mit seinen langjährigen Mitarbeitern teilt, die diesen Film fühlen lassen, als wäre er viel mehr als nur ein Making-of-Bonus-Feature, und das ist Thom Zimny zu verdanken. Als erfahrener Redakteur, der sich zum ersten Mal mit Springsteens Camp beschäftigte, als er bei der Zusammenstellung eines Schnitts des Konzertfilms der E Street Band aus dem Jahr 2001 in New York City half, ist der 55-jährige Filmemacher so etwas wie ein hauseigener Videofilmer für die Rocklegende geworden, der alles von Musikvideos bis hin zu langen, tiefen Tauchgängen in die Dunkelheit am Rande der Stadt (2010) drehte The Promise) und The River (2015) sowie die Broadway-Show von Springsteen für Netflix.

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Beginnend mit den Western Stars von 2019 hatten Zimny und Springsteen (die gemeinsam Regie führten) jedoch begonnen, das Spiel mit philosophischen Seiten, Panoramen von Wüstenlandschaften und vielen persönlichen Rückblenden auf Bruces turbulente jüngere Jahre zu überlagern – es ist sowohl ein Performance—Film, der in Springsteens umgebauter Scheune mit Barroom gedreht wurde, als auch eine visuelle Ergänzung zu seinem Album kalifornischer Pop im Stil der 60er und 70er Jahre. Mit Letter to You geht Zimny noch einen Schritt weiter und filmt den Sänger und seine Band, die diesen Songskizzen die volle E Street-Behandlung in wunderschönen, krassen Schwarz-Weiß-Bildern geben, die die thematischen Vorstellungen des Zurückblicks und des Dankes erweitern. Er versteht die Balance zwischen Persönlichem und Poetischem, die so viel von Springsteens jüngster Arbeit beeinflusst. Es ist, als würde man die Seiten eines sich bewegenden Sammelbuchs umblättern, mit winterlichen Landschaften für winterliche Lieder (und Bruces Beichtstuhl, kathartisches Voice-Over). Es ist ein Kunstwerk für sich.

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Ein paar Tage nachdem Letter to You auf Apple TV gestreamt wurde, erzählte Zimny von seiner langen Arbeitsbeziehung mit Springsteen, dem Nervenkitzel, im Raum zu sein, als die E Street Musicians in ihre Teile gruben, wie er auf die Idee kam, dies in B & W zu drehen und vieles mehr. Diese Konversation wurde aus Gründen der Länge und Klarheit bearbeitet.

Du hast jahrelang mit Springsteen gearbeitet, sowohl als Solokünstler als auch mit der E Street Band — und vieles davon hat sie live festgehalten oder sich vergangene Werke angesehen. Aber damit warst du da, als diese Songs Gestalt annahmen. Wie früh im kreativen Prozess haben Sie das Bild betreten? Wusste Bruce schon, dass er wollte, dass du das filmst?
Ja, sowohl mit Western Stars als auch mit Letter to You wurde ich sehr, sehr früh in den Prozess eingelassen, was äußerst hilfreich war, um ein Gefühl für die Musik zu bekommen. Weil die Musik mir helfen würde, die Sprache des Filmemachens zu bestimmen — wie ich versuchen würde, visuell neben diesen großartigen Songs zu landen, mit diesen spezifischen Klanglandschaften und Texten. Ich versuche mich nicht zu wiederholen, und mit Western Stars hatten wir diese Palette, die wirklich vom Country-Pop-Sound der Westküste dieser Platte stammte. Bruce und ich haben uns wirklich viele Fotos von der Hitze der Wüste angesehen und das hat diese Geschichte erzählt.

Brief an Sie war eine ganz andere Erfahrung. Ich ging komplett in die andere Richtung des Winters. Ich denke, was passiert ist, ist, dass ich schon früh ein Gefühl für die spirituelle Seite von Bruces Musik für dieses Album bekommen habe. Und da war eines Morgens … ich war in seinem wunderschönen Heimstudio, das Patti entworfen hat, und da war dieses Licht, das durch ein Fenster schwappte. Und es landete einfach direkt auf dieser Vintage-Tastatur, von der ich wusste, dass Danny sie gespielt hatte. Auf der Seite war dieses geklebte Stück Papier, auf dem Songs von der Born in the USA Tour aufgelistet waren, all diese Presets und Nummern und Infos. Und ich dachte, was für eine schöne Sache. Dieses Studio trägt nur die ganze Geschichte der E Street Band. An diesem Punkt hatte ich nur diese Vorstellung von: Lass uns das Studio selbst zu einem Charakter machen.

