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Judie Kleinmaier: Thomas Jeffersons Triumphe, Misserfolge werden in „Die Kunst der Macht“ zum Leben erweckt

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„Ich denke, dies ist die außergewöhnlichste Sammlung von Talenten, von menschlichem Wissen, die jemals im Weißen Haus versammelt wurde, mit der möglichen Ausnahme, dass Thomas Jefferson allein speiste“, sagte Präsident Kennedy bei einem Abendessen zu Ehren aller lebenden Empfänger Nobelpreis 1962.

Viele Menschen werden dieses denkwürdige Zitat wiedererkennen – es ist eines meiner Favoriten. Es war keine Überraschung, dass Jon Meacham es zu Beginn seiner neuen Biografie „Thomas Jefferson: Die Kunst der Macht.“ Meacham stimmt eindeutig zu, dass Jefferson selbst unter den Gründervätern Amerikas hervorsticht. Das gesagt, jedoch, Meacham konzentriert sich auch auf Jeffersons Fehler. In der Tat ist eines seiner Themen, dass Jefferson im Guten wie im Schlechten ein Mann seiner Zeit und seiner Kultur war.

Jeffersons größter Fehler war natürlich sein Versagen, die Sklaverei zu bekämpfen. Er hielt es für „einen abscheulichen Fleck“ und unternahm mehrmals Schritte gegen die Sklaverei, einschließlich einer Denunziation des Sklavenhandels in der Unabhängigkeitserklärung, die getroffen wurde, bevor das Dokument genehmigt wurde, aber er wurde zurückgewiesen und hielt nicht durch. Wir alle müssen entscheiden, welche Schlachten wir führen sollen, und Meacham argumentiert, dass Jefferson bei seinem Anruf seinem politischen Instinkt folgte, „nur die Schlachten zu führen, von denen er glaubte, dass er sie gewinnen könnte.“ Aber sein Versagen wird durch die Tatsache verstärkt, dass er seine eigenen Sklaven nicht befreit hat, selbst als andere anfingen, dies zu tun.

Die Schlacht, die Jefferson wählte, war für das Überleben unseres Landes. Während die Verabschiedung der Unabhängigkeitserklärung 1776 und die britische Kapitulation in Yorktown 1781 entscheidende Momente waren, sicherten sie nicht das Überleben unserer jungen Nation. Tatsächlich bevorzugten einige Leute weiterhin eine Monarchie einer Republik, und die Republikaner mussten beweisen, dass ihre Vision machbar war. Jefferson hatte diese Vision mit seinen Worten in der Erklärung definiert, dass „alle Menschen gleich geschaffen sind“ und widmete sein Leben der Verwirklichung.

Meacham behauptet, dass das Genie von Jefferson – informiert durch die Erleuchtungseinsicht, dass wir durch den Grund, nicht Enthüllung oder Erbrecht geführt werden sollten – war, dass er sowohl ein Idealist als auch ein Pragmatiker war und wusste, wann man Kompromisse eingeht: „Grob gesagt, Philosophen denken; Politiker manövrieren. Jeffersons Genie war, dass er beides war und beides tun konnte, oft gleichzeitig. Das ist die Kunst der Macht.“

Während Jefferson oft als Bevorzugung einer Agrargesellschaft und einer schwachen Zentralregierung dargestellt wurde, argumentiert Meacham, dass diese Ansicht unvollständig ist. Der Autor bietet zahlreiche Beispiele, um zu zeigen, dass Jefferson — wie Alexander Hamilton – eine starke Zentralregierung unterstützte. Jefferson hatte aus erster Hand gesehen, wie die schwachen Artikel der Konföderation Probleme verursachten. Obwohl er autoritäre Herrschaft befürchtete, wollte er eine effektive nationale Regierung.