Wie ist sein „Pitch“ für Sie genau verlaufen?
Die Diskussion mit Bruce lässt sich wirklich so zusammenfassen: „Ich bringe die Jungs ins Studio – warum kommst du nicht mit? Vielleicht können wir etwas filmen, sehen, was Sie bekommen können.“ Es gibt keinen Plan. Es gibt keine Diskussion über Themen. Meine Aufgabe ist es, anzukommen und zuzusehen und zuzuhören. Ich konnte die Texte hören und sofort bestimmte Ideen und Themen aufgreifen, die mir sagten, dass dies ein Album war, das ihre frühen Tage in Clubs und die Kraft des Erwachsenwerdens mit einem Live-Publikum widerspiegeln würde.

Aber genau wie die Band erlebe ich es zum ersten Mal genau dort. Wenn sich dieses Notizbuch öffnet, warten alle nur darauf, dass ein neuer Bruce-Song in seiner reinsten, rohsten Form des Demoings für die Band auf die Welt kommt. Dann siehst du den Jungs zu, wie sie zu ihren Instrumenten gehen, nachdem sie das Lied einmal gehört haben, vielleicht zweimal — und ohne wirkliche Diskussion über „du machst das, du machst das“ — und plötzlich fangen sie einfach an zu spielen. Max hat diesen Beat. Gary hat den Bass am Laufen. Stephen und Nils treten mit dem Klang ihrer Gitarren ein. Roy beginnt etwas zu spielen. Und dann kommt Bruces Stimme, und jetzt nimmt dieser Song, den du vor einer Sekunde als Demo gehört hast, plötzlich Gestalt an … und es ist ein echter E Street Band Song geworden!

Also versuchte dieser Film für mich, eine Art Bewahrung dieser sehr magischen Sache zu finden. Manchmal passt es genau zusammen, und manchmal werden die Dinge … ein bisschen chaotischer . Aber Sie sehen alle Mitglieder beitragen. Sie sehen die ganze Kraft dieser 45 Jahre zusammen. Und du siehst Bruce, den Bandleader, der einschneidet und sagt: „Wenn du dich verlaufen hast, folge mir einfach.“

Ihr jagt dem Urknall hinterher – dem Moment der kollektiven Schöpfung.
Ich hatte dieses Ziel, dass es sehr aufregend ist, diesen Heiligen Gralsmoment der Jungs im Raum zu sehen. Aber ich wollte auch musikalisch aufschlüsseln, was ich die filmischen Klangqualitäten der Band nenne — wie es ist, sagen wir, Das Glockenspiel und die Saxophonklänge spielen gegen diese Gitarrenstücke, die dich gehen lassen, „Ja, das ist E Street.“ Die Magie davon wird im Rohmaterial sichtbar, weil man das Innenleben sieht. Sie sehen Bruce und die Band mit ihren Augen kommunizieren. Du siehst ihn gestikulieren oder sagen: „Warte hier auf dem Klavier, versuche an dieser Stelle reinzukommen …“ Und es sind diese kleinen Details, die dir wirklich ein Gefühl für den Aufbau eines Tracks geben. Für mich waren die kleinen Momente die wichtigsten.

Weißt du, es hat keinen Sinn, sie zu fragen: „Also, wie wird diese Musik von der britischen Invasion beeinflusst?“ Das wäre für mich eine Sackgasse. Aber Bruce und Steven in einem gemischten Board nebeneinander stehen zu sehen, ihrem eigenen Playback zuzuhören, zu lächeln, sich völlig im Moment zu verlieren — und dann in Handclaps und Gesang zu platzen, die später auf dem Song landen werden? Das sagt Ihnen alles, was Sie über die gemeinsame Sprache wissen müssen, die sie haben. Das ist das größte High als Dokumentarfilmer, das man bekommen kann. Es wurde nicht geschaffen. Es war nicht gerichtet. Ich habe es gerade aufgenommen. Und es erzählt immer noch eine Geschichte, die wir auf der Platte hören und in der Geschichte dieser Männer und Frauen sehen können.

Bruce Springsteen Demos neue Songs für die E Street Band in einer Szene aus 'Letter to You.'

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Siehst du die Band, sowohl kollektiv als auch als Individuen, anders, nachdem du sie bei der Arbeit im Studio gesehen hast und diese Songs von Grund auf neu bearbeitet hast?
Ich hatte immer großen Respekt vor dieser Band — ich war ein Fan, bevor ich ihnen bei den Konzerten oder den Videos, an denen ich gearbeitet habe, jemals nahe kam. Aber mein Verständnis ihrer Macht der einzelnen Spieler hat sich wirklich von der Erfahrung verändert, in der Mitte des Raumes zu stehen, ihnen zuzusehen, wie sie einen Song hören und dann innerhalb von Sekunden einen neuen Track erstellen. Ich habe es geliebt, sie zu den Sitzungen kommen zu sehen, weil es so ist, als würde man jemanden in einen Boxring gehen sehen. Sie sind glücklich, sie sind aufgeregt, sich zu sehen, aber sobald Max sich hinter das Schlagzeug setzt, ist alles rasiermesserfokussiert. Ich meine, Max zu filmen … das Schwierigste war, nicht jede meiner Kameras auf ihn gerichtet zu haben. Sie würden denken, es wäre eine schlechte Sache, aber für mich, es war nur: Schau dir an, was Max macht!

Ich höre der Musik zu, die sich entfaltet, und ich denke: „Oh, das ist ein interessanter klanglicher Moment. Das Bass-Ding, das gerade passiert ist oder das Piano-Ding … wow, dieses Hammond B3-Bit fühlt sich für mich sehr klassisch an.“ Also flüstere ich meinem Kameramann schnell zu, dass er rübergehen und die Tastatur holen soll. Ich möchte sicherstellen, dass ich so viele der klanglichen Elemente des Tracks so natürlich wie möglich zeigen kann. Und obendrein versuchen wir, mit Bruce Schritt zu halten, der die Dinge mitten im Song arrangiert und ändert. Ich denke, Max könnte in diesem Moment in etwas einbrechen, und dann wirft Bruce einen Curveball, weil er Max nur angeschaut hat und angedeutet hat, dass er etwas anderes tun soll — und jetzt sind sie in einer anderen Strophe oder sie sind zurück zum Refrain. Es wird nicht wieder gefilmt. Es gibt kein Playback. Ich bekomme nur einen Schuss.

Das klingt intensiv.
Ja, und ich hatte keine Ahnung, dass es so intensiv sein würde. Ich war in der Nähe der Band, wenn sie für eine Live-Show proben oder isolierte Teile im Studio machen — aber ich hatte bis zu diesem Film nie die Erfahrung, dass sie ein ganzes Album live und im Raum zusammen schneiden. Ich liebte es, ihre Ausdrücke zu sehen, in dem Moment so glücklich zu sein. Ich wollte dieses Gefühl einfangen. Dies ist kein Musikvideo – ich habe mir keine Sorgen um die Synchronisierung gemacht. Ich wollte nur in der Lage sein, jemandem im Moment das Gesicht zu zeigen und zu genießen, was er tut. Weil es viel Freude in diesen Sessions gab – und es gibt viel Freude für mich in dieser Musik.

Es ist ein ganz anderes Biest als ein heterosexueller Performance-Film — was Western Stars wirklich ist, oder?
Wenn man sich diese beiden Filme zusammen anschaut, sind sie sehr, sehr unterschiedlich, ja. Die Vorlage der Voice-Over-Erzählung ist etwas ähnlich, aber tatsächlich ist das Schreiben sehr unterschiedlich. Und ich arbeitete mit einer bestimmten Art von Raum und Charakter für westliche Stars. Wir waren in einer Scheune. Er spielt diese Songs live. Du gehst nach einer Aufführung statt, sagen wir, ein Take.