Als er Präsident war, zögerte Jefferson nicht, Maßnahmen zu ergreifen, die die Macht sowohl des Präsidenten als auch der nationalen Regierung erhöhten, als er es für richtig hielt. Er handelte entschlossen gegen die Barbarenpiraten. Er nutzte die Gelegenheit, die Größe des Landes mit dem Louisiana Purchase zu verdoppeln, und lehnte seinen ursprünglichen Gedanken ab, dass eine Verfassungsänderung erforderlich sein würde. Er unterzeichnete das Embargo-Gesetz, das Meacham „ein atemberaubendes Gesetz“ nennt, das die Macht des Bundes „in jeden Teil des Wirtschaftslebens jedes Amerikaners ausdehnte.“

Meacham betont, dass Jeffersons Politik eine Politik der persönlichen Beziehung war. Er aß selten allein im Weißen Haus. Und er unterhielt Gesetzgeber beider Parteien, wenn auch nicht am selben Tag, weil er keine Konfrontation mochte. Er regierte entschlossen, aber mit einer leichten Berührung.

Ich kann mich nicht erinnern, vorher gelesen zu haben, dass Jefferson die Besucher des Weißen Hauses manchmal in „schlampiger Kleidung“ begrüßte, wie es ein französischer Diplomat ausdrückte. Das scheint kaum der Stil eines südlichen Gentleman zu sein. Aber Meacham sieht es als ein Zeichen dafür, dass Jefferson „wusste, wer er war“ und einen Geist des Antiaristokratischen projizieren wollte. Klingt so, als würde Jefferson heutzutage gut in Madison passen.

Meacham verbringt ziemlich viel Platz mit den traurigen Teilen von Jeffersons Privatleben. Seine Frau Martha – Patty – starb im September. 6, 1782, einige Monate nach der Geburt ihres sechsten Kindes in 10 Jahren. Sie war erst 33. Nur zwei ihrer Kinder überlebten das Erwachsenenalter, und einer von ihnen starb nach der Geburt. Nachdem Patty gestorben war, hatte Jefferson fünf Kinder mit seiner Sklavin Sally Hemings — Pattys Halbschwester, da sie denselben Vater hatten – und vier von ihnen lebten bis zum Erwachsenenalter.

Einige Sektionen scheinen fast eine Botschaft an die heutigen Führer zu senden. Richter Antonin Scalia zum Beispiel befürwortet den Originalismus — die Vorstellung, dass Richter versuchen sollten, die ursprüngliche Bedeutung der Verfassung zu entdecken. Im Gegensatz dazu schrieb Jefferson 1787, dass er zwar mit der Verfassung nicht ganz zufrieden war, aber wenn sie genehmigt wurde, „werde ich ihr fröhlich zustimmen, in der Hoffnung, dass sie sie ändern werden, wann immer sie feststellen, dass sie falsch funktioniert.“ Hörst du zu, Justice Scalia?

Der Kommentar zur Verfassung steht im Einklang mit Jeffersons Überzeugung, dass wir das Leben weiter verbessern werden. Das war ein wichtiger Grund, warum er sich 1818, als er 75 Jahre alt war, mit anderen zusammenschloss, um die University of Virginia zu gründen.

Jeffersons eigenes Epitaph für seinen Grabstein spiegelt seinen starken Glauben an Bildung und Menschenrechte wider. Er wollte für drei Dinge in Erinnerung bleiben, und Präsident zu sein gehörte nicht dazu: Autor der Unabhängigkeitserklärung und des Virginia-Statuts über Religionsfreiheit und Gründer der University of Virginia.

Jeffersons Leben war so voll — ich habe nicht einmal seine Freundschaft mit John Adams (beide starben am 50. Jahrestag der Erklärung), seine starken Gedanken zur Religionsfreiheit, die Verbindung des Wahlkollegiums mit Aaron Burr, seine Opposition gegen die Alien and Sedition Acts oder die finanziellen Probleme, die den Verkauf von Monticello nach seinem Tod erforderten, angesprochen. Meacham wird ihm gerecht, und es ist gut, ab und zu ein Buch wie dieses zu lesen, um an die Schulden erinnert zu werden, die wir unseren Gründern schulden.

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