Und mit Western Stars … ich kannte die Songs bereits und wusste, was ich mit der Kamera anfangen sollte. Ich hatte Ideen von, Oh, Ich brauche eine Kamera den ganzen Weg zurück und dann kommen Sie für diese Saiten, weil dieser üppige Klang bringt mich nach vorne. Also habe ich jedes Stück dieser Musik studiert, jede Sekunde dieses Liedes. Bruce sagt diese Zeile, ich muss in der Nähe sein. Sie stimmen sich auf das ein, was auf der Bühne passiert, haben aber auch den Vorteil, vorbereitet zu sein.

Aber als ich Ihnen einen Brief schreiben durfte, sprang es wirklich aus einem Flugzeug . Weil ich die Musik nicht kannte. Ich wusste nicht, was mich erwarten würde oder wie ich mich aus dem Weg halten könnte. Was ich tun musste, war, ein Element der Sprache des Filmemachens beizubehalten, aber auch zuzuhören, was im Moment vor sich geht.

Können Sie ein Beispiel dafür geben, wann sich so etwas ausgezahlt hat?
Ok, an einem Punkt spricht Bruce über seine Gitarre. Was bedeutet das? Nun, er hat gerade einen Song namens „Last Man Standing“ gemacht.“ Jetzt spricht er über die Gitarre, die George hatte. Ich denke, das ist etwas. „OKAY, gib mir die Reaktion von Steve. Verstanden? Bleib bei Bruce.“ Weil ich als Redakteur dazu gekommen bin und in dem Moment, in dem wir all das festhalten, setze ich zusammen, wie ich mir das vorstelle. Also flüstere ich dem Kameramann zu, bleib bei Steve, wissend, dass er eine visuelle Antwort haben wird. Ich beobachtete, wie es sich entfaltete und fing auch an, es im Moment vor meinem geistigen Auge zu bearbeiten.

Wie früh in dem Prozess hast du entschieden, dass du das in Schwarz-Weiß drehen würdest?
Eigentlich war es Teil des allerersten Gesprächs, das ich mit Bruce hatte. Hier ist, wie es wirklich begann.

Er hatte mich eines Tages angerufen und gesagt: „Komm diesen Sonntag vorbei, wir gehen in die Stadt und essen mit ein paar Freunden und Familie zu Abend. Wir würden uns freuen, wenn Sie mitmachen.“ Ich kam ein bisschen früh dort an, also bevor wir ausgingen, gingen Bruce und ich beide nach draußen, setzten uns an dieses Feuer, das er hatte, und er sagte: „Ich werde die Jungs zusammenbringen und ein Album für eine Woche aufnehmen. Warum filmst du es nicht? Es wird Spaß machen, mal sehen, was wir bekommen können.“ Er erzählte mir, dass einer der Songs „Last Man Standing“hieß und dass es ein bisschen eine Anspielung auf die Kastilien war. Er spielte mir ein paar Beatles- und British Invasion-Songs vor, wir tranken etwas … und ich sagte nichts, er sagte nichts. Wir saßen nur da am Feuer.

Dann schaute ich hinüber und es war dieser perfekt graue Tag in New Jersey. Es war ein sehr weiches Licht — und ich sah es plötzlich in schwarz und weiß. Ich dachte, dieser Film ist in Schwarz-weiß. Ich habe nie zurückgeschaut. Von dem Moment an, als ich am ersten Tag „am Set“ ankam, betrachtete ich alles — das Licht im Studio, die Instrumente, die Schatten an den Wänden — in Schwarz-Weiß-Tönen. Ich habe sogar Vintage-Objektive verwendet, die wirklich mit leichtem Flair gearbeitet haben. Ich liebe die Idee, dass Licht eine Quelle und Inspiration für Heilung ist. Ich wollte, dass es sich sehr nach den klassischen Filmen der 70er Jahre anfühlt, aber mit mehr spirituellem Sinn.

Thom Zimny, Regisseur von ‚Letter to You.‘

Rob DeMartin*

Und die Landschaftsaufnahmen?
Das Schöne daran ist, dass … Bruce am ersten Drehtag einen Text von seiner Schwester Pam bekommt. Sie können sehen, wie er sein Handy im Film überprüft, dann schaut er raus und, „Es schneit, es schneit!“ … Ich meine, ich liebe es einfach, dass er so aufgeregt ist. Sie verlieren nie das Ding, Schnee aus dem Fenster zu sehen. Egal, wie alt du bist. Aber das war, als ich anfing zu denken, Vielleicht wäre es interessant, mit Bildern von Schnee herumzuspielen. Das passt irgendwie dazu, wie er über die Songs gesprochen hat.

Also schickte ich Bruce ein paar Stockbilder von Schnee, er schickte mir diesen Voiceover-Track zurück – und dann wusste ich, dass ich auf etwas war. Ich ließ meinen Kameramann Joe DeSalvo mit mir arbeiten, um die richtigen Landschaften, den richtigen Look und die richtigen Objektive für diese Aufnahmen zu finden. Vielleicht könnten die Gottesaugen-Point-of-View-Aufnahmen, die nach unten schauen, Schwarz-Weiß-Kinematographie und der Anblick dieser kargen Bäume einige der Worte und Gefühle vermitteln, die ich in seiner Erzählung hörte. Plötzlich spürte ich, wie der Film Gestalt annahm. Diese Wälder wurden zu einem spirituellen Raum, der perfekt zu Bruces Gedanken über die vielen Themen in den Liedern passte: Leben, Tod. alt werden, Angst, Akzeptanz. All das schien so schön gegen diese Schwarz-Weiß-Bilder der Natur im Winter zu spielen. All das schien in der Traumwelt von Bruces Worten mitzuspielen.

Es war die Kraft des Studios — das ich mental in meinem Kopf „das Haus der tausend Gitarren“ nannte — die wir vermitteln wollten. Aber das gab mir auch den Vorteil, außerhalb des Studios zu gehen und dort ein Gefühl einer höheren Macht zu vermitteln.

Wie würdest du deine Zusammenarbeit mit Bruce nach 20 Jahren beschreiben?
Was ich in der Zusammenarbeit mit Bruce habe, ist wirklich ein Gefühl des Vertrauens. Und das Vertrauen, das er mir gibt, lässt mich so nah wie möglich an die Worte und die Musik herantreten. Wenn ich dieses Vertrauen nicht hätte, könnte ich kein Risiko eingehen. Und die Chancen, die ich mit Letter to You hatte, waren wahrscheinlich die größten und befriedigendsten, weil ich den Prozess aufzeichnen durfte. Ich musste visuell versuchen, die Ideen darzustellen, die er in diesen Songs erforschte.

Ich war Redakteur, als ich Jon Landau und Bruce im Jahr 2000 traf, aber ich wusste, dass diese Jungs eine Detailgenauigkeit im Geschichtenerzählen vermitteln, die ich unbedingt erreichen wollte. Und ich wusste auch, dass dieser Typ, der auf der Bühne stand und sang, derselbe Typ war, der so viele kraftvolle Geschichten erzählte, die mein Leben beeinflussten. Die Art und Weise, wie ich Regisseur wurde, war nicht wegen eines großen Gesprächs, aber auf eine Weise, die rein war, klassische Bruce-Art und Weise. Er sagte nur: „Hey, ich möchte etwas auf Born to Run machen.“ Und das war es. Ich wusste, dass ich vielleicht eine Chance haben würde, wirklich viel über das Handwerk des Filmemachens und Geschichtenerzählens zu lernen, indem ich einfach mit diesen Jungs zusammen war.

Der ganze Kreis von all dem ist: Ich bin 16 Jahre alt und ich habe mir das River-Album angesehen, ich ziehe den Ärmel heraus und sehe Jon und Bruce und ging: Wer sind diese Jungs? Was machen sie? Und jetzt bin ich bei gelandet 55 und bin an diesem Ort, an dem ich diese Geschichte über das erzählen kann, was sie tun, und auch die Liebe und die kreativen Kräfte hinter diesen Beziehungen. Also bin ich enorm dankbar, dass ich das habe. Kann ich mir das mit 16 vorstellen? Es ist … die ganze Idee ist einfach zu funky. Aber weißt du, wenn ich diesen Anruf von Bruce bekomme, weiß ich nie, wohin mich das als nächstes führen wird. Und ein Teil der Aufregung ist nicht zu wissen.

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